The History of England

from Celts through 20th century

The Shakespeare Birthday Celebrations

Category: Culture

 Every  year  the  anniversary  of  the  birth  of  William  Shake­speare  is  celebrated  with  joyous  ceremony  at  Stratford-upon-  Avon,  the  Warwickshire  market-town  where  he  was  born  on  April  23d,  1564.  Flags  are  unfurled  in  the  main  street,  people  buy  sprigs  of  rosemary  (“for  remembrance”)  to  wear  in  their  buttonholes,  the  Town  Beadle  heads  a  long  procession  through  the  streets  to  the  parish  church  where  everyone  un  the  procession  deposits  a  wreath  or  a  bouquet  (or  a  simple  posy)  at  the  poet’s  grave,  and  in  the  evening  there  is  a  perform­ance  of  the  chosen  “Birthday  Play”  in  the  Royal  Shakespeare  Theatre.  In  spite  of  the  attendance  of  distinguished  representa­tives  from  all  parts  of  the  world,  the  Birthday  celebrations  seem  essentially  local,  even  parochial;  they  are  the  tribute  °f  his  fellow  townsfolk  to  an  honoured  citizen  who,  notwith­standing  the  fame  and  fortune  he  won  in  the  course  of  his  career  in  London  could  think  of  no  better  place  in  which  to  spend  his  last  years  than  the  small  country  town  in  which  he  was  born.  He  might  have  had  a  resplendent  tomb  in  some  great  cathedral;  instead,  he  was  well  satisfied  with  the  pros­pect  of  a  simple  grave  in  the  same  church  in  which  he  was  baptized.  So,  when  his  birthday  comes  round  each  year,  the  good  townspeople  may  well  be  excused  for  thinking  of  William  Shakespeare,  first  and  foremost,  as  a  son  of  Stratford.

This  year,  however,  there  will  be  nothing  local  about  the  Shakespeare  Birthday  celebrations.  They  will  burst  out  from  Avonside  to  engulf  not  only  the  whole  country  but  most  of  the  world,  and  they  will  not  be  confined  to  a  single  day  but  will  extend  from  spring  to  autumn.  For  this  is  the  Shakespeare  Year  of  the  century  —  the  four  hundredth  anniversary  of  the  birth  of  a  genius  who  belongs  not  merely  to  Stratford  or  to  Britain  but  to  all  humanity.  There  will  be  nothing  like  it  again  until  2064,  and  there  has  been  nothing  like  it  in  all  the  348  years  that  have  passed  since  Shakespeare  died.

But Stratford,  of  course,  will  be  the  focal  point  of  the  celebrations,  and  those  who  know  the  town  will  hardly  recog­nize  the  familiar  view  across  the  river  from  the  Royal  Shake­speare  Theatre.  For  on  the  meadows  on  the  opposite  bank  of  the  Avon  a  great  pavilion,  a  hundred  yards  long  and  a  hun­dred  feet  wide,  will  house  the  most  remarkable  Shakespeare  Exhibition  ever  devised,  illustrating  Shakespeare’s  life  and  career  against  the  contemporary  background  of  Elizabethan  and  Jacobean  England.  Painters  and  sculptors,  stage  and  television  designers,  will  re-create  scenes  of  life  in  town  and  country,  in  palace  and  university,  and  in  “the  great  Globe  itself”.  The  exhibits  will  include  the  Quartos  and  Folios  of  Shakespeare’s  plays,  first  editions  of  his  poems  and  copies  of  the  books  which  he  read  and  which  inspired  him.  There  will  be  a  “Long  Gallery”  (a  feature  of  many  of  the  great  man­sions  of  the  period),  with  portraits  of  the  famous  personalities  of  Shakespeare’s  time,  and  the  voices  of  eminent  living  actors  will  be  heard  in  well-known  passages  from  the  plays.  There  will  be  a  detailed  model  of  the  Globe  Theatre  in London,  where  many  of  the  plays  were  first  performed,  and  the  music  of  Shakespeare’s  time  will  be  heard,  including  the  original  settings  for  some  of  the  songs  in  the  plays.

