The History of England

from Celts through 20th century


Category: Customs + Festivals

When  swans  were  first  introduced  into  Britain  (probably  from  Cyprus  about  the  thirteenth  century)  they  were  very  rare  and  were  considered  a  great  delicacy  in  the  kitchens  of  the  nobility.  They  were  proclaimed  royal  birds,  and  the  reigning  sovereign  was,  and  still  is,  Seigneur  of  the  Swans.  Ownership  of  all  the  swans  on  the  Thames  is  divided  between  the  Queen  and  two  of  the  oldest  trade  (Companies  in  the  City  of London,  the  Dyers  and  the  Vintners.  These  two  Companies  were  granted  the  privilege  in  the  reign  of  Elizabeth  I.  Once  a  year,  usually  in  the  second  half  of  July,  the  ceremony  of  Swan-Upping  and  Marking  is  performed  from  gaily  flagged  skiffs  by  the  Queen’s  Swanmaster  and  the  Swanmasters  of  the  Dyers  and  Vintners.  The  Swanmasters  wear  special  gold-braided  uniforms,  and  their  assistants  are  dressed  in  striped  jerseys.  Their  task  is  to  mark  cygnets  on  the  Thames  from  London  Bridge  to  Henley-on-Thames.Royal  swans  are  not  marked,  but  those  of  the  Dyers’  Company  are  recorded  by  one  nick  in  the  bill;  those  of  the  Vintners  by  two  nicks.  There  are  always  several  hundred  birds  to  be  marked,  and  the  job  takes  a  week  or  more  to  complete.

« ||| »

Comments are closed.