The History of England

from Celts through 20th century

Going to London

Category: Land + People

By  Anthony  Weymouth

If  you  flew  over  London  you  would  see  the  city  spread  out  below  you.  Therewould  be  the  Monument,  the  tall  build­ings  in  the  City  packed  so  closely  together,  the  wide  Queen  Victoria  Street  leading  to  the Thames.  Next,  you’d  probably  notice  the  tall  newspaper  buildings  in  Fleet  Street,  and  very  soon  afterwards  the  clock  tower  of  the  Palace  of  West­minster  which  contains  Big  Ben.  If  your  plane  turned  slightly  northward  at  this  point  you  would  fly  over  St.  James’s  Park,  Hyde  Park,  and  later  you  would  reach  Kensington  Gardens  and  the  densely  populated  area  of  Kensington.

I  expect  you’d  think  that  London  has  very  little  pattern,  because  from  the  air  you  see  a  kind  of  jig-saw  picture  in  which  the  streets  look  tiny  compared  with  the  mass  of  build­ings.  And  you’d  be  right.  London  has  no  pattern  because  in  the  past  it  spread  in  every  direction;  one  century  has  built  on  fields  in  the  west,  another  to  the  south,  yet  another  to  the  north  and  to  the  east.  What  a  glorious  muddle  it  looks!

But  how  dull  it  would  be  if  every  street  were  straight,  if  every  open  space  were  a  square,  and  if  you  knew  exactly  what  you  were  going  to  find  wherever  you  went.

Fortunately, London  is  not  like  that.  It’s  a  mixture  of  fine  streets  side  by  side  with  narrow  courts  and  alleys  of  really  old  buildings  facing  those  built,  so  to  say,  the  day  before  yesterday.

I’ll  tell  you  another  curious  fact  about  this  town.  Our  ancestors  were  never  careful  how  they  named  their  streets.  You’ll  find  quite  a  number  of  Charles  Streets,  and  Duke  Streets;  though  recently  the  authorities  have  tried  to  avoid  the  muddle  this  caused  by  renaming  them:  one  Charles  Street  has  become  Charles  I  Street,  and  a  Duke  Street  has  become  Duke  Street,  St.  James’s.

Then  there  are  lots  of  “Squares”  which  have  not  got  four  sides,  “Crescents”  which  are  not  crescentic,  and  “Gar­dens”  which  have  no  garden.  But  once  you  have  begun  to  know London,  you’ll  realize  that  the  Londoner  has  never  bothered  much  about  whether  there  is  one  Trafalgar  Square  or  more  than  one.  I  remember  the  driver  of  a  car  being  told  to  go  to  Trafalgar  Square  and  naturally  he  went  to  Charing  Cross.  But  his  passenger  wanted  the  Trafalgar  Square  in  Chelsea  —  there  was  one  at  that  time,  but  it  has  since  been  renamed  and  is  now  called  Chelsea  Square.

Well,  that’s  what  London  is,  a  mixture  of  very  old,  not  so  old,  and  new.  In  London  we  shall  find  almost  every  variety  of  architecture,  ranging  from  a  piece  of  old  Roman  wall  to  the  most  modern  buildings  such  as  the  Bank  of  England  extension  by  St.  Paul’s  Cathedral  and  Bucklers-  bury  House.  You’ll  find,  too,  a  few  medieval  churches  which  escaped  the  Great  Fire  of  1666  and  a  number  of  buildings  dating  from  the  seventeenth,  eighteenth  and  nineteenth  centuries.

A  Street  that  is  Unique

A  friend  of  mine  once  asked  me  if  I  knew  the  only  street  in  London  where  the  police  have  no  power  to  arrest  a  man,  unless  they  are  summoned  by  someone  living  there.  Luckily  for  me  I  did,  otherwise  he  wouldn’t  have  thought  much  of  my  knowledge  of London.

This  is  the  street  where  no  policeman  ever  patrols.  There  are  gates  guarding  the  entrance  and  a  porter  wearing  a  livery  on  which  you’ll  notice  a  Bishop’s  mitre.  This  is  Ely  Palace  which  was  originally  the  property  of  the  Bishops  of  Ely  and  the  old  palace  there  was  built  by  Bishop  Arundel  in  1388.  The  palace  has  long  since  disappeared  but  we  can  see  St.  Etheldreda’s  chapel  on  the  west  side.

Sir  Christopher  Hatton,  after  whom  Hatton  Garden  is  named  borrowed  money  from  Queen  Elizabeth  which  he  spent  improving  the  property.  He  leased  it  for  twenty-one  years,  then  asked  the  Queen  to  make  the  Bishop  hand  over  the  estate  to  him.

Since  those  days,  the  estate  which  the  Queen  demanded  from  the  Bishop  has  long  been  built  over,  and  all  that  re­mains  to-day  are  the  two  rows  of  houses  and  the  little  chapel.  But  the  privilege  of  freedom  from  arrest  in  this  street  has  never  been  cancelled  and,  as  I’ve  said,  no  policeman  patrols  this  street.  The  gates  are  closed  at  10  p.  m.  when  a  watchman  calls  out  “Past  ten  o’clock,  all’s  well”.

As  I  said,  it  is  the  unexpected  which  you  meet  in Lon­don.  You  and  I  have  just  seen  a  street,  now  merely  a  small  cul-de-sac,  which  you’d  probably  not  look  at  twice  unless  you  knew  its  history.  If  we  now  walk  along  Holborn  Viaduct  from  Ely  Palace,  we  shall  find  ourselves  looking  down  from  a  bridge  —  not  on  a  river  or  a  railway  cutting,  but  on  an­other  street.  This  “street  over  a  street”  came  about  like  this.  Charterhouse  Street  runs  sharply  downhill  to  meet Farringdon  Street.  This  latter  street  is  on  a  much  lower  level  than  Holborn,  which  is  the  main  route  to  the  City.  Until  a  hundred  years  ago  this  was  a  steep  hill,  Holborn  Hill,  and  all  around  were  small  streets  with  overcrowded  houses.  It  was  not  a  nice  neighbourhood  and  was  a  favourite  haunt  of  rough  men,  who  used  to  amuse  themselves  by  rolling  women  down  Holborn  Hill  in  barrels.  Then,  between  1863  and  1869  Holborn  Viaduct  was  constructed  over  what  had  formerly  been  the  Holebourne  part  of  the  Fleet  River.

Not  long  ago  I  stood  looking  over  these  railings.  It  was  a  Saturday  afternoon  and  I  had  been  wandering  around  Smith-  field  market.  At  the  corner  of  Cork  Lane  and  Giltspur  Street  I  had  seen  the  statue  of  a  fat  boy.  This  is  supposed  to  have  been  placed  there  to  mark  the  spot  where  the  Great  Fire  of  1666  had  been  arrested.  The  boy  has  been  regilded  and  looks  complacently  out  on  the  world  from  his  pedestal.  This  boy  is  supposed  to  represent  the  sin  of  gluttony,  because  the  fire  began  in  Pudding  Lane  and  finished  at  Pye  (pie)  Corner!

From  Going  to London,  Lnd,  1959.

« ||| »

Tagged as:

Comments are closed.