The History of England

from Celts through 20th century


Category: Architecture + Painting

The  seventeenth  century  opened  with  a  continuance  of  the  hybrid  styles  of  the  previous  periods.  This  style,  in  its  most  traditional  manifestations  labelled  “King  Jamie’s  Gothic”,  attempt­ed  —  not  without  success  —  the  impossible  task  of  making  the  best-  of  both  worlds.  Its  results  may  be  seen  mostly  in  large  private  houses.

Then  an  architect  worthy  of  the  name  appeared  in  the  person  of  Inigo  Jones  (1573—1652).  He  had  visited Italy,  been  Surveyor  to  Prince  Henry  from  1610  to  1612,  and  apparently  held  an  appoint-  ment  at  the  Danish  Court.  His  earlier  reputation  was  connected  with  the  playhouse  rather  than  with  architecture,  and  it  was  he  who  was  largely  responsible  for  the  development  of  the  theatre  into  the  form  it  preserved  throughout  the  18th  and  19th  centuries.

Jones’  early  years  are  associated  traditionally  with  a  number  of  near-classic  buildings,  but  there  is  no  exact  evidence  of  his  au­thorship.

His  first  authentic  building,  and  also  his  finest,  was  the  Ban­queting  Hall  in  Whitehall  intended  to  form  part  of  an  ambitious  royal  palace.  This  was  not  only  the  first,  but  one  of  the  finest,  master­pieces  of  the  English  Renaissance.  It  was  from  a  window  of  this  Ban­queting  Hall  that  Charles  I  stepped  on  to  the  scaffold  in  1649.

The  new  style  was  an  importation,  Jones  had  become  familiar  with  it  in Italy,  and  it  must  have  required  considerable  courage  on  the  part  of  the  architect  to  break  with  established  tradition.  A  lesser  man  would  have  made  concessions  to  popular  opinion,  to  pro­duce  yet  another  hybrid,  but  Jones  launched  out  boldly  and  pro­duced  a  building  masterly,  refined,  elegant  and  surprisingly  free  from  any  experimental  clumsiness  a  scholarly  interpretation  of  the  principles  of  Palladio.    It  is  small  wonder  that  the  influence  of  Inigo  Jones  was  enormous  despite  the  scarcity  of  his  recorded  works.  Only  one  other  building  can  be  attributed  to  him  with  complete  certainty,  and  that  is  the  Queen’s  House  at Greenwich.  Jones  and  his  followers  established  a  classical  tradition  which  was  to  sweep  the  country.

A  feature  of  the  late  sixteenth  and  early  seventeenth  century  houses  is  a  grand  staircase,  normally  of  oak  and  heavily  carved.  The  use  of  such  staircases  corresponds  to  that  of  the  long  gallery,  to  which  it  gives  suitable  access,  in  contrast  to  the  mediaeval  stair  which  was  almost  invariably  of  the  spiral  type.  The  great  hall  is  gradually  reduced  to  little  more  than  the  entrance  hall.  The  new  fashion  swept  away  the  picturesqueness  of  Gothic  in  favour  of  a  disciplined  symmetry.

It  was  in  1666  that  Christopher  Wren    (1632—1723)  was  appoint­ed  Surveyor-General,    and  principal  Architect  for  rebuilding  the  City  of  London  after  the  Great  Fire,    and  in  1667  he  became  Sur­veyor-General  of  the  Royal  Works  at  the  age  of  thirty-five.  Mr  Wren  had  already  achieved  European  fame  as  an  astronomer  and  mathematician.  For  some  years  he  had  dabbled  in  architecture,  and  in  1662  had  designed  the  Sheldonian  Theatre,    a  building  more  remarkable  for  its  constructional  and  acoustical  properties  than  for  its  architectural  attraction.

Both  Evelyn    and  Wren  had  hurriedly  produced  plans  for  the  rebuilding  of  the  City  after  the  Fire,  and  had  presented  them  to  the  King  within  a  few  days  of  the  calamity.  Unfortunately  the  anxiety  of  private  owners  to  retain  their  original  sites  brought  these  schemes  to  nothing  and  a  great  opportunity  was  lost.