The  Exhibition  will  open  at  Stratford  on  April  23rd  and  remain  on  the  banks  of  the  Avon  until  August  5th.  It  will  be  re-assembled  under  the  roof  of  the  Waverley  Market  at Edinburgh,  where  it  will  be  open  from  August  18th  (the first  day  of  the  Edinburgh  International  Festival)  until  Octo  ber  5th.  Three  weeks  later,  on  October  26th,  it  will  re-open  in London,  and  there  it  will  remain  until  the  early  part  of  next  year.  In London,  as  in Stratford,  it  will  occupy  a  river­side  site  —  the  open  space  on  the  south  bank  of  the  Thames  which  has  been  reserved  for  the  building  of  the  National  Theatre.

As  well  as  the  inauguration  of  the  Shakespeare  Exhibi­tion,  there  will  be  another  “opening”  at  Stratford  on  April  23d  —  that  of  the  new  Shakespeare  Centre  which  has  been  erected  next  door  to  the  Birthplace.  The  Royal  Shakespeare  Theatre  will  be  embarking  on  its  annual  eight-month  season  —  which  this  year  is  likely  to  centre  on  a  sequence  of  the  Histo­ries,  including  Richard  //,  Henry  IV  (Parts  One  and  Two)  and  Henry  V  —  and  other  special  events  will  be  taking  place  throughout  the  summer,  including  the  first  performance  of  a  choral  work  by  John  Gardner,  The  Noble  Heart:  a  Trib­ute  to  Shakespeare,  on  June  14th.

So  much  for  Shakespeare’s  town  in  the  Shakespeare  year,,  and  now  a  brief  look  at  some  of  the  arrangements  elsewhere  which  have  been  fixed  at  the  time  of  writing,  starting  off  with  London.  In  recent  years  a  firm  link  has  been  forged  between  Stratford  and  the  capital  by  the  establishment  of  a  London  headquarters  for  the  Royal  Shakespeare  Company  at  the  Aldwych  Theatre.  Here,  from  March  20th  to  June  13th,  a  glittering  International  Festival  (This  is  an  annual  event  in  London,  not  a  specially  arranged  one  for  the  Shakespeare  celebrations)  will  be  given  by  famous  companies  from  abroad,  including  the  Comedie  Fran-  ^aise  from  Paris,  the  Moscow  Arts  Theatre,  the  Schiller  The­atre  of  Berlin,  the  Abbey  Theatre  from  Dublin,  thePeppino  de  Filippo  Company  from  Naples,  the  Theatre  Wspolezesny  from  Warsaw  and  the  Technis  Company  from  Athens.  Across  the  river,  at  their  temporary  headquarters  in  the  Old  Vic  Theatre,  Britain’s  newly  formed  National  Theatre  Company  (under  the  direction  of  Sir  Laurence  Olivier)  will  celebrate  the  Quarter-centenary  with  a  production  of  Othello,  with  Sir  Laurence  himself  playing  the  name  part  for  the  first  time.  Other  Shakespeare  plays  will  be  seen  at  such  theatres  as  the  Mermaid  (during  a  special  three-month  season  of  Eliza­bethan  Drama)  and  the  charming  Open-Air  Theatre  in  Regent’s  Park.  Music  inspired  by  Shakespeare’s  plays  will  be  heard  in  the  concert  halls,  and  a  number  of  “Shakespeare”  operas  will  be  presented  at  the  Royal  Opera  House:  Verdi’s  Macbeth,  Othello  and  Falstaff  and  Britten’s  A  Midsummer  Night’s  Dream.  (A  new  production  of  the  first-named  work  will  open  the  Glyndebourne  Opera  Festival  in  Sussex  on  May  20th.)  дnd  at  London’s  Guildhall  Art  Gallery  there  will  be  an  impor­tant  exhibition  entitled  “Shakespeare  in  the  Theatre”,  which  will  be  open  for  four  weeks  from  the  end  of  May.

(Le  Lingue  del  Mondo)

« ||| »

Comments are closed.