The History of England

from Celts through 20th century

The British New Towns Policy

Category: Land + People

By  Lloyd  Rodwin

Of  the  new  towns  under  construction,  ten  are  intended  to  relieve  congestion  in  metropolitan  areas.  There  are  eight  in  the  London  region:  Harlow  in  West  Essex;  Basildon  in  South  Essex;  Stevenage,  Hatfield,  and  Welwyn  Garden  City,  north  of  London  in  Hertfordshire;  Hemel  Hempstead,  north­west  of  London;  Bracknell  in  Berkshire;  and  Crawley  in  Sussex,  south  of  London.  In  addition,  there  are  five  “in­dependent  towns”:  Corby  in  Northamptonshire,  Cwmbran  in  South  Wales;  Newton  Aycliffe  and  Peterlee,  both  in  Coun­ty  Durham.  There  are  also  three  new  towns  in  Scotland:  Glenrothes  in  Fifeshire;  East  Kilbride,  six  miles  south-east  of  Glasgow;  and  New  Cumbernauld,  the  most  recent  new  town,  designed  in  the  summer  of  1955,  twelve  miles  east  of  Glasgow.

For  the  present,  few,  if  any,  additional  new  towns  are  contemplated.

During  the  first  three  of  four  years,  the  rate  of  building  was  depressingly  slow.  The  corporations  were  principally  preoccupied  with  their  organisations,  the  making  of  plans,  the  building  up  of  a  labour  force,  and  the  solution  of  some  of  the  ticklish  problems  of  securing  water,  sewerage,  elec­tricity,  roads,  and  the  like.  When  the  program  had  been  under  way  little  more  than  a  year,  the  economic  crisis  occurred.  The  impact  on  the  program  was  almost  fatal.  Losses  of  for­eign  markets,  shipping,  and  investments  during  World

War  II,  coupled  with  steadily  shrinking  gold  reserves  and  the  spectre  of  insolvency,  made  rapid  increases  of  exports  and  immediate  gains  in  productivity  overriding  neces­sities.  They  offered  the  only  way  to  secure  the  necessary  im­ports,  including  half  the  nation’s  food.  Investment  was  concentrated  on  dollar-earning  projects.  All  other  activi­ties  were  sharply  curtailed,  including  work  on  new  towns  not  serving  “immediate  industrial  needs  ”  The  policy  af­fected  mainly  the  four  London  new  towns:  Stevenage,  Craw­ley,  Harlow,  and  Hemel  Hempstead.  The  labour  force  was  cut.  Only  a  minimum  amount  of  site  preparation  was  per­mitted.

As  economic  conditions  improved,  the  reins  were  gradu­ally  relaxed  and  by  1950  were  almost  fully  removed.  At  the  present  time,  most  of  the  towns  have  entered  the  phase  of  large-scale  construction,  attraction  of  industry,  and  securing  adequate  schools,  community  centres,  pubs,  recreation  areas,  and  other  facilities  for  their  expanding  population.

From  The  British  New  Town  Policy,  Harvard  University  Press,  Cambridge,  1956.

« ||| »

Comments are closed.