The History of England

from Celts through 20th century

Voting and Government

Category: Politics

Great  Britain  is  a  monarchy,  but  the  Queen  of  Great  Britain  is  not  absolute,  but  constitutional.  Her  powers  are  limited  by  Parliament.  But  the  power  is  hereditary,  and  not  elective.

The  Prime  Minister  is  usually  the  leader  of  the  party  that  has  a  majority  in  the  House  of  Commons.  All  the  affairs  of  the  state  are  conducted  in  the  name  of  the  Queen  (or  King),  but  really  the  Prime  Minister  is  responsible  for  every  measure  submitted  to  Parliament.  He  is  the  virtual  ruler  of  the  country,  presiding  over  the  meetings  of  the  Cabinet,  which  are  always  secret.  Unless  there  is  a  Coalition  Government,  the  members  of  the  Cabinet  belong  to  one  party  only.

When  once  a  party  has  won  a  majority  of  votes,  it  forms  the  Government,  and  may  hold  office  for  five  years,  unless  it  is  defeated  by  the  Opposition  on  some  important  Bill,  or  unless  it  decides  to  “appeal  to  the  country”,  and  to  have  another  general  election.

The  Opposition  criticises,  attempts  to  amend  or  directly  opposes  the  Bills  introduced  by  the  Government.  If  they  succeed  in  defeating  the  Government  on  any  important  Bill,  or  carry  a  vote  of  “No  confi­dence”  in  the  Government,  the  latter  resigns,  and  the  Queen  calls  upon  the  leader  of  the  Opposition  to  form  a  new  Government.

There  are  625  Members  of  the  English  House  of  Commons  (635  were  elected  in  October  1974.).  Any  member  may  introduce  a  Bill,  and  ask  permission  to  bring  it  to  the  notice  of  the  House.  When  permission  has  been  obtained,  the  Bill  is  brought  before  the  House  for  the  first  reading.  The  first  reading  of  a  Bill  is  scarcely  ever  objected  to,  as  there  is  no  debate  or  amend­ment  allowed  at  this  stage;  but  a  date  is  fixed  for  the  second  reading.

When  this  second  reading  takes  place  the  Member  who  has  introduced  the  Bill  makes  his  speech,  explaining  the  proposed  new  law,  and  his  reasons  for  bringing  it  forward.  Other  Members  may  support  the  Bill:  but  others  may  oppose  it.  There  may  be  a  discussion.  The  Speaker  calls  upon  different  Members  who  are  eager  to  speak.  All  speeches  are  addressed  to  him,  beginning  “Mr  Speaker,  Sir”.

When  these  various  speeches  have  been  made  for  and  against  the  Bill,  the  Speaker  will  then  ask  whether  the  Bill  is  to  pass  the  second  reading,  and  to  go  on  to  the  next  stage,  when  it  will  be  discussed  in  detail  by  a  special  committee.  The  House  may  be  unanimous  in  favour  of  the  Bill,  or,  on  the  other  hand,  some  Members  may  shout  Aye  and  others  No.  The  Speaker  must  then  call  for  a  divi­sion.  The  Members  leave  their  seats,  and  pass  into  the  lobbies  through  different  doors,  to  show  which  way  they  are  voting.  Two  tellers,  one  on  each  side,  count  the  votes  as  the  Members  go  through.

When  the  numbers  have  been  taken  the  Members  return  to  their  seats,  and  the  Speaker  reads  out  the  results  of  the  voting.  If  the  Bill  has  a  majority  of  votes,  that  means  that  it  has  passed  the  second  reading.  It  will  be  now  fully  discussed  by  committees.  After  that,  it  will  be  read  a  third  time,  and  then  go  before  the  House  of  Lords.

The  House  of  Lords,  or  the  Upper  House,  consists  of  the  whole  body  of  English  peers,  a  certain  number  of  elected  Irish  and  Scottish  peers,  and  a  certain  number  of  the  Bishops  of  the  Church  of  England.  The  House  of  Lords  may  pass  or  reject  a  Bill,  but  it  has  no  power  to  throw  out  a  Bill  relating  to  money.

Finally,  if  the  Lords  agree  to  a  Bill,  it  will  be  placed  before  the  Queen  for  signature.  When  the  Queen  signs  it,  it  becomes  an  Act  of  Parliament.

Every  person  who  has  the  right  to  vote  can  vote  for  a  Member  of  Parliament,  (Since  1969  aged  18  and  over.)  and  no  one  else  knows  for  whom  he  or  she  has  voted.  Voting  is  by  ballot.

On  election  day,  having  decided  which  candidate  is  in  their  opinion  the  best  one,  the  voters  go  to  polling-station  and  record  their  votes  by  placing  a  cross  against  their  candidate’s  name  on  a  printed  slip  of  paper,  which  they  place  in  ballot-box.

All  day  long  people  are  going  to  the  poll  to  record  their  votes  until  the  evening,  when  the  election  officials  count  up  the  numbers  of  votes  and  the  Returning  Officer  announces  the  elected  candi­date.

« ||| »

Comments are closed.