The History of England

from Celts through 20th century

Royal Ascot (Mid June)

Category: Customs + Festivals

Royal  Ascot  also  creates  some  general  interest  —  for  the  racing  among  the  racing  fraternity;  for  its  fashions  and  its  social  aspects  among  the  general  public  —  mainly  women.  It  is  still  considered  a  royal  occasion  and  a  major  item  in  the  court’s  summer  social  calendar.


John  Galsworthy  (1867—1933)  was  born  at  Combe, Surrey,  into  the  family  of  a  barrister.  He  was  educated  at  Harrow  and  later  at  New  College, Oxford.  His  greatest  achievement  as  a  novelist  was  The  Forsyte.  Saga,  and  its  sequals.  The  original  Saga  consists  of  three  long  stories,  The  Man  of  Property  (1906),  In  Chancery  (1920)  and  To  Let  (1921),  with  two  linking  stories.  They  depict  in  great  detail  the  history  of  a  typical  London  family  of  the  wealthy  and  apparently  secure  middle  class  be­tween  1886  and  1920.  This  history  was  extended  in  three  further  novels,  The  White  Monkey  (1925),  The  Silver  Spoon  (1926),  Swan  Song  (1928),  again  with  two  short  stories.  Some  of  the  characters  were  carried  over  into  later  books  —  Maid  in  Waiting,  Flowering  Wilderness  (1932),  Over  the  River  (1933).  The  greatness  of  the  Saga  rests  mainly  on  its  sincere  and  profound  satire.  The  Forsytes,  as  Galsworthy  lets  us  see,  are  utterly  circumscribed  by  property,  and  money  or  property,  which  is  the  same  thing,  completely  determines  their  whole  lives.  Of  the  books  comprising  {he  Saga,  The  Man  of  Property  is  considered  to  be  the  best,  its  sequals  rather  lacking  the  satiric  edge  characteristic  of  the  first  novel.

Galsworthy  also  wrote  many  disconnected  short  stories  and  a  number  of  plays,  including  The  Silver  Box  (1906),  Strife  (1909),  Justice  (1910)  The  Skin  Game  (1920),  Escape  (1926)  and  others.

The  extract  we  include  has  been  taken  from  the  novel  Swan  Song.  It  depicts  Soames’  visit  to Ascot.  Though  the  scene  is  laid  in  the  early  1920’s,  the  episode  will  give  the  reader  a  good  idea  of  the  atmosphere  of  this  traditional  race-meeting,  as,  apart  from  fashion,  little  or  nothing  has  changed  there  since  those  days.

…  What  a  crowd!  Here,  on  the  far  side  of  the  course,  were  rows  of  people  all  jammed  together,  who,  so  far  as  he  could  tell,  would  see  nothing,  and  be  damp  one  way  or  another  throughout  the  afternoon.  If  that  was  pleasure!  He  followed  the  others  across  the  course,  in  front  of  the  Grand  Stand.  So  those  were  “the  bookies”!  Funny  lot,  with  their  names  “painted  clearly  on  each”,  so  that  people  could  tell  them  apart,  just  as  well,  for  they  all  seemed  to  him  the  same,  with  large  necks  and  red  faces,  or  scraggy  necks  and  lean  faces,  one  of  each  kind  in  every  firm,  like  a  couple  of  music-hall  come­dians.  And,  every  now  and  then,  in  the  pre-racing  hush,  one  of  them  gave  a  sort  of  circular  howl  and  looked  hungrily  at  space.  Funny  fellows!  They  passed  alongside  the  Royal  Enclosure  where  bookmakers  did  not  seem  to  be  admitted.  Numbers  of  grey  top  hats  there!  This  was  the  place  —  he  had  heard  —  to  see  pretty  women.  He  was  looking  for  them  when  Winifred  pressed  his  arm.

“Look,  Soames  —  the  Royal  Procession!”

