The History of England

from Celts through 20th century

Pollution of Our Rivers

Category: Land + People

By  J.  W.  Kempster

The  greatest  problem  that  many  fishery  boards  have  to  contend  with  is  pollution.  As  much  is  known  and  has  been  written  on  the  subject  of  pollution,  both  in  official  Govern­ment  reports  and  in  the  different  district  fishery  board  re­ports,  as  well  as  in  the  Press,  as  would,  if  collected,  fill  a  bulky  volume.

Some  of  the  rivers  most  suited  for  salmon  and  sea  trout’  are  so  polluted  as  to  be  practically  denuded  of  these  fish,  which  are  prevented  from  ascending  from  the  sea  to  their  spawning  grounds  on  the  upper  reaches  by  the  poisoned  and  de-oxygenated  state  of  the  water  in  the  lower  reaches.  This  is  due  to  the  vast  quantities  of  sewage  and  trade  ef­fluents  which  they  contain.  May  to  September  are  usually  the  five  critical  months  where  pollution  is  concerned,  owing  to  the  greater  possibility  of  low  water  occurring  then,  though  where  there  are  beet  sugar  factories  October  and  November  are  the  worst  months;  but  much  depends  upon  the  amount  and  distribution  of  the  rainfall.  A  flush  after  a  dry  spell  in  summer  is  especially  dangerous.  There  is,  however,  a  great  difference  in  the  degree  of  pollution  in  various  rivers,  rang­ing  from  almost  n  i  1  in  many  of  the  Highlands  streams  and  such  well-preserved  chalk  streams  as  the  Test  and  It-  chen,  where  pollution  has  been  successfully  kept  in  check,  to  —  at  the  other  end  of  the  scale  —  such  industrialized  rivers  as  the  Tyne,  Tees,  and  Wear;  which  in  certain  parts  are  little  more  than  open  sewers.

In  the  good  old  days  the  term  “wholesome”  was  applied  to  reasonably  pure  river  water,  and  disputes  as  to  whether streams  were  wholesome  were  judicially  decided  by  evidence  as  to  whether  cattle  drank  there  or  not.  This  criterion  was  a  fairly  acid  test,  as  animals  are  keenly  perceptive  of  any  drink  or  food  that  is  even  slightly  adulterated,  and  are  less  likely  to  be  biased  than  their  human  owners.  It  was  a  more  severe  criterion  than  one  based  on  the  presence  of  fish  that  manage  to  survive  in  water  that  would  not  appeal  to  cattle  unless  particularly  thirsty.

From  Our  Rivers,  Lnd,  1948.

« ||| »

Comments are closed.