The History of England

from Celts through 20th century


Category: Customs + Festivals

Christmas  Day  is  observed  on  the  25th  of  December.  In  Britain  this  day  was  a  festival  long  before  the  conversion  to  Christianity.  The  English-  his­torian  the  Venerable  Bede  relates  that  “the  ancient  peo­ples  of  Angli  began  the  year  on  the  25th  of  December,  and  the  very  night  was  called  in  their  tongue  modranecht,  that  is  ‘mother’s  night’.  Thus  it  is  not  surprising  that  many  social  customs  connected  with  the  celebration  of  ‘Christmas  go  back  to  pagan  times,  as,  for  instance,  the  giving  of  presents.  In­deed,  in  1644  the  English  puritans  forbade  the  keeping  of  Christmas  by  Act  of  Parliament,  on  the  grounds  that  it  was  a  heathen  festival.  At  the  Restoration  Charles  II  revived  the  feast.

Though  religion  in  Britain  has  been  steadily  losing  ground  and  Christmas  has  practically  no  religious  significance  for  the:  majority  of  the  population  of  modern Britain,  it  is  still  the  most  widely  celebrated  festival  in  all  its  parts  except Scotland.  The  reason  for  this  is  clear.  With  its  numerous,  often  rather’  quaint  social  customs,  it  is  undoubtedly  the  most  colourful-  holiday  of  the  year,  and,  moreover  one  that  has  always  been  even  in  the  days  when  most  people  were  practising  Christians-  a  time  for  eating,  drinking  and  making  merry.

However,  despite  the  popularity  of  Christmas,  quite  a  number  of  English  people  dislike  this  festival,  and  even  those  who  seem  to  celebrate  it  wholeheartedly,  have  certain,  reservations  about  it.  The  main  reason  for  this  is  that  Christmas  has  become  the  most  commercialized  festival  of  the  year.-  The  customs  and  traditions  connected  with  Christmas,  for  example  giving  presents  and  having  a  real  spree  once  a  year,  made  it  an  easy  prey  to  the  retailers,  who,  using  modern  methods  of  advertising,  force  the  customer  to  buy  what  he  neither  wants  nor,  often,  can  reasonably  afford.

It  is  not  only  children  and  members  of  the  family  that  exchange  presents  nowadays.  Advertising  has  widened  this  circle  to  include  not  only  friends  and  distant  relations,  but.  also  people  you  work  with.  An  average  English  family  sends  dozens  and  dozens  of  Christmas  cards,  and  gives  and  receives  .  almost  as  many  often  practically  useless  presents.  For  people  who  are  well  off  this  entails  no  hardship,  but  it  is  no  small  burden  for  families  with  small  budgets.  Thus  saving  up  for  Christmas  often  starts  months  before  the  festival,  and  Christmas  clubs  have  become  a  national  institution  among  the  working  class  and  lower-middle  class.  These  are  generally  run:  by  shopkeepers  and  publicans  over  a  period  of  about  eight  weeks  or  longer.  Into  these  the  housewives  pay  each  week;  a  certain  amount  of  money  for  their  Christmas  bird  and|  joint,  their  Christmas  groceries  and  so  on,  the  husband  as  a  rule  paying  into  the  club  run  by  the  local  pub,  for  the  drinks.

As  much  of  this  spending  is  forced  upon  people  and  often  means  that  a  family  has  to  do  without  things  they  really  need  it  inevitably  leads  to  resentment  towards  the  festival.  Need­less  to  say  that  it  isn’t  the  old  customs  and  traditions  that  are  to  blame,  but  those  who  make  huge  profits  out  of  the  nation­wide  spending  spree  which  they  themselves  had  boosted  beyond  any  reasonable  proportion.

« ||| »

Comments are closed.