For  the  next  38  years  Wren  was  kept  busy  rebuilding  the  city  churches,  of  which  fifty-three  are  attributed  to  him,  and  with  St.  Paul’s  Cathedral.

Even  before  the  Fire  he  had  prepared  designs  for  remodelling  the  cathedral  on  the  lines  initiated  by  Jones.  His  first  design,  of  which  a  model  exists,  was  in  the  form  of  a  Greek  cross  with  short  arms  and  a  large  domed  central  space.  This  was  too  advanced  in  plan  to  meet  with  approval,  and  he  next  prepared  a  more  tradition­al  scheme,  largely  on  the  lines  of  the  existing  building.  This  design  received  the  royal  warrant  in  1675,  and  the  last  stone  is  believed  to  have  been  laid  in  1710.  Wren  got  over  the  difficulty  of  satisfying  both  interior  and  exterior  appearances  by  using  a  double  dome  separated  by  a  structural  brick  cone  which  carries  the  lantern.  The  external  wall  is  thus  high  enough  to  dominate  the  building  without  giving  too  well-like  an  effect  inside.

St.  Paul  exhibits  a  handling  of  mass  and  detail,  light  and  shade,  which  puts  it  in  the  front  rank  of  English  building.  It  is  in  the  grand  manner,  sometimes  called  Baroque,  largely  conceived  yet  neither  overpowering  in  scale  nor  ostentatious  in  detail.

By  contrast  his  city  churches  are  often  less  successful,  yet  they  show  an  extraordinary  fertility  of  invention  and  mastery  of  design.  The  planning  of  these  churches  was  no  mean  achievement,  for  quite  apart  from  their  number,  the  sites  were  often  cramped  and  awkwardly  shaped.  Moreover,  the  solution  sought  had  little  precedent,  for  Wren  broke  away  from  mediaeval  tradition,  and  always  kept  in  mind  the  need  to  plan  his  space  primarily  as  an  auditorium.

Wren  was  fortunate  in  his  choice  of  craftsmen.  Grinling  Gibbons,  who  worked  on  St.  Paul’s,  became  a  household  name.  Jean  Tijou,  the  smith  employed  at  St.  Paul’s  and  Hampton  Court,  set  a  standard  for  English  ironwrok  for  many  years,  and  Wren’s  masons  were  almost  equally  accomplished.  Sir.  James  Thornhill,    the  painter,  who  worked  for  Wren  at  St.  Paul’s,  Greenwich  and  elsewhere,  was  outstand­ing  as  a  painter,  though  fame  often  remembers  him  best  as  the  father-  in  law  of  Hogarth.    Nevertheless  his  frescoes  are  often  of  great  splen­dour.  They  may  be  seen  on  the  dome  of  St.  Paul’s,  at  Greenwich  Hospital  (the  famous  Painted  Hall)  and  in  some  country  houses.

Of  other  buildings  designed  by  Wren,  the  best  known  are  Hampton  Court Palace,  Chelsea  and  Greenwich  Hospitals,  and  some  ranges  in  the Temple.  The  first  two  strongly  influenced  other  designers,  as  is  apparent  from  the  style  of  English  vernacular  building  through­out  the  eighteenth  century.

At  Hampton’s  Court  he  made  a  clean  break  with  the  design  of  Wolsey’s    building,  and  would  have  swept  much  more  of  it  away  had  his  plan  been  adopted  in  its  entirety.  The  garden  front  is  one  of  his  most  successful  elevations,  despite  its  dummy  circular  windows,  and  successfully  achieves  dignity  while  maintaining  the  charm  of  an  .almost  domestic  scale.

During  Wren’s  lifetime  classical  design  became  firmly  estab­lished,  and  was  adopted  almost  everywhere,  not  only  by  architects  but  also  by  working  masons  and  carpenters,  whose  skill  became  well  known  even  on  the  continent.

