The History of England

from Celts through 20th century


Category: Customs + Festivals

In  Britain  the  custom  of  becoming  engaged  is  still  gen  erally  retained,  though  many  young  people  dispense  with  it,  and  the  number  of  such  couples  is  increasing.  As  a  rule,  an  engagement  is  announced  as  soon  as  a  girl  has  accepted  a  proposal  of  marriage,  but  in  some  cases  it  is  done  a  good  time;  afterwards.  Rules  of  etiquette  dictate  that  the  girl’s  parents,  should  be  the  first  to  hear  the  news;  in  practice,  however,  it  is  often  the  couple’s  friends  who  are  taken  into  confidence  before  either  of  the  parents.  If  a  man  has  not  yet  met  his  future  inlaws  he  does  so  at  the  first  opportunity,  whereas  his  parents  usually  write  them  a  friendly  letter.  It  is  then  up  to  the  girl’s  mother  to  invite  her  daughter’s  future  in-laws  to  a  meal  or  drinks:  Quite  often,  of  course,  the  man  has  been  a  frequent  visitor  at  the  girl’s  house  long  before  the  engagement,  and  their  families  are  already  well  acquainted.

When  a  girl  accepts  a  proposal,  the  man  generally  gives  her  a  ring  in  token  of  the  betrothal.  It  is  worn  on  the  third  finger  of  the  left  hand  before  marriage  and  together  with  the;  wedding  ring  after  it.  Engagement  rings  range  from  expensive  diamond  rings  to  rings  with  Victorian  semi-precious  stones;  costing  only  a  few  pounds.

In  most  cases  the  engagement  itself  amounts  only  to  announcements  being  made  to  the  parents  on  both  sides  and  to  friends  and  relations,  but  some  people  arrange  an  engagement  party,  and  among  the  better-off  people  it  is  customary  to  put  an  announcement  in  the  newspaper.

In  the  book  Etiquette  the  author  writes  that  “as  soon  as  congratulations  and  the  first  gaieties  of  announcement  are  over,  a  man  should  have  a  talk  with  the  girl’s  father  about  the  date  of  their  wedding,  where  they  will  live,  how  well  off  he  is  and  his  future  plans  and  prospects.”  Nowadays  this  is  often  npt  done,  one  of  the  reasons  being  that  today  the  young  people  enjoy  a  greater  degree  of  financial  independence  that  they  used  to,  to  be  able  to  decide  these  matters  for  them­selves.  However,  in  working  class  families,  where  the  family  ties  are  still  strong  and  each  member  of  the  family  is  more  economically  dependent  upon  the  rest,  things  are  rather  different.  Quite  often,  particularly  in  the  larger  towns,  the  couple  will  have  no  option  but  to  live  after  marriage  with  either  the  girl’s  or  the  man’s  people.  Housing  shortage  in  Britain  is  still  acute,  and  the  rents  are  very  high.  It  is  extremely  difficult  to  get  unfurnished  accommodation,  whereas  a  fur­nished  room,  which  is  easier  to  get,  costs  a  great  deal  for  rent.  In  any  case,  the  young  couple  may  prefer  to  live  with  the  parents  in  order  to  have  a  chance  to  save  up  for  things  for  their  future  home.

But  if  the  young  people,  particularly  those  of  the  higher  paid  section  of  the  population,  often  make  their  own  decisions  concerning  the  wedding  and  their  future,  the  parents,  particu­larly  the  girl’s,  still  play  an  important  part  in  the  ensuing  activities,  as  we  shall  see  later.

The  period  of  engagement  is  usually  short,  three  or  four  months,  but  this  is  entirely  a  matter  of  choice  and  circum­stances.

« ||| »

Comments are closed.