The History of England

from Celts through 20th century


Category: Customs + Festivals

Stan  Barstow  was  born  in  the  West  Riding  of  Yorkshire  in  1928,  the  son  of  a  coal-miner.  After  finishing  grammar  school  he  entered  the  drawing  office  of  an  engineering  firm.  Seven  years  later  he  moved  to  a  similar  position  with  another  company,  then  transferred  to  the  sales  department.  A  Kind  of  Loving  is Barstow’s  first  published  novel.  It  came  out  J  in  1960.  Since  then  he  has  written  two  more  novels,  Ask  Me  Tomorrow  (1962)  and  The  Watchers  on  the  Shore  (1966)

The  novel  A  Kind  of  Loving  describes  a  young  man’s  physical  infatuation  with  a  girl  he  does  not  love  and  his  struggle  to  find  an  honest  J  and  honourable  solution.  The  story  is  told  in  the  vernacular  of  the  West’S  Riding  of Yorkshire,  and  people  and  places  are  described  with  honesty  and  great  realism.

The  following  extract  describes  the  wedding  of  Chris,  the  sister  of  the  hero  of  the  novel,  Victor  Brown,  and  casts  some  light  on  the  customs  related  to  weddings  as  observed  in  a  working  class  family

In  working  class  families  weddings  are  generally  celebrated  as  lavishly  as  possible.  The  life  of  the  workers  is  still  for  the  most  part  very  drab,  and  it  is  felt  that  at  least  this  one  occasion  should  have  some  semblance  of  glamour  about  it.  No  one  is  left  out  of  the  celebrations:  aunts  and  uncles,  distant  cousins  and  friends,  all  will  be  there  to  enjoy  the  wedding,  and  it  will  long  be  remembered  by  all  concerned

The  wedding  was  about  the  only  thing  anybody  had  been

talking  about  at  home  for  the  last  six  months  —  ever  since  Chris  and  David  came  right  out  into  the  open  and  bought  the  ring  [..].  I’d  never  been  involved  in  a  wedding  before  and  have  to  admit  it’s  what  you  might  call  an  experience.

There’s  about  five  hundred  people  staying  overnight  be-;  fore  the  day,  to  begin  with.  [...]  I  think  I’ve  never  seen  so  many  strange  faces  and  the  surprising  thing  is  they’re  mostly  relatives  of  mine.  Or  they’re  supposed  to  be,  I  wonder  where  on  earth  the  Old  Lady’s  dug  them  all  up  from  and  I  don’t  :  think  even  she  knows  them  all  for  sure.  [...]  I’ve  spent  the  night  on  the  front-room  sofa  and  the  last  four  or  five  hours  hanging  about  trying  to  get  into  the  bathroom.  [...]  Being  in  a  bit  of  a  flap  I  forget  to  shoot  the  bolt  behind  me  and  it  doesn’t  improve  my  temper  when  the  door  flies  open  and  young  Dorothy  and  Angela  catch  me  without  pants.  This  amuses  v  them  no  end  and  I  wonder  if  I  can’t  arrange  to  fall  downstairs  and  break  a  leg  and  give  them  a  real  laugh.  A  couple  of  prop­er  horrors,  Dorothy  and  Angela,  twins,  belonging  to  Auntie  Agnes,  one  of  my  mother’s  sisters.  I  know  the  Old  Lady  can’t  abide  them  and  she  only  had  Chris  ask  them  to  be  bridesmaids  because  she  didn’t  want  to  get  across  Auntie  Agnes  who’s  one  of  them  sensitive  types  who  go  through  life  looking  for  any  offence  left  lying  about  for  the  taking.  I’ve  only  had  one  glimpse  of  Chris  as  she  nipped  across  the  landing  and  from  the  tight  little  smile  she  gives  me  when  I  make  a  crack  that’s  supposed  to  be  cheerful  I  guess  she  won’t  be  sorry  when  it’s  all  over  and  she’s  with  David  on  the  3.45  to  the  Great  Metro­polis.  [...]

Then  I  hear  the  Old  Lady  shouting  from  the  bottom  of  the  stairs,  “Victor!  Are  y’there,  Victor?  The  taxi’s  waiting.  Hurry  yourself  up  for  you’ll  have  us  all  late.  You  know  we’ve  no  time  to  spare.”

I  know  we  haven’t  because  I’ve  planned  the  calls.  [...]  I  stop  in  front  of  the  hallstand  to  run  my  comb  through  my  hair.  “You’ll  do,  you’ll  do,”  the  Old  Lady  says.  “It’s  not  you  ’at’s  getting  married.”

“Catch  me.”

“One  of  ’em  will  one  o’  these  fine  days.”  [...]

I  cock  a  wary  eye  at  her.  Is  she  after  marrying  me  off  next?  The  wedding  bug  must  have  bitten  deeper  than  I  thought.  [...]

I  pull  my  jacket  down  and  straighten  my  tie.  “Well  I’m  ready.  Where’s  our  Jim?”

“He’s  in  the  front  room.  He’s  been  ready  a  good  half-  hour.”  [...]

