The History of England

from Celts through 20th century

The Celts

Category: 00 Early period

During  the  period  from  the  6th  to  the  3rd  century  В.  C.  a  people  called  the  Celts  spread  across  Europe  from  the  east  to  the  west.

More  than  one  Celtic  tribe  invaded Britain.  From  time  to  time  these  tribes  were  attacked  and  overcome  by  other  Celtic  tribes  from  the  Continent.  Celtic  tribes  called  the  Piets  penetrated  into  the  mountains  on  the  North;  some  Piets  as  well  as  tribes  of  Scots  crossed  over  to  Ireland  and  settled  there.  Later  the  Scots  returned  to  the  larger  island  and  settled  in  the  North  beside  the  Piets.  They  came  in  such  large  numbers  that  in  time  the  name  of  Scotland  was  given,  to  that  country.  Powerful  Celtic  tribes,  the  Britons,  held  most  of  the  country,  and  the  southern  half  of  the  island  was  named  Britain  after  them.  Today  the  words  “Briton”  and  “British”  refer  to  the  people  of  the  whole  of  the  Brit­ish  Isles.

The  Iberians  were  unable  to  fight  back  the  attacks  of  the  Celts  who  were  armed  with  metal  spears,  swords,  daggers  and  axes.  Most  of  the  Iberians  were  slain  in  the  conflict;  some  of  them  were  driven  westwards  into  the  mountains  of  what  is  now  Wales  and  the  others  probably  mixed  with  the  Celts.

We  know  more  about  the  Celts  than  about  the  earlier  inhabitants  of  the  island,  because  of  the  writ­ten  accounts  that  exist.

The  Celts  did  not  write  down  the  events  themselves.  Oth­er  peoples  who  knew  them  described  them  in  their  books.

The  Greeks  were  the  first  to  mention  the British  Isles.  It  is  from  the  Greek  books  that  we  know  about  the  Phoenicians,  who  were  great  sailors  and  traders  even  before  the  Greeks  and  who  travelled  as  far  as  the  shores  of Britain.

The  ancient  Greek  historian  Herodotus  who  is  called  the  Father  of  History  wrote  that  in  the  5th  century  В.  C.  the  Phoenicians  used  to  come  to  the  British  Isles  for  tin  which  was  used  in  making  bronze.  They  called  the  British  Isles  the Tin Islands.

The  earliest  writer  from  whom  we  have  learned  much  about  the  country  and  its  inhabitants  was  Julius  Caesar,  the  famous  Roman  general,  statesman  and  writer.  In  his  Commentaries  on  the  Gallic  War?  a  book  written  in  Latin,  Julius  Caesar  describes  the  island  and  the  Celts  against  whom  he  fought.  He  tells  us  that  the  Celts  were  tall  and  blue-eyed.  They  wore  long  flowing  moustaches  but  no  beards.  In  their  mode  of  life  the  British  Celts  differed  little  from  the  Celtic  tribes  of  the  Gauls  who  lived  on  the  Continent.  In  the  1st  century  В.  C.  they  lived  in  tribes,  and  were  ruled  by  chiefs  whom  all  the  tribesmen  obeyed.  The  chiefs  were  military  leaders  and  some  of  them  were  very  powerful.  The  military  leaders  of  the  largest  tribes  were  sometimes  called  kings  and  stood  at  the  head  of  detachments  of  warriors.

The  Celts  had  no  towns;  they  lived  in  villages.  They  were  acquainted  with  the  use  of  copper,  tin  and  iron  and  they  kept  large  herds  of  cattle  and  sheep  which  formed  their  chief  wealth.  They  also  cultivated  crops,  especially  corn.  They  used  light  ploughs  as  well  as  hoes,  and  grew  their  crops  in  small,  square  fields.  The  Celtic  tribes  of  the  Britons  who  inhabited  the  south-eastern  parts  of  the  island  were  more  civilized  than  the  other  tribes.  Their  clothing  was  made  of  wool,  woven  in  many  colours  while  the  other  Celts  wore  skins.

Some  of  the  Celtic  tribes  were  quite  large  and  fighting  was  common  among  them.  In  war-time  the  Celts  wore  skins  and  painted  their  faces  with  a  blue  dye  to  make  themselves  look  fierce.  They  were  armed  with  swords  and  spears  and  used  chariots  on  the  battle-field.  Their  war-chariots  were  made  of  wicker  and  scythes  of  bronze  were  attached  to  the  wooden  wheels.  These  were  drawn  by  two  or  four  horses,  and  were  large  enough  to  hold  several  persons  in  each.  Cae­sar  writes  that  the  Celts  charged  fiercely  in  the  battle.  Standing  in  their  chariots,  they  rushed  along  the  enemy’s  lines,  waving  their  spears  and  uttering  loud  cries  and  driv­ing  the  scythes  against  all  who  came  within  reach.

