The History of England

from Celts through 20th century


Category: Land + People

In  physical  size  and  resident  population,  the  City  is  the  small­est  city  in  the  United  Kingdom,  if  not  in  the  world.  Popularly  referred  to  as  “the  Square  Mile”,  it  has  a  total  area  of  677  acres  in  the  heart  of  the  vast  metropolis  of London,  and  a  night  population  of  5,180.  But  by  day  it  is  estimated  that  some  400,000  people  swarm  its  streets  and  offices.  Boroughs  and  towns  and  cities  throughout  the  kingdom  have  their  daily  tides  of  immigrants  and  emigrants,  but  nowhere  do  these  tides  flow  so  strongly,  nowhere  is  the  contrast  between  night  and  day,  the  disparity  between  the  resident  popula­tion  and  the  business  population  so  marked  as  in  the  City  of London. 

The  reason  for  this  dramatic  contrast  is  to  be  found  in  its  history,  and  without  an  historical  background  no  institution  in  it  be  fully  understood.  But  this  book  is  designed  as  a  portrait  rather  than  a  history;  its  purpose  is  to  display  a  living  entity,  not  a  museum  piece;  a  vast  market  by  day,  a  near  solitude  by  night.  A  near  solitude,  for  it  has  a  night  life  of  its  own.  Unsuspected  by  the  casual  pedes­trian  whose  footbeats  may  echo  through  the  silent  alleys,  there  are  social  activities  of  many  kinds  —  lectures,  concerts,  organ  recitals,  plays,  oratorios,  banquets  at  Guildhall,  Mansion  House,  or  livery  companies’  halls,  and  friendly  gatherings  in  public  houses.  The  City  is  a  hive  of  industry,  unique  in  its  function,  its  government,  the  pat­tern  of  its  daily  life,  the  part  it  plays  in  national  and  international  affairs.  It  is  not  an  industrial  area,  but  primarily  a  collection  of  offices,  warehouses  and  shops  centered  round  the  commercial  and financial  market,  linked,  to  the  farthest  ends  of  the  earth  by  cab­le,  wireless  and  postal  communications,  by  railroad,  and  above  all  by  the  river  and  port.  It  is  no  synthetic  product  of  deliberate  plan­ning,  but  a  city  which  has  grown,  and  in  growing  preserved  an  identity  of  function,  for  nearly  2,000  years.  [...]

The  river  and  its  bridges,  the  streets  with  their  buses  and  cars,  the  railways,  are  essential  to  the  transport  of  bodies  and  packages;  but  the  City  is  also  the  nerve  centre  of-  the  financial  market,  and  the  transmission  of  quick  and  accurate  information  is  essential  to  its  efficient  functioning.  It  is  most  difficult  for  us  today  to  imag­ine  how  business  could  be  carried  on  when  market  news  had  to  be  transmitted  over  an  inadequate  road  system,  or  from  one  port  to  another  by  coasting  vessels.  The  first  General  Post  Office  was  established  in  the  City,  and  its  achievements  in  1681  were  held  up  by  Delaune  as  a  model  of  enterprise:

“This  Conveyance  by  Post  is  done  in  so  short  a  time  by  night  as  well  as  by  day  that  every  24  hours  the  Post  goes  120  miles,  and  in  five  days  an  Answer  of  a  Letter  may  be  had  from  a  Place  300  miles  distant  from  the  writer.”

Today  the  General  Post  office  is  in  Newgate  Street,  leading  to  the  west.  And  not  far  away  is  Faraday  Building,  which  links  the  globe  by  telephone,  radio  and  cable.  Perhaps  it  is  no  accident  that  the  Daily  Courant}  the  first  London  daily  newspaper,  was  published  at  a  point  near  Fleet  Street,  the  other  great  road  leading  to  the  west,  not  far  from  Stationers’  Hall  to  the  north  and  The  Times  Printing  Offices  at  Blackfriars.  Fleet  Street  was  once  famous  for  its  showmen  waxworks,  giants,  dwarfs,  strange  animals,  panoramas,  then  popular  attractions;  today  it  is  synonymous  writh  the  world  of  English  journalism,  and  has  been  called  the  Street  of  Ink.  [...]

