The History of England

from Celts through 20th century

Normans effects on the Language

Category: 12th century

The  victorious  Normans  made  up  the  new  aristocracy  and  the  Anglo-Saxon  people  became  their  servants.  The  Norman  aristocracy  spoke  a  Norman  dialect  of  French,  a  longue  of  Latin  origin,  while  the  Anglo-Saxons  spoke  English,  a  tongue  of  Germanic  origin.  Thus  there  were  two  different  languages  spoken  in  the  country  at  the  same  time.  Norman-French  became  the  official  language  of  the  state.  It  was  the  language  of  the  ruling  class  spoken  at  court;  it  was  the  language  of  the  lawyers,  and  all  the  official  docu­ments  were  written  in  French  or  Latin.  The  learned  clergy  whom  the  Normans  brought  into  the  country  used  Latin  for  the  most  part.  The  richer  Anglo-Saxons  found  it  conve­nient  to  learn  to  speak  the  language  of  the  rulers.  But  the  peasants  and  townspeople  spoke  English.  The  Normans  looked  upon  English  as  a  kind  of  peasant  dialect,  and  con­tinued  to  speak  their  own  language.  They  despised  anyone  unable  to  speak  their  language.

But  the  Normans  could  not  subdue  the  popular  tongue  which  was  spoken  by  the  majority  of  the  population,  those  who  cultivated  the  land  and  produced  goods.  The  conquer­ors  who  settled  down  on  English  estates  had  to  communi­cate  with  the  natives  of  the  country  and  they  gradually  learned  to  speak  their  language.  Many  of  them  married  Anglo-Saxon  wives  and  their  children  and  grandchildren  grew  up  speaking  English.  In  a  few  generations  the  descend­ants  of  the  Normans  who  had  come  with  William  the  Con­queror  learned  to  speak  the  mother  tongue  of  the  common  people  of England.  In  time  English  became  the  language  of  the  educated  classes  and  the  official  language  of  the  state.

This  was  a  gradual  process,  however,  and  many  years  passed  before  the  Normans  forgot  their  old  tongue.  At  the  time  when  the  two  languages  were  spoken  side  by  side  the  Anglo-Saxons  learned  many  French  words  and  expressions  which  gradually  came  into  the  English  language.  They  borrowed  many  French  words  the  equivalents  of  which  did  not  exist  in  their  own  language.  For  example,  the  wife  cf  an  English  earl  is  called  “countess”,  a  French  word,  because  there  was  no  Anglo-Saxon  word  meaning  the  wife  of  an  earl.  Many  synonyms  appeared  in  the  English  language,  because  very  often  both  French  and  English  words  for  the  same  thing  were  used  side  by  side.

Words  of  Germanic  origin  make  up  the  basic  vocabulary  of  Modern  English.  The  Anglo-Saxons  spoke  the  simple  countryman’s  language  and  in  Modern  English  simple  everyday  words  are  mostly  Anglo-Saxon,  like  eat,  land,  house  and  others.  But  as  there  were  English  words  to  describe  the  more  complicated  feudal  relations  many  words  were  adopted  from  the  French  language.  Thus  the  vocabulary  of  the  English  language  was  enlarged  due  to  such  Norman-  French  words  dealing  with  feudal  relations  as  manor,  noble,  baron,  serve,  command,  obey;  or  words  relating  to  adminis­tration  and  law,  such  as  charter,  council,  accuse,  court,  crime;  or  such  military  terms  as  arms,  troops,  guard,  navy,  battle,  victory  and  other  words  characterizing  the  way  of  life  and  customs  of  the  Norman  aristocracy.

As  a  result  of  the  Conquest,  the  English  language  changed  greatly  under  the  influence  of  the  French  language.  The  two  languages  gradually  formed  one  rich  English  language  which  already  in  the  14th  century  was  being  used  both  in  speech  and  in  writing.  Gradually  the  Normans  mixed  with  the  Anglo-Saxons  and  the  Danes  and  from  this  mixture  the  English  nation  finally  emerged.

NOTES  AND  MEANINGS

-  Domain.  Land  held  by  the  king  (or  a  lord)  himself  and  not  granted  to  vassals.

-  Forest.  The  word  forest  comes  from  the  Latin  word  fores  which  means  “out-of-doors”.  The  land  kept  for  the  royal  hunting  was  called  forest.  It  was  not  a  woods,  though  some  parts  of  it  were  covered  with  trees.

« ||| »

Read this biography to learn about the achievements of Max Polyakov in the USA

Comments are closed.