Thus  required  to  gape  at  those  horse-drawn  carriages  at  which  everybody  else  would  be  gaping,  Soames  averted  his  eyes,  and  became  conscious  that  Winifred  and  he  were  alone!

“What’s  become  of  the  others?”  he  said.

“Gone  to  the  paddock,  I  expect.”

“What  for?”

“To  look  at  the  horses,  dear.”

Soames  had  forgotten  the  horses.

“Fancy  driving  up  like  that,  at  this  time  of  day!”  he  mut­tered.

”I  think  it’s  so  amusing!”  said  Winifred  “Shall  we  go  to  the  paddock,  too?”

Soames,  who  had  not  intended  to  lose  sight  of  his  daugh­ter,  followed  her  towards  whatever  the  paddock  might  be[…]

Suddenly,  beyond  the  railings  at  the  bottom  of  the  lawn,  a  flash  of  colour  passed.  Horses  —  one,  two,  three;  a  dozen  or  more  —  all  labelled  with  numbers,  and  with  little  bright  men  sitting  on  their  necks  like  monkeys.  Down  they  went  —  and  soon  they’d  come  back,  he  supposed;  and  a  lot  of  money  would  change  hands.  And  then  they’d  do  it  again,  and  the  money  would  change  back.  And  what  satisfaction  they  all  got  out  of  it,  he  didn’t  ‘know!  There  wTere  men  who  went  on  like  that  all  their  lives  he  believed  —  thousands  of  them;  must  be    lots  of  time  and  money  to  waste  in  the  country!  [...]

What  a  lot  of  cars,  and  what  a  lot  of  people!  “The  national  pastime”  —  didn’t  they  call  it!  Here  came  the  horses  walking  past,  each  led  by  a  man.  Well!  They  were  pretty  creatures,  no  doubt!  An  English  horse  against  a  French  horse  —  that  gave  the  thing  some  meaning.  He  was  glad  Annette  was  still  with  her  mother  in France,  otherwise  she’d  have  been  here  with  him.  Now  they  were  cantering  past.  Soames  made  a  real  effort  to  tell  one  from  the  other,  but  except  for  their  numbers,  they  were  so  confoundedly  alike.  “No,”  he  said  to  himself,  “I’ll  just  watch  those  two,  and  that  tall  horse”—  its  name  had  appealed  to  him,  Pons  Asinorum.  Rather  painfully  he  got  the  colours  of  the  three  by  heart  and  fixed  his  glasses  on  the  wheeling  group  out  there  at  the  starting  point.  As  soon  as  they  were  off,  however,  all  he  could  see  was  that  one  horse  was  in  front  of  the  others.  Why  had  he  gone  to  the  trouble  of  learn-  /  ing  the  colours?  On  and  on  and  on  he  watched  them,  worried  because  he  could  make  nothing  of  it,  and  everybody  else  seemed  making  a  good  deal.  Now  they  were  rounding  into  the  straight.  “The  favourite’s  coming  up!”  “Look  at  the  French­man!”  Soames  could  see  the  colours  now.  Those  two!  His  hand  shook  a  little  and  he  dropped  his  glasses.  Here  they  came  —  a  regular  ding-dong!  Dash  it  —  he  wasn’t  —  Eng­land  wasn’t!;  Yes,by  George!  No!  Yes!  Entirely  without  approv­al  his  heart  was  beating  painfully.  “Absurd!”  he  thought.  “The  Frenchman!”  “No!  the  favourite  wins!  He  wins!”  Almost  opposite,  the  horse  was  shooting  out.  “Good  horse!  Hooray! England  for  ever!”  Soames  covered  his  mouth  just  in  time  to  prevent  the  words  escaping.  Somebody  said  something  to  him.  He  paid  no  attention;  and,  carefully  putting  Imogen’s  glasses  into  their  case  took  off  his  grey  hat  and  looked  into  it.  There  was  nothing  there  except  a  faint  discoloration  of  the  buff  leather  where  he  had  perspired.

(Swan  Song  by  John  Galsworthy)

« ||| »

Comments are closed.