The History of England

from Celts through 20th century


Category: Land + People

By  R.  Llewellyn

The  first  thing  I  saw  was  the  slag  heap.

Big  it  had  grown,  and  long,  black,  without  life  or  sign,  lying  along  the  bottom  of  the  Valley  on  both  sides  of  the  river.  The  green  grass,  and  the  reeds  and  the  flowers,  all  had  gone,  crushed  beneath  it.  And  every  minute  the  burden  grew,  as  cage  after  cage  screeched  along  the  cables  from  the  pit,  bumped  to  a  stop  at  the  tipping  pier,  and  emptied  dusty  loads  on  to  the  ridged,  black,  dirty  back.

On  our  side  of  the  Valley  the  heap  reached  to  the  front  garden  walls  of  the  bottom  row  of  houses,  and  children  from  them  were  playing  up  and  down  the  black  slopes,  screaming  and  shouting,  laughing  in  fun.  On  the  other  side  of  the  river  the  chimney-pots  of  the  first  row  of  houses  could  only  just  be  seen  above  the  sharp  curving  back  of  the  far  heap,  and  all  the  time  I  was  watching,  the  cable  screeched  and  the  cages  tipped.  From  the  Britannia  pit  came  a  call  on  the  hooter  as  the  cages  came  up,  as  though  to  remind  the  Valley  to  be  ready  for  more  filth  as  the  work  went  on  and  on,  year  in  and  year  out.  “Is  the  pit  allowed  to  do  this  to  us,  Mr.  Gruf-  fydd?”  I  asked  him.  “Do  what,  my  son?’  Mr.  Gruffydd  asked.

“Put  slag  by  here,”  I  said.

“Nowhere  else  to  put  it,  my  son,”  he  said.  “Look  up  by  there  at  the  top  of  the  mountain,  by  the  Glas  Fryn.  There  are  the  daffodils,  see.”

And  indeed,  there  they  were,  with  their  green  leaves,  a  darker  sharpness  in  the  grass  about  them,  and  the  yellow  blooms  belling  in  the  wind,  up  by  the  Glas  Fryn  and  all  along  the  Valley,  as  far  as  I  could  turn  my  head  to  see.

Gold  may  be  found  again,  and  men  may  know  its  madness  again,  but  no  one  shall  know  how  I  felt  to  see  the  goldness  of  daffodils  growing  up  there  that  morning.  The  Glas  Fryn  was  the  nearest  place  to  our  house  where  they  grew.  It  was  later  that  I  pulled  bulbs  to  grow  in  our  garden,  but  the  gar­den  was  so  small  and  the  earth  so  blind  with  dust  from  the  slag  that  they  gave  up  trying  and  died.

But  that  morning  Mr.  Gruffydd  put  me  down  among  them  all,  close  to  them,  where  I  could  take  them  in  my  hands  to  breathe  the  cool  breath  of  them  and  give  thanks  to  God.

Below  us,  the  river  ran  sweet  as  ever,  happy  in  the  sun,  but  as  soon  as  it  met  the  darkness  between  the  slopping  walls  of  slag  it  seemed  to  take  fright  and  go  spiritless,  smooth,  black,  without  movement.  And  on  the  other  side  it  came  forth  grey,  and  began  to  hurry  again,  as  though  anxious  to  get  away.  But  its  banks  were  stained,  and  the  reeds  and  grasses  that  dressed  it  were  hanging,  and  black,  and  slicky,  ashamed  of  their  dirtiness,  ready  to  die  of  shame,  they  seemed,  and  of  sorrow  for  their  dear  friend,  the  river.

From  How  Green  was  My  Val­ley,  N  Y,  1945.

« ||| »

Tagged as:

Comments are closed.