The History of England

from Celts through 20th century


Category: Politics

For  any  visitor  or  member  who  comes  to  either  of  the  two  Houses  of  Parliament  in  search  of  the  keys  to  the  labyrinth  of  power,  the  disap­pointment  must  be  great.  It  will  be  a  pursuit  of  the  will-o’-the-wisp.  For  it  is  as  clear  as  the  Emperor’s  clothes  that  all  that  most  members  do  about  power  is  to  talk  about  it.  The  House  is  like  a  steam-engine,  hissing  steam,  puffing  and  whistling,  which  is  secretly  powered  by  electricity.  The  noble  lords  go  on  addressing  the  noble  lords,  the  honourable  members  continue  to  address  the  honour  able,  gallant,  or  right  honourable  members;  but  unless  there  is  a  temporary  and  zany  alliance  of  backbenchers  the  vote  always  goes  with  the  govern­ment.  The  talk  is  not  only  ineffective  but  often  quite  irrelevant;  and  very  little  of  it  is  eloquent  or  inspiring.  [...]

Talk  is  their  business,  arid  how  they  talk!  They  talk  apparently  to  no  one.  They  address  this  house,  or  the  right  honourable  member,  or  Mr  Speaker,  Sir;  but  Mr  Speaker  is  chatting  to  a  passing  member,  the  right  honourable  member  left  half  an  hour  ago,  and  this  house  has  just  realized  it’s  time  for  a  drink,  and  is  emptying  quickly  through  the  swingdoors.  But  never  mind,  the  words  still  roll  out;  and  the  dedicated  parliamentarians  seem  able  to  subsist  on  a  diet  of  motions,  amendments  and  words  —  resounding  and  reassuring  words,  unsullied  by  ordinary  usage;  we  are  seeking,  striving,  assert­ing,  deeming,  deliberating,  not  shrinking  from,  taking  cognisance  of,  not  gainsaying;  we  are  dealing  not  merely  with  taxes  and  subsi­dies,  but  imposts  and  subventions.  The  words  roll  on  through  the  long  afternoon  —  forty  thousand  of  them  perhaps  in  a  day,  enough  for  two  long  plays.  The  Speaker  sits  under  his  canopy,  while  his  name  is  taken  in  vain,  looking  at  his  papers,  his  long  wig  flapping  like  the  ears  of  an  elderly  bloodhound.

Meanwhile  on  the  government  front  bench,  chatting  or  reclining.  with  their  feet  up  on  tbe  table,  can  sometimes  be  seen  the  men  to  whom  the  talk  is  really  addressed  —  the  heads  of  the  departments  of  state,  who  alone  can  change  policy.  The  visitor  soon  becomes  aware  there  is  not  only  a  wide  gap  between  himself  and  the  members:  there  is  a  gap  almost  as  wide  between  the  ordinary  members  and  the  government.  Every  afternoon,  except  Fridays,  from  2.30  to  3.30  a  few  of  the  ministers  answer  questions.  Is  the  right  honourable  member  aware  that?  Is  he  further  aware?  Does  he  realize?  Does  he  not  comprehend?  Will  he  say  what  action  is  being  taken?  Will  he  make  a  statement?  Is  he  satisfied?  Yes,  says  the  minister,  reading  his  civil  servants’  answers  from  his  folder;  he  is  aware,  he  does  real­ize,  he  has  taken  .action,  assessed  the  figures,  borne  in  mind  the  consequences,  balances  the  f  orces.  The  honourable  member  will  appre­ciate,  this  house  will  be  kept  fully  informed,  Her  Majesty’s  govern­ment  is  deeply  concerned.            .  .  .

The  member  has  done  his  bit.  His  question  and  answer  will  be  reported  back  to  his  constituents.  But  does  the  minister  really  comprehend,  will  he  really  take  action?  Can  one  man,  the  sole  con­nection  between  the  elected  representatives  and  their  government,  be  relied  on  to  translate  words  into  actions?  Can  one  man,  who  was  only  recently  an  ordinary  member  of  parliament,  know  and  care  so  much  about  such  a  vast  range  of  questions?  And  can  all  that  air  be  transformed,  as  if  in  a  steam  engine,  into  pistons  and  levers  which  actually  turn  wheels?

(From  The  New  Anatomy  of Britain  by  A.  Sampson)

« ||| »

Comments are closed.