The History of England

from Celts through 20th century


Category: Land + People

By  J.  В.  North,  В. Campbell,  R.  Scott

Although  it  is  so  firmly  fixed  in  the  popular  mind  that  it  is  unlikely  ever  to  be  displaced,  Snowdonia  as  a  general  term  for  the  mountains  of  Caernarvonshire  is  not  really  nec­essary,  for  the  English  name  Snowdon  was  given  to  the  whole  region,  not  to  a  single  mountain.  The  Welsh  name  for  the  region  is  Eryri  —  popularly  supposed  to  have  been  given  because  in  the  old  times  it  abounded  with  eagles,  Eryri  in  the  ancient  British  language  signifying  an  eyrie  or  breeding  place  of  eagles.  However,  recently  the  Welsh  name  has  been  traced  back  to  Eryr  which  in  Welsh  signifies  the  bank  of  a  river  or  the  sea  shore,  i.  e.  a  rise  of  the  land.  This  suggests  that  the  name  really  means  “the  mountain  land”  or  “the  high  land”.

The  heart  of  this  mountain  tract  rises  above  three  thou­sand  feet  in  a  number  of  summits.  A  striking  feature  of  the  Snowdonian  mountains,  as  they  are  viewed  from  the  Angle­sey  side  of  the  straits,  is  the  comparatively  even  skyline  to  which  they  give  rise.  There  are,  to  be  sure,  some  conspicuous  depressions  in  the  line  where  rivers  have  cut  deep  valleys,  and  some  isolated  peaks  that  rise  conspicuously  above  the  rest,  but  they  do  not  destroy  the  impression  of  continued  massiveness  for  the  elevated  region  as  a  whole.  Together  these  lines  appear  like  a  section  across  a  low  and  slightly  asymmetric  dome,  somewhat  like  an  inverted  saucer.  Al­though  the  dome,  with  its  gentle  slopes,  appears  to  be  unprom-  isingly  low,  many  of  its  mountains  rise  to  more  than  3.000  feet  above  sea  level.  That  may  seem  trifling  in  comparison  with  the  mountainous  regions  of  other  countries,  but  the  effective  height  of  a  mountain  is  determined  by  the  general  level  of  the  region  from  which  it  rises,  and  since  Caernar­vonshire  is  a  maritime  county,  deeply  cut  into  by  rivers,  the  slopes  are  necessarily  steep.  In  these  circumstances,  the  peaks  retain  most  of  the  magnificence  that  is  associated  with  height.

Its  structure  and  comparative  isolation  give  Snowdon  a  characteristic  pyramidal  outline  recognizable  from  many  near  and  distant  viewpoints,  from  some  of  which  it  appears  gracefully  symmetrical.  The  mountain  is,  however,  pene­trated  on  all  sides  by  wild  hollows  with  precipitous  curving  sides.  The  steep  cliffs  and  the  sharp  ridges  provide  attrac­tions  for  the  climber  and  striking  views  for  the  walker,  as  well  as  for  those  who  use  the  mountain  railway.  The  two  areas  on  either  side  of  the  Pass  of  Llanberis  are  more  fre­quently  visited  than  the  neighbouring  mountain  tracts.

It  may  at  first  seem  a  matter  for  surprise  that  the  magnif­icence  of  this  area  is  due  less  to  the  rocks  that  remain  than  to  those  which  have  been  worn  away.  As  a  guide  said  to  Joseph  Cradock  when  he  toured  some  of  the  most  romantic  parts  of  North  Wales  in  1776,  “Ay,  master,  this  must  have  been  an  ancient  country  indeed,  for  you  see,  it  is  worn  down  to  the  very  stone.”

From  Snowdonia, London,  1949.

« ||| »

Tagged as:

Comments are closed.