All  day  the  streets  are  full  of  people,  hustling  along,  mostly  on  business;  but  at  lunch-time  they  are  thronged.  For  lunch-time  is  not  only  the  time  when  people  eat;  they  shop,  and  window-shop.  Gazing  in  shop  windows,  pricing,  comparing,  is  the  recreation  of  a  great  part  of  the  feminine  population  —  and  of  the  male  population  too.  And  Cheapside  before  it  was  destroyed  by  enemy  action  was  one  of  the  great  shopping  centres.  Another  area  —  round  by  St.  Paul’s  —  miraculously  survived;  and  nowhere  at  lunch-time  one  can  see  agreater  congregation  of  women  and  girl  shoppers  and  shop-gazers  than  round  the  windows  of  the  stores  there.  Shops  for  men,  too,  abound:  hosiers,  tailors,  hatters,  sports  equipment  —  a  man  can  be  very  well’tailored  in  the  City  if  he  knows  where  to  go,  and  at  less  cost  than  in  the  West  End.  But  apart  from  such  specialities  the  shops  are  generally  for  day-to-day  needs,  mass  supplies  for  a  mass  popu­lation.  Silversmiths  are  to  be  found,  and  booksellers,  and  art  shops.  But  Cheapside  has  not  for  ages  been  the  street  of  the  Goldsmiths,  though  Goldsmiths’  Hall,  that  great  centre  of  craftsmanship,  lies  at  the  back  of  it.  And  you  would  have  difficulty  in  finding  an  anti­quarian  bookshop,  though  the  area  round  Stationers’  Hall  off  Ludgate  Hill  still  is  a  reminder  of  the  time  when  the  Paternoster  Row  district  was  associated  with  bookselling  and  publishing,  and  with  household  linen  and  ladies’  clothes  and  accessories.  Naturally  enough  there  are  no  parks  —  before  the  war  all  the  open  spaces  available  totalled  only  13  acres  of  the  City’s  677  —  but  there  are  a  number  of  small  spaces,  mostly  converted  graveyards,  which  offer  pleasant  oases  in  spring  or  summer.  Such  are  Postman’s  Park  in  Aldersgate  Street,  with  its  memorials  of  humble  heroes  who  sacrificed  their  lives  in  trying  to  save  the  lives  of  others;  the  gardens  of  St.  Paul’s  Cathedral,  the  tiny  plot  behind  St.  Mary  Aldermary,  and  St.  Botolph  Bishopsgate  with  its  tennis  court.  After  the  war  bombed  sites  offered  hospitality  to  a  great  number  of  plants,  shrubs,  flowers  and  to  bird  Шел  .and  opportunities  were  taken  to  make  small  gardens.  One  of  these  still  exists,  to  the  north  of  Goldsmiths’  Hall;  and  one  of  the  sights  of  Guildhall  before  reconstruction  started  was  the  neat  kitchen  and  flower  garden  complete  with  greenhouse,  that  flourished  on  the  north-west  corner  of  the  site.  In  the  west  are  the  formal  gardens  of  the Temple,  and  Fountain  Court  beloved  of  Charles  Lamb  and  Dick­ens  and  many  since  their  days.  The  worker  has,  however,  not  much  ti­me  and  opportunity  for  recreation,  or  even  to  stand  and  stare,  but  even  in  passing  his  —  or  her  —  eye  will  be  caught  by  the  window-boxes  which  make  many  offices  externally  so  gay  and  attractive  —  an  innovation  of  recent  years  which  a  City  livery  company,/  the  Gardeners,  has  done  much  to  popularize.

Perhaps  the  most  widespread  pleasure  is  the  spectacle  of  the  City  itself,  its  people,  traffic  and  places,  in  people’s  eyes,  and  faces  and  gait;  the  charwomen,  the  bank  messengers  in  their  pink  frock  coats  and  top  hats,  the  clerks,  the  brokers  and  jobbers;  the  bowler  hats  and  umbrellas,  the  no-hats,  the  pony-tails,  the  urchin  cut,  the  crew  cut;  the  typists  going  back  from  morning  coffee,  the  policemen,  the  serious  faces  of  the  postmen,  the  guards  marching  to  the  Bank  of  England;  the  never-ending  flow  and  noise  of  traffic  —  lorry,  bus,  car;  the  barrows  of  porters  at  Billingsgate;  the  vans  of  Smithfield;  the  giant  cranes,  the  excavators,  the  steel  scaffolding.

(From  The  Living  City  published  by  the  Corporation  of London)

« ||| »

Comments are closed.