The History of England

from Celts through 20th century


Category: Education

The  last  few  years  have  seen  a  considerable  growth  of  Communist  influence  in  the  universities.  That  influence  has  often  been  over­estimated,  particularly  by  the  Right  Wing  Press  after  the  Oxford  motion.  But  none  the  less  it  persists  and  it  is  growing.  It  is  no  long­er  a  phenomenon  that  can  be  dismissed  as  an  outburst  of  transient  youthful  enthusiasm.  It  has  established  itself  so  firmly  that  any  serious  analysis  of  trends  in  the  universities  must  take  it  into  account.

This  influence  has  shown  itself  in  a  steadily  growing  volume  of  the  left-wing  activities.  In  1933  the  storm  aroused  by  the  famous  Oxford  “King  and  Country”  motion  swept  every  university,  and  in  the  majority  of  Unions  this  motion  was  passed  by  a  large  margin.  That  same  winter  the  students  of  Cambridge  got  themselves  into  the  newspapers  by  a  11  November  demonstration  which  successfully  kept  a  three-mile  march  unbroken,  fighting  almost  the  whole  way  against  students  who  were  trying  to  break  it  up.  In  1934  the  Hunger


Marchers  received  a  great  welcome  from  the  students  of  Oxford  and  Cambridge.  In  1935  the  Northern  Universities  put  themselves  on  the  map  when  Sheffield  students  played  a  real  part  in  the  unem­ployment  fight  in  February.  For  a  few  days  Sheffield  Communist  students  sold  over  200  copies  of  the  Daily  Worker  in  a  university  of  800  students.  At  the  end  of  1935  it  was  significant  how  rapidly  student  opinion  reacted  to  Hoare-Laval  plan.  At  very  short  notice  big  protest  meetings  were  held  at  King’s  College, London,  the  London  School  of  Economics,  and Manchester.  It  would  perhaps  be  true  to  £ay  that  the  students  reacted  more  quickly  than  any  other  organized  body.  Then  at  the  beginning  of  this  year  the  Federation  of  Student  Societies,  the  revolutionary  students’  organisation,  and  the  University  Labour  Federation  formed  united  body  covering  2,000  students  in  all  the  universities.  During  all  this  period  the  membership  of  the  Communist  Party,  though  even  now  not  very  large,  has  grown  steadily  and  continuously  without  once  looking  back.

Of  course  it  would  be  wrong  to  represent  this  movement  as  wholly  and  solely  the  work  of  the  Communist  Party.  But  it  is  none  the  less  true  that  everywhere  the  Communists  have  played  a  continu­ously  active  and  leading  part,  and  that  the  disciplined  and  central­ised  leadership  of  the  Communist  Party  has  given,  the  movement  a  direction  and  co-ordination  of  which  no  other  body  would  be  capable.

Thus  Communism  in  the  universities  is  a  serious  force.  It  is  serious  because  students  do  not  easily  or  naturally  become  Commu­nists.  Communism  has  to  fight  down  more  prejudices,  more  tradi­tions,  more  simple  distortions  of  fact,  than  any  other  political  organi­sation.  It  would  not  have  gained  ground  without  a  serious  appeal.  Its  significance  is  precisely  this.  It  is  the  first  systematical  attempt  by  a  working-class  party  to  win  over  a  whole  section  of  the  middle  class.  The  Labour  Party  has  made  many  efforts  to  adapt  itself  to  middle-class  prejudices.  It  has  never  made  a  serious  attempt  to  win  the  middle  classes  into  a  fighting  alliance  with  the  Labour  Movement  on  the  basis  of  their  own  interests.  That  is  what  the  Communist  Party  is  just  beginning  to  do.  It  is  notable  that  the  Central  Committee  of  the  Communist  Party  pays  far  more  attention,  gives  far  more-  criticism  and  more  assistance,  to  the  work  of  its  student  members  than  any  other  political  body  gives  to  its  student  section.