Development  was  encouraged  by  a  great  expansion  of  the  towns  which  took  place  during  the  late  17th  and  early  18th  centuries.  Better  roads,  a  growing  merchant  class,  and  increased  security  meant  rapidly  spreading  suburbs.  The  old  towns  were  being  both  extended  and  rebuilt,  or  at  least  re-faced.  The  capricious  designs  of  the  previous  century  no  longer  found  favour,  and  where  rebuilding  proved  to  expensive  old  premises  were  often  hidden  behind  a  new  classical  facade,  thus  removing  many  of  the  worst  vulgarities  of  immature  Renaissance.  This  transformation  of  style  was  helped  by  a  series  of  disastrous  fires  which  destroyed  many  an  old  and  insanitary  town,  and  emphasized  the  need  for  less  inflammable  struc­tures.

The  eighteenth  century  saw  a  flowering  of  the  arts  as  splendid  as  that  of  the  Middle  Ages,  though  of  a  very  different  nature.  The  power  of  the  Church  had  been  supplanted  by  that  of  the  great  land­owner,  who,  however,  inherited  the  same  love  of  building  display,  with  an  even  greater  weakness  for  extravagance,  which  resulted  in  many,  a  gentleman  ruining  his  estate  and  fortune  by  over-afnbitious  schemes.  We  may  instance  Lord  Stawell  of  Somerton,  who  inherit­ed  twenty-eight  manors  at  the  end  of  the  seventeenth  century,  and  died  impoverished  before  he  had  half-completed  what  was  to  have  been  the  finest  house  in  the  county.  From  the  place-seeking  courtiers  of  Charles  II  to  the  young  bucks  of  the  Regency,  all  considered  it  necessary  to  support  their  position  by  a  fine  house,  preferably  in  the  latest  taste.

In  contrast  to  the  aristocracy,  the  condition  of  the  poor  steadily  deteriorated.  Between  the  two  came  a  rising  merchant  class,  but  the  industrial  revolution  made  the  position  of  the  working  man  even  harder  than  before.

Politically  the  century  was  marked  by  almost  constant  wars  abroad,  balanced  by  an  uneasy  peace  at  home  which  was  broken  by  the  Jacobite  risings    of  the  “’15’  and  “45’  and  the  threat  of  Napoleonic  invasion.  Architecture  was  mainly  an  affair  of  town  and  country  houses,  with  the  addition  of  many  a  church,  town  hall,  assembly  room,  or  college.  The  early  century  was  still  a  period  of  good  cottage  building,  and  by  this  time  enclosures  and  hedgerows  were  already  leading  to  a  form  of  English  landscape  recognisably  similar  to  that  of  the  present  day.

A  good  deal  of  Wren’s  work  was  carried  out  in  the  early  years  of  the  18th  century.  Dutch  influence  was  marked  at  this  period,  as  might  be  expected  with  a  Dutchman  —  William  II  —  on  the  throne,  and  it  paralleled  the  tendencies  of  Wren’s  more  domestic  manner.  The  result  was  a  fine  school  of  classical  design  in  brickwork,  which  lasted  throughout  the  century.  Examples  of  this  style  at  its  best  may  be  seen  in  Chelsea  Hospital  and  Hampton  Court Palace,  while  in  its  domestic  form  there  are  innumerable  houses  popularly  but  appai’ently  erroneously  connected  with  Wren.  All  these  buildings  have  mellow  brickwork,  white-painted  sash-windows  with  rabbed  brick  “.arches”,  and  classical  detail.  They  are  of  a  type  which  persisted  until  the  Romantic  Revival,,  and  still  lend  distinction  to  many  a  village  or  country  town  and  to  not  a  few  cities.  Apart  from  technical  im­provements  in  cooking  and  sanitation,  no  more  “liveable”  houses  have  ever  been  designed.

The  style  of  the  whole  of  the  first  quarter  of  the  century  is  com­monly  labelled  “Queen  Anne”,  though  she  reigned  only  from  1702  to  1714.

A  great  deal  of  building  was  going  on  at  that  time  particularly  around London.

As  already  mentioned,  the  design  of  smaller  buildings  owed  much  to  the  Wren  tradition,  but  —  by  contrast  —  there  was  a  grow­ing  antagonism  to  Sir  Christopher  among  the  more  fashionable  younger  architects.  They  returned  to  the  ideal  of  Inigo  Jones,  though  they  seldom  equalled  his  genius.

(From  Outline  of  English  Architecture  by  A.  H.  Gardner)

« ||| »

Comments are closed.