The History of England

from Celts through 20th century

Conversion of the Anglo-Saxons to Christianity

Category: 07th century

The  Christian  Church  also  influenced  the  growth  of  the  new  feudal  relations  a  great  deal.  The  conversion  of  the  Anglo-Saxons  to  Christianity  began  at  the  end  of  the  6th  century  (597)  and  was  completed,  in  the  main,  in  the  second  half  of  the  7th  century.

Before  this  the  Angles,  Saxons  and  Jutes  had  been  pagans,  that  is.  they  believed  in  many  gods.  They  worshipped  the  sun  and  the  moon,  the  sea,  springs  and  trees,  and  other  pagan  gods.  One  of  their  gods  was  Tu,  or  Tuesco—the  god  of  Darkness.  Another  was  Woden—the  great  god  of  War.  The  red-bearded  Thor  was  the  god  of  Thunder.  The  Anglo-Saxons  thought  they  heard  his  magic  hammer  in  the  thun­derclap.  Freya  was  the  goddess  of  Peace  and  Plenty.  The  Anglo-Saxons  named  the  days  of  the  week  after  their  gods.  Thus  Sunday  meant  the  Sun’s  day,  Monday—the  Moon’s  day,  Tuesday—the  day  of  the  god  Tuesco;  Wednesday  was  Woden’s  day,  Thursday  was  Thor’s  day  and  Friday—Freya’s  day;  Saturday  was  named  after  Saturn,  a  Roman  God.

Paganism  had  developed  among  the  Anglo-Saxons  when  they  lived  under  the  primitive  system  and  it  reflected  the  life  of  the  tribal  society  where  all  men  were  equal  and  where  there  was  no  oppression  of  man  by  man.  Paganism  did  not  teach  obedience  and  when  feudal  relations  began  to  develop  among  the  Anglo-Saxons  this  religion  was  of  no  use  to  the  kings  and  landlords.  They  needed  a  religion  which  would  teach  the  peasants  that  this  order  of  society  in  which  the  land  and  power  belonged  to  the  king  and  the  lords  and  in  which  the  peasants  had  to  work  for  their  masters,  had  been  established  by  God.

The  religion  that  was  to  serve  the  interests  of  the  rich  Anglo-Saxons  was  Christianity.  Christianity  talked  the  poor  people  into  being  obedient,  it  taught  them  to  be  meek  and  patient  and  to  obey  their  masters.  In  return  for  their  patience  and  obedience  Christianity  promised  them  eternal  happiness  after  death  in  “the  next  world”.

In  597  the  Roman  Pope  sent  about  forty  monks  to  Britain  to  convert  the  Anglo-Saxons.  The  monks  landed  in.

Kent  and  it  became  the  first  Anglo-Saxon  kingdom  to  be  converted.  The  first  church  was  built  in  the  town  of Canter­bury,  the  capital  of Kent,  that  is  why  the  Archbishop  of  Canterbury  is  now  Head  of  the  Church  of  England.  Then  Christianity  spread  among  the  Anglo-Saxons  of  the  other  kingdoms.

It  was  the  Anglo-Saxon  kings  and  nobles  who  accepted  Christianity  first.  Then  they  began  to  convert  the  rank-and-file  to  the  new  faith.  But  they  did  not  meet  with  great  suc­cess.  The  people  were  attached  to  their  old  gods  and  after  a  short  time  they  went  back  to  their  old  religion.  Moreover,  the  old  religion  meant  freedom  for  the  peasants,  while  the  new  one  justified  the  power  of  the  big  landowners  over  them,  that  is  why  they  resisted  their  conversion  into  Christianity  stubbornly.  It  took  about  a  century  to  compel  all  the  Anglo-Saxons  to  accept  the  new  faith.

The  spread  of  Christianity  brought  about  important  changes  in  the  life  of  the  Anglo-Saxons.  Many  new  churches  and  monasteries  were  built  all  over  the  country.  The  kings  and  nobles  granted  much  land  to  the  bishops  and  monaster­ies,  and  that  promoted  the  growth  of  the  big  landed  estates.  The  kings  also  granted  them  the  right  to  collect  dues  from  the  population  and  to  administer  justice  on  their  estates.  Thus  alongside  with  the  lay  landlords  the  churchmen  became  great  landowners  too.

Besides,  the  spread  of  Christianity  was  of  great  impor­tance  for  the  growth  of  culture  in Britain.  The  Roman  monks  who  were  converting  the  Anglo-Saxons  to  Christianity  helped  to  spread  Roman  culture  in  the  country  again.  The  Roman  monks  brought  many  books  to Britain.  Most  of  them  were  religious  books  and  they  were  all  written  in  Latin  and  Greek.  The  church  services  were  also  conducted  in  Latin.

