The History of England

from Celts through 20th century


Category: Politics

At  a  time  when  the  nuclear  threat  has  become  palpable  and  the  struggle  against  it  has  become  the  prime  issue  of  the  day,  when  the  arsenals  of  nu­clear  and  other  armaments  are  more  than  sufficient  to  destroy  all  life  on  our  planet,  the  Soviet  proposals  assume  particular  significance.  They  receive  reasonable  consideration  of  all  concerned.

The  issue  of  nuclear  war  and  of  British  policy  towards  disarmament  has  come  right  to  the  forefront  of  political  discussion  and  activity  in Brit­ain.  There  is  not  a  town  of  any  size  that  does  not  have  its  activists  and  peace  organisation-usually  a  branch  of  the  Campaign  for  Nuclear  Disar­mament.  This  unprecedented  movement-unprecedented  both  in  breadth  and  scale  -  means  that  for  the  first  time  ever  questions  of  defence  policy,  of  nuclear  weapons  and  their  control  are  matters  for  mass  discussion.

Peace  movements  are  not  new  in Britain.  CND  itself  first  emerged  in  the  late  1950s  and  early  1960s  with  the  Aldermaston  marches  that  in­spired  a  generation.  The  Communist  Party  itself  has  always  seen  peace  as  a  central  issue,  including  the  need  both  for  measures  of  disarmament  and  for  cuts  in  the  enormous  arms  burden.

However,  it  was  undoubtedly  the  NATO  decision  on  Cruise  and  Persh-  ing-II  in  1979  that  led  to  the  enormous  and  unparalleled  expansion  of  the  movement.  1  nere  is  a  strong  feeling  that  unilateral  action  is  a  component  of  the  process  of  multilateral  disarmament.  Unilateral  moves  could  give  an  impetus  to  international  negotiations.  Demands  for  unilateral  action  also  provide  a  focus  for  a  mass  popular  and  autonomous  movement,  and  make  peace  an  issue  of  mass  politics.

The  deep  concern  about  nuclear  war  also  arises  from  the  fact  that Brit­ain,  a  densely  populated  island,  is  a  very  vulnerable  target  in  a  nuclear  war  and  one  that  would  suffer  total  destruction.

However,  the  factor  which  above  all  else  has  made  peace  such  a  prom­inent  issue  is  that  the  labour  movement  has  been  won  for  positive  peace  policies  and  a  non-nuclear  defence  policy.  This  is  unprecedented.  The  reso­lution  adopted  at  the  TUC  in  1982  called  for  the  removal  of  all  nuclear  bases  from  British  soil  and  waters.  The  sentiment  of  the  delegates  was  a  rejection  of  the  government  thesis  of  nuclear  deterrence  as  a  means  of  guaranteeing  peace:  “Congress  recognises  that  there  can  be  no  effective  medical  response  after  a  nuclear  attack  and  is  convinced  that  the  preven­tion  of  nuclear  war  offers  the  only  possibility  of  protecting  people  from  its  devastating  consequences”.

This  declaration  itself  followed  decisions  by  a  number  of  unions  to  adopt  such  a  policy  and  to  affiliate  to  CND.  This  was  by  no  means  an  automatic  process  but  the  product  of  considerable  discussion.  Defence  policy,  nuclear  weapons,  was  a  matter  for  wide  public  debate.  This  led  to  the  historic  decision  of  the  Labour  Party  Conference  to  adopt  unilateral  nuclear  disarmament  as  its  policy.

Another  key  aspect  of  the  growth  of  the  movement  in  these  years  was  the  development  of  new  forms  of  struggle.  Firstly,  there  was  its  mass  char­acter  with  over  1,000  local  CND  groups  with  a  total  membership  of  more  than  a  quarter  of  a  million,  plus  other  peace  committees.  In  towns  and  vil­lages  up  and  down  the  country,  to  advertise  a  meeting  was  to  be  greeted  with  hundreds  of  applications  to  join.  CND’s  national  organisation  elected  national  council,  holds  annual  conferences,  provides  cohesion  and  structure.

