The History of England

from Celts through 20th century

Fellow Travellers

Category: Land + People

By  H.  Sutherland

“Now,  that  man”,  said  the  S.S.C,  (Solicitor  in  the  Supreme  Court),  “has  remarkable  powers  of  observation.”  “Indeed  he  has,”  I  agreed,  “and  it  shows  how  unobserv­ant  most  of  us  are.”

“It  will  be  interesting  to  see  the  crosspieces  changing  as  we  cross  the  border,”  said  the  Head  Clerk.

Our  conversation  referred  to  a  well-informed  Scotsman  who  had  left  the  train  at  Carlisle  and  to  what  he  had  told  us  about  telegraph  poles,  my  fellow  passengers  now  being  an  elderly  Solicitor  in  the  Supreme  Court  and  his  Head  Clerk.

As  the  express  was  approaching  Carlisle,  I  had  comment­ed  on  the  similarity  of  scenery  on  the  border  and  on  the  difficulty  of  knowing  where  England  ended  and  Scotland  began.

“Yes,”  said  the  well-informed  Scot,  “it’s  difficult  to  tell  from  the  scenery,  but  there  is  one  very  simple  way  of  knowing.  Just  look  at  the  telegraph  posts  and  the  crosspieces  to  which  the  insulators  are  fixed.  In  England  the  crosspieces  are  attached  to  the  south  of  the  posts  —  facing London,  —  but  as  soon  as  you’re  over  the  border  the  crosspieces  are  fixed  to  the  north  of  the  posts,  facing Edinburgh.”

“Most  extraordinary!”  I  said.

“Not  at  all.  It  is  very  simple.  Well,  here  we  are  at Car­lisle.  I  get  out  here  and  motor  to Dumfries.  Good  afternoon,  gentlemen.”

“Good  afternoon,”  we  answered  cordially.

In  a  short  time  we  were  all  peering  like  children  through  the  windows.  The  telegraph  posts  on  the  left  were  being  watched  by  the  S.S.C.  and  myself,  those  on  the  right  by  the  Head  Clerk,  who  used  the  windows  in  the  corridor.  All  of  us  wore  glasses,  and  each  man  polished  his  glasses  for  the  task  in  hand.  Windows  were  wiped  with  newspapers.  Now  to  watch  telegraph  posts  passing  at  the  speed  of  seventy  miles  an  hour  is  no  easy  matter.  You  must  look  ahead,  and  then  turn  your  head  rapidly  in  order  to  see  the  post  clearly  for  the  fraction  of  a  second.  It  is  right  to  add  that  these  ocu­lar  exercises  are  condemned  by  the  majority  of  ophthalmic  surgeons,  especially  in  cases  of  myopia,  astigmatism,  night-  blindness,  and  squint.  Not  that  we  cared.  Each  wished  to  be  the  first  to  call  “north.”

“South  —  south,”  I  called.

“South,”  called  the  S.S.C.  “And  what’s  it  on  your  side,  John?”

“South”,  called  the  Head  Clerk.

At  that  moment  the  name  of  a  station  flashed  past.

“Did  you  see  what  that  was?”  asked  S.S.C.

“Yes”,  I  answered,  “it  was  Springfield  (a  station  in Scotland),  and  to-day  is  not  the  First  of  April!”

“South!”  called  the  Head  Clerk.

“Come  in,  John,”  said  the  S.S.C.  “We’ve  all  been  had.”  We  sat  upright  in  our  seats  and  sought  to  disguise  our  ruffled  dignities.  I  was  the  first  to  break  the  silence  by  say­ing,”  I  wonder  if  that  man  always  tells  the  same  story  on  his  way  to Scotland.”

“If  he  does”,  replied  the  S.S.C.,  “he  has  a  good  reason  for  leaving  the  train  at Carlisle.  Anyway,  he’s  not  a  Scots­man.”

“Well,  he  didn’t  speak  like  one”,  said  the  S.S.C.,  who  had.  an  Edinburgh  accent,  which  may  be  detected  by  the  pronunciation  of  the  word  “five”  as  “fiivf.  ”

The  man  who  left  the  train  had  a  strong  Glasgow  accent,  and  although  he  was  not  a  public  benefactor  he  was  certainly  an  entertainer.

From  Hebridean  Journey, Edin­burgh,  1944.

« ||| »

Tagged as:

Comments are closed.