The  Latin  language  was  again  heard  in Britain.  Latin  was  of  international  importance  at  that  time,  as  it  was  used  by  learned  men  in  all  countries.  They  wrote  their  books  in  Latin  so  that  they  could  be  understood  by  the  learned  men  of  other  countries.

The  Anglo-Saxons  spoke  quite  a  different  language  of  Germanic  origin  and  did  not  understand  Latin.  The  Anglo-Saxon  nobles  were  ignorant,  many  of  them  were  quite  illiterate  and  could  not  even  sign  their  own  names.  No  one  except  the  monks  knew  Latin  and  the  monasteries  became  centres  of  knowledge  and  of  learning  in  those  early  times.  The  first  libraries  and  schools  for  the  clergy  wero  set  up  in  monasteries.  The  monks  copied  out  many  hand­written  books  and  even  translated  some  books  from  Latin  and  Greek  into  Anglo-Saxon.  Some  monks  were  chroniclers—they  kept  a  record  of  the  important  events  of  each  year.  Psalters,  chronicles  and  other  manuscripts  writ­ten  by  the  medieval  monks  are  very  important  historical  documents  today.  Monks  often  illuminated  their  manu­scripts  with  miniatures  and  drawings  which  are  also  of  great  interest  for  they  portray  many  scenes  of  contemporary  life.

The  learned  men  lived  and  wrote  their  books  in  monas­teries.  They  wrote  in  Latin  and  some  of  their  books  were  well  known  in Europe.  The  most  famous  writer  was  the  monk  named  Bede  who  lived  from  673  to  735.  The  Venerable  Bede,  as  he  was  known  in  Europe,  was  brought  up  and  edu­cated  in  the  monasteries  of  Northumbria  where  he  lived  all  his  life.  He  wrote  Ecclesiastical  History  of  the  English  People  which  was  studied  carefully  by  educated  people  in  Europe  as  it  was  the  only  book  on  Anglo-Saxon  history.  From  this  book  we  learn  much  of  what  happened  in  Britain  thirteen  centuries  ago.  A  copy  of  Bede’s  book  can  be  found  at  the  British  Museum  in London.

Another  early-medieval  scholar  Alcuin,  who  lived  from  735  to  804,  was  also  an  Anglo-Saxon  monk  from  the  kingdom  of Northumbria.  He  got  his  education  in  the  monastic  school  of  York  where  later  on  he  himself  began  to  teach.  As  a  teacher  he  became  famous  all  over England.  Many  young  monks  would  come  to  the  school  in  York  from  far­away  places  to  be  taught  by  Alcuin.  He  was  the  author  of  the  school  text-books  that  were  very  popular  in  the  8th-  9th  centuries  not  only  in  England  but  on  the  Continent  too.  For  more  than  twenty  years  Alcuin  lived  on  the  Continent  where  he  organized  monastic  schools  and  many  pupils  of  his  became  well-known  teachers.

Thus  the  spread  of  Christianity  promoted  a  revival  of  learning.  Such  English  words  of  Greek  origin  as  arithmetic,  mathematics,  theatre  and  geography,  or  words  of  Latin  origin,  such  as  school,  paper  and  candle  reflect  the  influ­ence  of  the  Roman  civilization,  a  new  wave  of  which  was  brought  about  in  the  7th  century  by  Christianity.  However  the  cultural  influence  of  the  Church  effected  only  a  small  number  of  people  and  mainly  the  clergy.  The  rank-and-file  Anglo-Saxons  remained  completely  illiterate.

The  Christian  religion  had  a  tremendous  influence  over  men’s  minds  and  actions.  It  controlled  the  most  important  events  of  their  life—baptism,  marriage  and  burial.  There  was  a  church  in  every  village  and  the  villagers  were  com­pelled  to  attend  the  religious  services  held  by  the  priests.  The  priests  taught  that  it  was  the  right  of  the  nobles  due  to  their  position  as  landlords  to  keep  order  and  justice  on  their  estates.  They  made  the  villager  believe  that  it  was  his  duty  to  obey  the  landlords.  They  promised  that  he  would  be  rewarded  in  the  after-life  for  all  his  sufferings.  And  the  villager  believed  that  the  clergymen  had  the  power  to  reward  him  or  to  send  him  to  eternal  torment  after  his  death.  Thus  the  Church  became  a  powerful  instrument  in  the  hands  of  the  feudal  lords.  The  churchmen  who  became  rich  land­lords  themselves  did  their  utmost  to  preach  up  the  king,  to  justify  the  exploitation  of  the  peasants  and  the  power  of  the  great  landowners  over  them.

« ||| »

Comments are closed.