I  reach  past  somebody  and  touch  his  knee.  “C’mon,  Ein­stein.  ”

He  gets  up,  thin,  fifteen  years  old  and  too  tall  for  his  age,  and  marks  the  place  in  his  book  and  follows  me  out.  [...]

“Auntie  Miriam  first,”  I  give  the  driver  the  address  and  I  get  into  the  taxi.  Jim  opens  and  retires  again;  but  I  can’t  afford  to;  I’ve  got  a  lot  to  do  before  eleven  and  I  hope  Geoff  Lister,  my  cousin,  who’s  looking  after  the  other  taxi,  keeps  his  end  going  as  well.  I  check  the  list  for  the  ump­teenth  time,  wondering  if  we  can  get  them  all  there  on  time.  It’s  a  tight  list  and  I’m  proud  of  that  because  I’m  saving  David’s  money  by  having  one  less  car  than  they  thought.  But  it  makes  no  allowance  for  lost  time,  so  I’m  hoping  everybody’s  ready  and  waiting.

Anyway,  we  make  the  first  call  and  pick  up  Auntie  Miri­am  and  Uncle  Horace,  who  aren’t  very  important  and  won’t  have  to  mind  being  first  and  having  to  hang  about  at  the  church  half  the  morning.  I  drop  Jim  off  with  them  and  give  him  his  orders.

“Now  get  your  nose  out  of  that  book  and  watch  what  you’re  doing.  You  show  the  bride’s  guests  to  the  left  and  the  groom’s  to  the  right.  Okay?”

“It’s  all  so  complicated,”  Jim  says.  “You  should  have  put  somebody  more  intelligent  on  the  job.”

“You’re  all  we  could  spare,  so  watch  what  you’re  doing  or  it’s  a  clip  on  the  ear.”

“Bribery  will  get  you  nowhere,”  Jim  says,  and  I  have  to  laugh  because  he’s  a  real  wag  at  times.

At  a  quarter  to  eleven  prompt,  like  I  planned,  we  leave  the  church  for  the  last  trip  —  home  for  Chris  and  the  Old  л  Man.  All  without  a  hitch,  I’m  thinking  pleased  with  my­self.  [...]

And  just  after  this  it  happens.  We  swing  round  a  corner  and  there’s  this  dirty  great  piece  of  broken  milk  bottle  lying  jagged  edge  up  in  the  road.  There’s  a  crack  like  a  gun  going  off  and  bumping  as  the  front  offside  tyre  goes  flat.  The  taxi  swerves  off  the  road  across  the  pavement  and  stops  with  its  front  end  up  the  bank.  The  driver  lets  it  roll  back  on  to  the;  road  and  then  we  both  get  out  and  look  at  the  damage.  He  pushes  his  cap  back,  bending  down  with  his  hands  on  his  knees,  and  whistles.

“Now  what?”  I  say.  And  everything’s  rushing  into  my  mind  at  once:  Chris  and  the  Old  Man  waiting  at  home,  the  >  church  full  and  no  bride,  and  the  Old  Lady  getting  more  ratty  ;  every  second  that  goes  by.

“It’s  bad,”  the  driver  says.

“I’ve  noticed  that,”  I  tell  him.  “It’s  ten  to  eleven,  what  do  we  do?”

“Change  t’wheel,”  he  says.  “There’s  nowt  else  for  it.”  [...]  It’s  just  after  eleven  when  we  get  the  car  moving  again,  and  nearly  ten  past  by  the  time  we  pull  up  at  our  gates.

The  Old  Man’s  on  the  front  step  with  his  hand  over  his  eyes  like  a  sailor  up  in  a  crow’s  nest  looking  for  land.  “Where  the  hammer  have  you  been?”  he  says  with  panic  in  his  voice.  “We’re  late.”

I’m  tempted  for  a  second  to  give  him  a  cheeky  answer,  like  we’ve  called  for  a  drink  or  something,  but  I  see  he’s  j  worried  out  of  his  wits  so  I  just  show  him  my  dirty  hands  and  ;  tell  him  we’ve  had  a  puncture.  Chris  comes  out  meantime  i  and  though  she’s  got  a  coat  on  over  her  frock  it  doesn’t  hide  that  she  looks  a  real  picture,  just  like  somebody  in  one  of  ;  them  glossy  women’s  mags.

“You’ll  knock  ’em  sideways,”  I  tell  her,  “You’ll  knock  ’em  for  six.”

Well,  once  they  begin  it  doesn’t  seem  to  matter  that  Chris  was  late.  After  all  it’ll  give  her  and  David  something  to  laugh  about  later  on.  I  slip  her  coat  off  for  her  and  stay  at  the  back  where  I  can  get  out  first  when  it’s  all  over.  The  organ  switches  from  this  soft  background  music  it’s  been  playing  and  starts  on  the  wedding  march,  booming  out  and  filling  the  church.  There’s  a  shuffle  as  all  the  guests  stand  up  and  Chris  and  the  Old  Man,  with  Dotty  and  Mangy  behind,  start  down  the  aisle  to  where  the  vicar  and  David  and  his  best  man  are  waiting  for  them.  A  real  picture  Chris  looks,  all  in  white,  and  her  hair  shining  under  this  little  cap  of  net  and  flowers.  Chris’s  hair  is  a  sort  of  reddy  brown  like  the  Old  Lady’s  was  when  she  was  young,  but  Jim  and  I  are  both  dark  like  the  Old  Man.  There’s  a  bit  of  a  lopsided  look  about  the  congregation  because  our  family’s  out  in  force  and  David  has  no  family,  just  the  few  friends  he’s  made  since  he  came  to  Cressley.

