The History of England

from Celts through 20th century

May Spring Festival

Category: Customs + Festivals

The  1st  of  May  has  also  to  some  extent  retained  its  old  significance  that  of  a  pagan  spring  festival.  In  ancient  times  it  used  to  be  celebrated  with  garlands  and  flowers,  danc­ing  and  games  on  the  village  green.  A  Maypole  was  erected  —  a  tall  pole  wreathed  with  flowers,  to  which  in  later  times  rib­bons  were  attached  and  held  by  the  dancers.  The  girls  put  on  their  best  summer  frocks,  plaited  flowers  in  their  hair  and  round  their  waists  and  eagerly  awaited  the  crowning  of  the  May  Queen.  The  most  beautiful  girl  was  crowned  with  a  garland  of  flowers.  After  this  great  event  there  was  dancing,  often  Morris  dancing,  with  the  dancers  dressed  in  fancy  costume,  usually  representing  characters  in  the  Robin  Hood  legend.  May-Day  games  and  sports  were  followed  by  refreshments  in  the  open.

This  festival  was  disliked  by  the  Puritans  and  suppressed  during  the  Commonwealth,  1649—60.  After  the  Restoration  it  was  revived  but  has  gradually  almost  died  out.  However,  the  Queen  of  May  is  still  chosen  in  most  counties,  and  in  many  vil­lages  school  Maypoles  are  erected  around  which  the  children  dance.  The  famous  ceremony  of  the  meeting  of  the  1st  of  May  still  survives  at Oxford,  in  Magdalen  College.  At  6  o’clock  in  the  morning  the  college  choir  gathers  in  the  upper  gallery  of  the  college  tower  to  greet  the  coming  of  the  new  day  with  song.

« ||| »

Comments are closed.