This  swing  to  the  Left  has  not  come  primarily  because  students  are  interested  in  politics  in  the  abstract.  It  has  come  because  the  actual  conditions  of  their  lives,  the  actual  problems  with  which  they  are  confronted,  force  them  steadily  though  hesitatingly  to  a  revolutionary  position.  Because  a  student  does  not  have  to  be  inter­ested  in  politics  before  he  comes  face  to  face  with  one  great  reality.  The  existence  of  the  capitalist  structure  of  society  means  that  there  is  an  ever-widening  gap  between  the  potentialities  of  scierfce,  technique  culture  and  education  and  their  actual  application  in  the  world  today.  The  most  glaring  obvious  form  of  this  is  the  destruction  of  foodstuffs  when  people  are  hungry.  But  students  for  the  most  part  are  not  yet  hungry,  and  do  not  come  up  against  this.  But  a  medical  student  comes  against  the  fact  for  example,  that  hundreds  of  children  suffer  every  year  from  rickets,  which  is  an  unnecessary  and  pre­ventable  disease,  simply  because  of  poverty,  and  bad  conditions,  and  lack  of  adequate  attention.  An  economic  or  an  agricultural  student  will  notice  that  the  immense  productive  capacities  of  industry  and  agriculture  are  not  being  used  —  not  because  there  is  no  need  for  industrial  goods  and  foodstuffs,  but  because  the  capitalist  property  relations  cannot  overcome  this  widening  gap.  The  whole  field  of  British  industry  and  agriculture  today  presents  a  picture  of  productive  waste  that  capitalism  cannot  overcome,  of  preventable  deaths  and  preventable  accidents  that  are  not  pre­vented  because  our  present  rulers  find  it  more  important  to  spend  money  on  interest,  on  war  debt  and  on  huge  rearmament  than  on  the  health  of  the  English  people.

And  this  show’s  itself  to  the  students  in  an  increasing  restriction  of  their  possibilities  in  their  future  life.  Already  the  professions  are  overstocked  with  qualified  graduates.  People  with  Firsts  who,  a  few  years  ago,  turned  up  their  noses  at  teaching  jobs  are  now  glad  enough  to  get  a  job  in  a  secondary  school.  Medicos  with  first  class  qualifications  will  take  the  wretched  job  of  a  ship’s  doctor  which  they  would  not  have  touched  not  so  long  ago.  I  have  known  one  case,  of  a  graduate  with  first  class  honours  in  zoology  with  a  job  as  a  rat  catcher  at  30  s.  a  week.  Scientific  papers  have  been  printing  advertisements  for  men  with  first  class  degrees  at  £  125  a  year.  And  the  number  of  totally  unemployed  is  mounting  up:  and  unemployment  for  a  middle-class  person  who  does  not  sign  on  at  a  Labour  Exchange  results  in  a  kind  of  hopelessness  and  isolation  which  is  quite  unique.  The  number  of  ex-students  peddling  vacuum  cleaners  and  tooth  paste  for  a  living  is  mounting  up.  One  point  is  worth  bearing  in  mind.  If  during  this  upward  movement,  the  1935—36  “boom”,  the  professions  are  gradually  becoming  overstocked  and  saturated  with  qualified  students  —  what  will  be  the  position  when  the  next  crash  comes?  It  is  not  impossible  that  whole  years  of  graduates  will  be  70—80  per  cent  unemployed.  The  colossal  nervous  strain  of  competitive  examinations  on  students  who  depend  on  the  results  for  their  whole  future  career  means  that  even  now  a  student’s  life  is  not  so  happy  and  carefree  as  is  generally  supposed.  As  to  those  who  are  just  coming  up  to  the  universities  to  graduate,  the  outlook  will  be  far  more  tough  for  them  than  it  is  for  us  now.

This  general  economic  insecurity  has  its  effects.  Of  course  it  does  not  of  itself  make  revolutionaries.  But  ultimately  all  the  secure  prejudices  and  traditions  of  the  English  middle  and  pro­fessional  classes  depended  on  a  stable  and  more  or  less  well-provided  environment.  This  comfortable  life  is  breaking  up,  and  with  it  comfortable  illusions  which  it  fostered.

There  is  another  process  also  at  work.  The  developments  of  the  postwar  years  have  brought  about  revolutionary  changes  in  the  relation  of  every  branch  of  knowledge  to-society.  The  official  aca­demic  teaching  is  for  the  most  part  incapable  of  reaction  to  these  developments,  and  is  thus  becoming  more  and  more  isolated  from  social  reality.  For  instance,  while  the  world  economic  crisis  1929—32  was  raging,  the  equilibrium  economists  of  the  London  School  of  Economics  did  not  find  it  necessary  to  bring  forward  any  attempt  at  crisis  analysis,  and  went  on  quite  happily  teaching  the  theory  which  explained  why  crisis  did  not  and  in  the  nature  of  things  could  not  have  a  serious  effect.  It  is  not  very  surprising  then  that  from  that  time  certain  students  began  to  turn  to  Marxism,  which  had  consistently  predicted  the  crisis,  and  which  had  consistently  based  its  analysis  on  the  real  world.

(From  Communism  Was  My  Waking  Time  by  3.  Cornford)

« ||| »

Comments are closed.