The  organ  stops  and  there’s  dead  quiet  for  a  minute.  Then  the  vicar  chimes  up.  “Dearly  beloved,  we  are  gathered  to­gether  to  join  this  man  and  this  woman  in  holy  matri­mony…”

I’m  real  happy  for  them;  I  really  am;  because  David’s  a  good  bloke  and  he’s  getting  a  real  gem  in  Chris.

Outside  the  church,  when  it’s  over,  the  photographers  get  busy,  both  the  amateur  and  the  bod  paid  for  the  job.  We  get  them  to  make  it  snappy  because  it’s  too  cold  to  hang  about.  Then  I  slip  the  coat  round  Chris’s  shoulders  and  let  my  cousin  Geoff  take  her  and  David  to  the  reception  and  I  follow  on  behind  with  the  Old  Lady  and  the  Old  Feller.  We  drive  away  leaving  confetti  in  the  snow  and  the  deep  puddles  in  the  gutters.

The  Old  Man  seems  restless  in  the  back  seat,  as  though  he’s  lost  something,  and  the  Old  Lady  says  to  him,  “What  you  seekin’?”

“I’m  lookin’  for  me  speech,”  the  Old  Feller  says,  rummaging  through  his  pockets,  “I  had  it  when  I  —”

“Your  speech?”  the  Old  Lady  says,  and  this  is  the  first  I’ve  heard  of  it  as  well.

“Aye.  I’ve  jotted  a  few  points  down  on  a  bit  o’  paper  but  I  can’t  find  it  …  Ho’d  on,  here  it  is.”

“I  hope  you’re  not  goin’  to  show  us  all  up,”  the  Old  Lady  says.  “All  you  need  do  is  tell  them  we’re  pleased  to  see  ‘  ’em  and  thank  ’em  for  cornin’.  That’s  all.  No  need  to  get  on  ;  ramblin’  all  round  the  houses.”

“It  wa’  your  idea  to  have  reception  in  t’best  hotel  in  Cressley,”  the  Old  Man  says,  “so  we’ll  have  to  come  up  to  scratch.  Who  ever  heard  of  a  posh  weddin’  wi’out  speeches?

If  you’d  had  t’bandroom  like  I  wanted  you  to  I  might  not  .  ha’  got  on  me  feet  at  all.”

“T’bandroom,”  the  Old  Lady  snorts.  “Alius  on  t’cheap.  -  D’you  mean  to  tell  me  you  begrudge  your  own  daughter  —  your  only  daughter  —  a  decent  send-off  to  her  married  life?!  “There’s  a  difference  between  a  decent  send-off  an’  a  Society  do,”  the  Old  Feller  says.  “I’m  nobbut  a  collier,  y’know^|  not  a  mill-owner.”

“An’  you  don’t  let  anybody  forget  it  …  Anyway,  we’ve  £  had  all  this  out  before,”  I  think  the  Old  Lady’s  just  cottoned  on  that  the  glass  partition’s  open  and  the  driver’s  taking  all  in  and  having  a  quiet  smile  about  it.

“Aye,  we  have,”  the  Old  Man  says.

“An’we  decided  that  the  Craven  Arms  was  the  best  place.”  “Aye,  we  did,”  the  Old  Man  says.

I  know  the  driver’s  not  the  only  one  laughing  but  the  Old  Lady  can’t  see  this,  not  being  one  of  the  quickest  to  see  a  joke.

“An’  if  it  bothers  you  just  remember  ’at  you’ve  no  more  daughters  an’  t’next  wedding  in  the  family  somebody  else’ll  pay  for.”

“Ah!”  the  Old  Man  says.

When  Chris  and  David  go  off  to  catch  their  train  a  lot  of  the  guests  go  home,  because  the  wedding’s  officially  over  like.  But  some  of  them,  the  closest  family  and  friends,  come  -  back  to  our  house.  [...]  There’s  a  lot  of  these  people  come  back,  with  us  and  we  have  to  borrow  some  chairs  from  the  neigh­bours  for  them  to  sit  on;  but  this  doesn’t  help  much  because  then  out  of  common  politeness  we  have  to  invite  the  neigh­bours  in  as  well,  them  that  haven’t  already  been  to  the  wedding  that  is.  The  Old  Lady  says  she’s  never  seen  the  house  ;  as  full  since  her  father’s  funeral.  But  this  is  no  funeral.  They  haven’t  had  a  get-together  like  this  in  years  and  they’re  out  to  make  the  best  of  it  and  bury  all  the  family  differences.

(A  Kind  of  Loving  by  Stan  Barstow)

« ||| »

Comments are closed.