The History of England

from Celts through 20th century


Category: Education

In  the  last  twenty  years  the  public  schools  and  the  most  suc­cessful  grammar  schools  have  become  increasingly  alike:  and  the  increasing  movement  towards  comprehensive  schools,  which  threat­ens  both  of  them,  has  forced  them  into  a  friendly  alliance.  The  public  schools  have  become  more  concerned  with  intellectual  train­ing,  less  with  character-building:  the  big  grammar  schools  —  or  some  of  them  —  have  become  more  broadminded  in  their  view  of  education:  and  both  kinds  of  school  have  become  more  preoccupied  with  getting  their  pupils  to  university,  and  particularly  to  Ox­bridge.  Since  the  end  of  the  first  war,  the  trickle  of  grammar-school  boys  to  Oxbridge  has  turned  into  a  flood:  most  of  them,  without  strong  family  connections  or  wealth,  have  known  that  their  career  depends  on  a  university  place,  and  both  in  intelligence  and  ambition  they  compete  strongly  with  the  public-school  boys.  In  1967—68,  forty-eight  per  cent  of  the  direct-grant  grammar-school  boys  went  on  to  university,  and  twenty-six  per  cent  of  the  maintained  grammar-  school  boys,  compared  to  thirty  per  cent  of  boys  from  independent  schools  were  recognized  as  efficient:  Once  at  university,  the  con­fidence  gap  between  the  public-school  and  grammar-school  boys  has  visibly  diminished,  and  clothes  and  accent  no  longer  distinguish  the  public-school  undergraduate.

Most  of  the  oldest,  largest  and  most  famous  grammar  schools  are  not  state  schools  at  all,  but  semi-dependent  ones.  These  are  the  178  ‘direct-grant’  grammar  schools,  financed  partly  by  fees  and  funds,  partly  by  the  Department  of  Education  (the  direct  grant).  They  earn  the  grant  by  taking  not  less  than  a  quarter  and  now  as  many  as  sixty  per  cent  of  their  pupils  from  the  state  system:  the  rest  are  fee-paying.  They  must  have  local  government  people  on  their  boards  of  governors,  but  the  local  authorities  cannot  really  interfere  as  they  do  with  ordinary  grammar  schools.  Some  direct-  grant  schools  are  just  small  denominational  schools  (nearly  a  third  are  Roman  Catholic)  but  the  most  successful  are  big  and  fairly  secular:  Bradford, Bristol, Manchester,  Birkenhead;  Haberdashers’  Aske’s  and  Latimer  Upper,  in London;  the  Royal  Grammar  School,

Newcastle;  King  Edward’s, Birmingham.  They  rival  the  top  public  schools  with  their  traditions,  huge  sixth  forms,  and  entries  into  university.  In  comparison  with  the  1,098  other  grammar  schools,  “maintained”  (and  often  interfered  with)  by  the  local  authorities,  they  are  privileged  schools.  In  1968  thirty-one  per  cent  of  boys  and  girls  from  direct-grant  grammar  schools  went  to  university  compared  with  19.6  per  cent  from  maintained  ones.  Their  reputations  help  them  to  go  on  attracting  the  best  teachers;  they  benefit  too  from  the  big  city  “catchment  areas”  as  their  recruiting  territory  is  grue-  somely  called.  Their  competition  for  entry  in  some  cities  is  as  much  as  ten  for  each  place.

The  direct-grant  schools  are,  as  the  Donnison  Report  of  1970  (para  115)  said:  “Predominantly  middle  class  institutions.  …  Three  out  of  four  pupils  come  from  the  homes  of  white-collar  workers:  three  out  of  five  have  fathers  in  professional  or  managerial  occupa­tions.  Only  one  out  of  thirteen  comes  from  a  semi-skilled  or  unskilled  worker’s  family.”  Many  of  the  178  schools  are  in  the  north:  there  are  forty-six  in  Lancashire  alone,  nineteen  in  Yorkshire,  seven  in  Bristol,  and  only  twenty  in  Greater  London.  In  some  ways  the  direct-grant  schools  are  the  northern  equivalent  of  the  public  schools,  which  recruit  their  boys  predominantly  from  the  south-east.  The  fact  that  many  of  the  parents  pay  fees  is  thought  by  many  to  pre­serve  the  school’s  independence  and  to  encourage  the  interest  of  parents:  “Here  in  Yorkshire  they  only  pay  for  what  they  value,”  one  head-master  told  the  Donnison  Commission  (para  166):  And  after  demonstrating  their  interest  not  only  in  words  but  in  cash,  they  watch  their  investments  carefully.4

The  top  grammar  schools  do  not  yet  have  the  same  close  asso­ciation  with  the  world  of  power  as  the  big  public  schools;  most  of  their  boys  go  unobtrusively  into  the  professions,  industry  or  engineering;  but  a  few  direct-grant  schools  have  acquired  a  special  reputation.  The  most  famous  of  them  is  Manchester  Grammar  School  (MGS),  with  1,400  boys  in  a  low  brick  building  outside  the  city,  which  has  become  a  legendary  stronghold  of  the  “meritocracy”.

« ||| »

Comments are closed.