The History of England

from Celts through 20th century

Behind the Busy Bustle of the Cornish Holiday Resorts

Category: Land + People

By  R.  B.  Hitchens

Cornwall  is  today  known  best  as  one  of Britain’s  holi­day  resort  centres,  and  rarely  a  week  passes  without  a  local  newspaper  stressing  the  importance  of  the  tourist  industry  to  the  well-being  of  the  population.

But  the  tourist  “industry”,  while  it  is  important,  only  affects  a  small  proportion  of  the  Cornish  people  —  hoteliers,  guest-house  owners  and  shop-keepers.

The  fact  is  that,  for  many  years,  Cornwall  has  had  a  se­rious  employment  problem.

In  well-known  holiday  resorts  like  Newquay  and  St.  Ives,  for  nine  months  of  the  year  —  when  the  unskilled  workers  of  these  towns  aren’t  employed  making  beds  for  the  visitors  or  selling  ice-cream  —  National  Assistance  claims  increase  many  times  over.

The  district  of  Camborne-Redruth  has  been  labelled  a  “depressed  area”.  In  Gunnislake  recently  the  unemployment  ratio  was  17,5  per  cent  —  the  second  highest  in Britain.

Cornwall’s  lowest  summer  proportion  of  unemployed  exceeds  the  highest  winter  percentage  of  Devon, Somerset,  Dorset  and  gloucestershire.

Yet  once  Camborne-Redruth  was  the  tin-mining  centre  of  the  world,  and  if  wages  weren’t  high  they  were  certainly  no  lower  than  in  other  parts  of  the  country  at  the  time.

Today,  however,  the  ruins  of  hundreds  of  Cornish  engine-  houses  can  be  seen  in  this  district  —  their  gaunt,  silent  chimneys  a  constant  reminder  of  those  days  when  employ­ment  was  not  the  tragic  problem  it  is  today.

These  mines  were  among  the  deepest  in  the  world  —  in­deed,  some  of  them  were  over  a  mile  deep.  No  wonder  the  skilful  Cornish  miner  was  sought  after  by  every  mining  com­pany  in  the  world!

Today  the  mines,  the  giant  stamps  that  could  be  heard  crushing  the  valuable,  tin-laden  rock,  and  the  chimneys  that  once  gave  out  great  balls  of  fire  in  the  night  sky,  are  dere­lict  and  decayed.

No  longer  can  the  creaking  of  the  great  pumps  be  heard  as  they  drew  thousands  of  gallons  of  water  from  within  the  deepest  man-made  fissures  in  the  world.

Now  there  is  only  the  sighing  of  the  wind  through  the  gaping  holes  that  once  were  windows  in  the  engine-houses,  or  may  be  the  coarse  cry  of  a  lonely  jackdaw  circling  the  crumbling  tops  of  the  stacks.

 This  great  industry  did  not  die  —  it  was  murdered.  There  are  still  vast,  untapped  resources  of  tin  to  be  found  be­neath  the  agricultural  top-soil  of Cornwall.

The  mines  closed  not  because  the  deposits  of  tin  were  exhausted,  but  because  those  who  had  money  invested  in  Cornish  mines  found  that  a  quicker  profit  could  be  obtained  from  Malayan  tin.

So  their  money  was  reinvested  in  the  colonies.  Cheap  colonial  labour  served  to  produce  even  richer  dividends  for  these  parasites  than  did  the  exploitation  of  the  Cornish  people.

However,  with  colonial  dividends  becoming  more  dif­ficult  to  obtain,  capitalism  is  returning  to  its  old  hunting-  ground.  Old  mines  are  being  reopened  and  developed.

Some  Cornish  people  greet  this  revival  of  the  tin-mining  industry  with  mixed  feelings.

Countless  Cornish  families  have  seen  silicosis  squeezing  the  life  from  fathers  and  sons.  It  is  not  unknown  for  the  whole  male  branch  of  a  family  to  have  been  wiped  out  by  this  killer.

The  reopening  of  the  mines  must  be  treated  as  a  matter  of  urgency,  financed  with  public  money,  and  operated  as  a  nationalised  industry  with  the  profits  contributing  to­ward  higher  pensions  and  better  services  and  working  con­ditions.

From  Daily  Worker,  August  6,  1963.

« ||| »

Tagged as:

Comments are closed.