The History of England

from Celts through 20th century

Changes in the Administration

Category: 09th century

By  the  beginning  of  the  9th  century  changes  had  come  about  in  Anglo-Saxon  society.  There  were  now  big  landed  estates  with  bond  peasants  working  on  them  for  the  owners.  With  the  development  of  feudal  relations  great  changes  were  taking  place  in  administration  too.  Rich  landowners  were  given  great  power  over  the  peasants.

At  first  after  the  conquest  of Britain,  folk-moots  at  which  the  members  of  the  free  communities  gathered  were  held  periodically.  The  hundred-moots  presided  over  by  an  elected  elder  were  held  once  a  month.  At  the  hundred-moots  the  men  who  were  elected  were  sent  as  representatives  to  a  shire-  moot.  (A  shire  was  a  larger  district  than  a  hundred.)  The  shire-moots  were  presided  over  by  shire-reeves,  or  sheriffs,  and  were  held  two  or  three  times  a  year.

In  the  9th  century  the  free  members  of  the  community  were  not  sent  to  the  hundred-moot  any  longer;  it  was  the  greatest  and  the  most  influencial  landlords  of  the  hundred  who  attended  the  hundred-moot  and  administered  justice  there.

The  hundred-elder  was  now  one  of  the  royal  officials,  a  representative  of  the  central  power  in  a  hundred,  and  the  sheriff  became  the  king’s  chief  official  in  the  shire.  The  sheriff  was  responsible  for  justice  and  he  presided  over  the  shire-moots  on  behalf  of  the  king.  The  king  himself  became  the  supreme  judge.

Soon  afterwards  the  moots  lost  their  importance  and  now  it  was  the  great  council  of  the  most  powerful  men  in  the  country,  known  as  the  Witenagemot  (council  of  the  wise  men),  that  gave  advice  to  the  king  on  all  important  matters.  The  Anglo-Saxon  kings  declared  war  and  made  peace,  they  passed  laws  and  imposed  taxes.  But  they  always  consulted  “the  wise  men”,  that  is,  the  greatest  landlords  of  the  country.

Thus,  with  the  development  of  feudal  relations,  with  the  growth  of  big  landed  possessions  all  the  important  prob­lems  in  the  country  were  decided  by  the  big  landowners.  The  status  of  a  man  in  society  depended  on  how  much  land  he  possessed.  It  also  depended  on  the  man’s  rank  and  his  relation  to  the  king.  The  king’s  warriors  and  officials  held  more  land  and  they  ruled  the  country.

« ||| »

Comments are closed.