There  has  also  been  the  declaration  of  nuclear-free  zones  by  local  coun­cils  which  also  developed  partly  in  response  to  government  plans  for  civil  defence.  In  1983  hundreds  of  thousands  of  women  took  part  in  Interna­tional  Women’s  Day  for  Disarmament  in  600  towns  and  villages  through­out Britain.  The  section  of  the  community  to  seize  the  headlines  most  dra­matically  has  been  the  Women’s  Peace  Movement.  Their  Peace  Camp  and  actions  at  Greenham  Common  are  now  known  throughout  the  world.  They  have  shown,  too,  that  direct  action  could  both  express  a  very  distinc­tive  women’s  approach  to  peace,  as  shown  in  the  decorating  of  the  per­imeter  fence  with  items  of  children’s  clothing  and  toys,  and  also  win  mass  support  and  participations.

To  conclude,  some  points  on  the  impact  of  the  peace  question  on  the  general  political  situation  in Britain.

Firstly,  it  has  created  a  powerful  and  sustained  mass  pressure  on  the  subject  of  nuclear  weapons  and  disarmament,  which  has  involved  most  diverse  sections  of  the  population.  This  is  particularly  marked  amongst  the  young  and  amongst  women,  and  has  involved  the  trade  union  and  labour  movement  in  a  big  way.  Mass  demonstrations  of  a  traditional  nature  are  combined  with  new  forms  of  activity.  There  is  scarcely  a  democratic  organisation  that  has  not  been  touched  by  this  debate  and  these  activities.  The  government  and  the  media  response  has  largely  failed  in  its  attempts  to  denigrate  the  peace  movement.  The  broad  base  of  the  peace  movement  is  also  shown  in  the  involvement  of  such  as  Scientists  Against  Nuclear  Arms,  the  Medical  Campaign  Against  Weapons,  and  Architects  for  Peace.

Secondly,  the  peace  movement  has  opened  up  for  unparalleled  public  debate  an  area  of  policy  that  hitherto  has  remained  a  subject  for  “experts”.  There  is  now  much  discussion  on  defence  policy.

This  debate  also  brings  into  question  British  foreign  policy  and  role  in  the  world.

A  number  of  democratic  questions  have  also  been  raised  in  a  new  way,  starting  with  the  question  of  the  control  of  Cruise  missiles,  a  concern  much  heightened  by  the  considerable  anxiety  about  American  policy.

The  mass  peace  movement  will  continue  to  grow,  and  to  have  a  pro­found  and  lasting  influence  on  political  developments  in Britain.

Peace  Movement  in Great  Britain

In Britain,  recent  years  have  seen  a  vast  growth  of  the  peace  movement,  particularly  in  the  ranks  of  and  support  for  the  Campaign  for  Nuclear  Dis­armament  (CND).  The  emphasis  of  the  campaign  has  been  against  cruise  missiles  being  deployed  in  Britain  against  the  Trident  programme,  as  steps  towards  unilateral  nuclear  disarmament  in Britain.  The  movement  has  roots  in  practically  every  town  in Britain.  The  national  leadership  of  the  CND  see  the  main  threat  as  emanating  from  the  United  States.  Activists  in  the  movement  have  welcomed  the  peace  proposals  of  the  Soviet  Union  and  the  other  socialist  countries.

Joint  Action  involving  East  and  West  against  nuclear  weapons  is  of  great  importance.  The  British  Government’s  re­sponse  to  the  growth  of  CND  has  been  to  attempt  to  smear  it  as  Com-  munist-led.  Communists  have  played  and  are  playing  a  role  in  CND,  func­tioning  openly,  publicly  and  honestly.  Some  trade  unions  have  cam­paigned  against  the  company  building  the  missile  launching  ramps.  A  number  of  labour  councils  have  cancelled  contracts  with  it.

British  Communists  have  explained  the  source  of  the  war  danger.  The  experience  of  the  anti-war  fight-back  will  help  to  enhance  the  awareness  among  those  who  campaign  for  peace.

From:  World  Marxist  Review,  1984

« ||| »

Comments are closed.