The History of England

from Celts through 20th century


Category: Politics

The  focus  of  ritual  is  the  Speaker,  and  the  day  begins  at  2.30  p.  m.  with  the  words  “Speaker  in  the  Chair”  being  shouted  through  the  lobbies;  whereupon  the  Speaker  walks  in  wearing  a  full-bottomed  wig  and  sits  down  on  the  throne  (made  in  Australia)  He  is  the  symbol  of  parliament’s  independence  since  1694,  when  members  were  first  able  to  elect  their  own  Speaker,  and  since  1839  he  has  been  aloof  from  any  political  involvement.  He  is  chosen  primarily  as  a  man  trusted  and  liked  by  his  colleagues:  “All  Speakers  are  highly  successful’’,  wrote  Lord  Rosebery;  “All  Speakers  are  deeply  regretted  and  are  generally  announced  to  be  irreplaceable.  But  a  Speaker  is  soon  found,  and  found,  almost  invariably,  among  the  mediocrities  of  the  House.”  Having  been  chosen,  he  is  carefully  segregated:  he  lives  in  a  big  gothic  house  inside  the  Palace  of Westminster,  earns  8,500  a  year,  and  retires  with  a  peerage  and  a  pension.  He  is  the  “first  Commoner”,  the  only  subject  who  can  hold  his  own  levees,  and  can  insist  on  court  dress.  It  is  a  job  which  requires  a  special  tempera­ment  —  phlegmatic  but  firm.  [...]

It  is  the  Speaker’s  main  job  to  keep  fair  play  between  the  parties  and  between  backbenches  and  frontbenches,  and  to  protect  the  house  from  outside  influences:  and  this  can  justify  much  of  the  pomp.  He  insists  that  MPs  call  each  other  “honourable  members”  (Any  accomplished  parliamentarian  knows  that  the  word  “honourable”  can  add  edge  to  insults,  as  in  Aneurin  Bevan’s  remark  about  Neville  Cham­berlain:  “The  worst  thing  I  can  say  about  democracy  is  that  it  has  tolerated  the  right  honourable  gentleman  for  four  and  a  half  years.”  (D.  Sampson)),  bow  to  him  on  entering  and  leaving,  and  address  all  their  speeches  to  him.  But  all  too  often.the  Speaker’s  role  degenerates  into  having  to  control  childish  squabbles.  The  House  of  Commons  is  always  more  likely  to  become  passionate  and  overexcited  when  discussing  its  own  rules  and  behaviour.  The  question  of  parliamentary  language  can  waste  a  great  deal  of  time.  The  Speaker  has  to  forbid  “grossly  insulting  language”.  The  current  record-holder  for  parliamentary  misbehav­iours  is  Andrew  Fauls,  the  Labour  member  for Smethwick.  In  1968  he  was  ordered  to  contain  himself  six  times,  to  control  himself  three  times,  to  learn  to  behave  twice,  to  allow  others  to  express  opinions  once.

(From  The  New  Anatomy  of Britain  by  A.  Sampson)

« ||| »

Comments are closed.