The History of England

from Celts through 20th century

In a Welsh Slate Quarry

Category: Land + People

By  Ernest  Young

North  Wales  is  a  land  of  high  mountain  ranges,  tumbling  streams  and  green  valleys.  The  mountain  slopes  are  often  so  steep  and  stony  that  even  the  fine  grass  refuses  to  cover  the  bare  grey  rocks.  In  some  of  the  small  valleys  which  lie  in  the  mountains  near  Snowdon  there  are  great  ugly  holes  that  have  been  carved  out  of  the  mountain  sides.  Near  them  huge  piles  of  loose  rock  cover  the  ground.  These  piles  are  flat-  topped  and  bluish-grey  or  mauve  in  colour.

The  great  hole  that  has  spoiled  the  shape  of  the  moun­tain  side  is  a  slate  quarry,  and  the  huge  piles  are  the  bits  of  broken  slate  which  have  been  cast  aside  as  useless  ever  since  the  quarry  was  opened.  The  piles  grow  very  quickly,  for  eleven  tons  of  waste  are  brought  to  the  surface  with  eve­ry  ton  of  slate.

The  sides  of  the  quarry  rise  in  steps,  one  above  the  other.  The  steps  are  called  galleries,  and  are  named  after  the  mem­bers  of  the  owner’s  family  or  from  something  that  happened  while  the  gallery  was  being  made.

The  work  of  getting  the  slate  from  the  face  of  the  quarry  is  done  by  the  rockmen,  as  they  are  called.  They  work  in  pairs  and  are  paid  not  by  the  hour,  but  by  the  amount  of  slate  they  bring  out  of  the  quarry.

The  quarrymen  live,  as  a  rule,  in  small  towns  or  villages  in  closely  packed  rows  of  stone  cottages  with  slate  roofs.  Some  of  them  own  small  farms,  and  at  times  stay  away  from  the  quarry  to  look  after  their  harvest  and  their  hay.  On  the  whole,  however,  they  live  as  near  as  possible  to  the  quarry,  but  sometimes  special  early  trains  are  run  on  private  lines  to  collect  workers  from  nearby  towns.

The  men  are  fond  of  football,  and  during  the  lunch  hour  may  be  seen  playing  on  the  galleries  or  on  the  clear  spaces  outside  the  dressing-shed.  The  owners  of  the  quarries  often  offer  a  cup  to  be  played  for  by  the  different  galleries  and  everybody  gets  very  excited.  As  the  day  for  the  final  draws  near  many  are  the  battles  of  words  that  take  place  between  the  galleries  about  the  teams.  At  lunch-hour  the  quarry  hums  not  with  the  noise  of  work,  but  with  the  voices  of  hundreds  of  men  talking  about  football.  And  they  are  talking,  not  in  English,  but  in  their  own  native  Welsh.

From  Kingsway  Geography  Readers.

« ||| »

Tagged as:

Comments are closed.