The  Celts  worshipped  Nature.  They  imagined  the  sky,  the  sun,  the  moon,  the  earth  and  the  sea,  to  be  ruled  by  beings  like  themselves,  but  much  more  powerful.  Sometimes  the  same  pagan  gods  in  various  places  were  called  by  different  names.  Besides  these  they  had  many  lesser  gods  and  the  gods  of  one  tribe  were  often  quite  unknown  to  the  other  tribes.  They  also  believed  in  many  nameless  spirits  who  lived  in  the  rivers,  lakes,  mountains  and  thick  forests.  They  sacrificed  not  only  animals,  but  also  human  beings  to  their  gods.  Sometimes  these  victims  were  placed  into  a  great  wicker  basket  and  burnt,  sometimes  they  were  slain  with  knives.  The  Celts  believed  in  another  life  after  death.  They  were  taught  by  priests  called  druids  that  their  souls  passed  after  death  from  one  body  to  another.  The  druids  lived  near  groves  of  oak-trees  which  were  considered  to  be  sacred  places.  No  one  was  allowed  to  come  near  without  permission.  The  druids  were  very  important  and  powerful,  sometimes,  more  powerful  than  the  chiefs.  The  Celts  believed  in  their  magic  power.  They  believed  that  the  druids  were  able  to  foretell  the  future  and  the  druids  very  often  acted  as  proph­ets.  The  tribesmen  often  called  upon  the  druids  to  settle  disputes.  The  druids  could  give  orders  to  begin  a  battle  or  to  put  down  arms  and  stop  fighting.  The  druids  were  also  teachers  and  doctors  for  they  were  wiser  than  the  other  tribes­men.  Wise  women  were  also  considered  to  be  very  important.  There  were  women  prophets,  and  women  warriors  who  trained  young  men  in  arms;  some  women  were  made  tribal  chiefs  and  called  queens.

The  old  Celtic  legends  tell  us  about  the  woman  warrior  Scathach  who  taught  young  men  all  her  war-craft.  She  lived  on  a  far-away  island  in  the  east  of Scotland.  It  was  hard  to  reach  Scathach’s  Island  and  to  become  her  pupil.  The  famous  hero  of  the  Celtic  legends,  Cuchulainn,  had  to  overcome  many  difficulties  in  his  way  to  the  island  of  the  warrioress.  Here  is  how  the  legend  goes.  “The  road  lay  across  the  Plain  of  Bad  Luck,  where  men’s  feet  stuck  fast,  while  sharp  grasses  sprang  up  and  cut  them.  When  Cuchu­lainn  crossed  the  plain,  he  had  to  go  through  the  Glen  of  Danger,  which  was  full  of  monsters,  and  after  that  he  had  to  go  over  wild  mountains.  At  last  he  reached  the  place  where  the  pupils  of  Scathach  were  assembled.  He  asked  where  Scathach  was.

‘On  the  island  there,’  they  replied.  How  may  I  get  to  it?’  he  asked.

‘Across  the  Bridge  of  the  Pupils,’  said  they.

But  it  was  not  easy  to  cross  the  bridge;  the  two  ends  of  it  were  low  and  the  middle  high,  and  when  anyone  put  his  foot  on  one  end  of  it  the  other  end  rose  and  threw  him  over  backwards.  Cuchulainn,  not  knowing  this,  jumped  on  to  the  bridge  and  was  immediately  thrown  back  on  to  the  ground  among  the  pupils,  who  roared  with  laughter  at  him.  Again  he  tried,  but  with  no  more  success,  and  a  third  time  with  greater  effort  he  tried,  but  was  again  thrown  back.  Then  anger  came  into  his  heart,  and  a  magic  halo  shone  round  his  head,  and  he  jumped  on  to  the  middle  of  the  bridge,  and  reached  the  other  end  before  it  could  rise  to  throw  him  back.

Cuchulainn  went  to  Scathach,  and  put  his  sword  to  her  breast,  and  threatened  to  kill  her  if  she  did  not  teach  him  all  she  knew.  So  he  became  her  pupil,  and  she  taught  him  all  her  war-craft.  She  also  taught  him  how  to  use  the  terrible  spear  that  no  one  else  could  use.  No  living  man  could  over­come  Cuchuiainn  now.”

« ||| »

Comments are closed.