The History of England

from Celts through 20th century

The Christmas Robin

Category: Customs + Festivals

But  why  the  robin?  The  ori­gin  of  the  robin  as  a  Christmas  bird  dates  back  not  more  than  100  years,  and  is  rather  mundane.  It  is  all  the  fault  of  the  Post  Office.

In  the  middle  of  the  last  century  the  Post  Office  dressed  its  postmen  in  bright  red  coats  of  a  colour  to  match  the;  official  red  of  the  pillar  boxes.  Because  of  this  striking  uniform,  the  postmen  themselves  came  to  be  known  colloquially  as  “redbreasts”,  and  there  are  references  in  the  novels  of  Anthony  Trollope  (who  was  himself  a  postal  official)  to  “robin  postmen”.

So  it  was  inevitable,  when  the  Christmas  card  first  came’  into  general  favour  around  1860,  that  robins  should  figure  prominently  in  its  decoration.  Almost  all  the  early  cards  showed  a  cheerful  robin  redbreast,  often  bringing  the  wel­come  Christmas  mail  in  its  beak,  or  sometimes  actually  knocking  on  the  door,  just  like  the  postman  himself.

The  scarlet-clad  postmen  are  now  forgotten,  and  their  present-day  successors  wear  a  sober  red-piped  blue,  but  they  still  carry  vast  loads  of  robin-adorned  cards  each  festive  season.

« ||| »

Comments are closed.