The History of England

from Celts through 20th century

The Manchester Cotton Workers

Category: 19th century

The  population  employed  in  the  cotton  factories  rises  at  five  o’clock  in  the  morning,  works  in  the  mills  from  six  till  eight  o’clock,  and  returns  home  for  half  an  hour  or  forty  minutes  to  breakfast.  This  meal  generally  consists  of  tea  or  coffee  with  a  little  bread.  The  tea  is  almost  always  of  a  bad  quality,  and  little  or  no  milk  is  added.  The  operatives  return  to  the  mills  and  workshops  until  twelve  o’clock,  when  an  hour  is  allowed  for  din­ner.  Amongst  those  who  obtain  the  lower  rates  of  wages  this  meal  general­ly  consists  of  boiled  potatoes.  The  family  sits  round  the  table,  and  each  rapidly  appropriates  his  portion  on  a  plate,  or,  they  all  plunge  their  spoons  into  the  dish,  and  with  an  animal  eagerness  satisfy  the  cravings  of  their  appetite.  At  the  expiration  of  the  hour,  they  are  all  again  employed  in  the  workshops  or  mills,  where  they  continue  until  seven  o’clock  or  a  later  hour,  when  they  generally  again  indulge  in  the  use  of  tea.

The  population  nourished  on  this  ailment  is  crowded  into  one  dense  mass,  in  cottages  separated  by  narrow,  unpaved,  and  almost  pestilential  streets;  in  an  atmosphere  loaded  with  the  smoke  and  exhalations  of  a  large  manufacturing  city.  The  operatives  are  congregated  in  rooms  and  work­shops  during  twelve  hours  in  the  day,  in  the  enervating,  heated  at­mosphere,  which  is  frequently  loaded  with  dust  or  filaments  of  cotton,  or  impure  from  constant  respiration,  or  from  other  causes.  They  are  engaged  in  an  employment  which  absorbs  their  attention,  and  unremittingly  employs  their  physical  energies.

Besides  the  negative  results-the  total  abstraction  of  every  moral  and  intellectual  stimulus-the  absence  of  variety-banishment  from  the  grate­ful  air  and  the  cheering  influences  of  light,  the  physical  energies  are  exhausted  by  incessant  toil,  and  imperfect  nutrition.

Domestic  economy  is  neglected,  domestic  comforts  are  unknown.  A  meal  of  the  coarsest  food  is  prepared  with  heedless  haste,  and  devoured  with  equal  precipitation.  Home  has  no  other  relation  to  him  than  that  of  shelter  few  pleasures  are  there  -  it  chiefly  presents  to  him  a  scene  of  phys­ical  exhaustion,  from  which  he  is  glad  to  escape.  His  house  is  ill  furnished,  uncleanly,  often  ill  ventilated,  perhaps  damp;  his  food  is  meagre  and  innutritious;  lie  is  debilitated  any  hypochondriacal.

These  artizans  are  frequently  subject  to  a  disease,  in  which  the  sensi­bility  of  the  stomach  and  bowels  is  morbidly  excited.  Whilst  this  state  con­tinues,  the  patient  loses  flesh,  his  features  are  sharpened,  the  skin  becomes  pale,  leaden  coloured,  or  of  the  yellow  hue  which  is  observed  in  those  who  have  suffered  from  the  influence  of  tropical  climates.  The  strength  fails,  all  the  capacities  of  physical  enjoyment  are  destroyed,  and  the  paroxysms  of  corporeal  are  aggravated  by  the  horrors  of  a  disordered  imagination,  till  they  lead  to  gloomy  apprehension,  to  the  deepest  depression,  and  almost  to  despair.

From:  Industrialisation  and  Culture.  1830-1914

« ||| »

Comments are closed.