The History of England

from Celts through 20th century

Easter Peace Marches

Category: Land + People

During  the  Easter  Holi­days  the  attention  of  the  progressive  people  in  Great  Britain  and  indeed  through­out  the  world  is  rivetted  first  and  foremost  on  the  Easter  Peace Marches,  which  took  place  for  the  first  time  in  1958  and  have  since  be­come  traditional.  The  people  who  participate  in  these  marches  come  from  different  sec­tions  of  society.  Alongside  workers  and  students  march  university  professors,  doctors,  scientists,  and  engineers.  More  often  than  not  the  columns  are  joined  by  progressive  people  from  abroad.

The  character  of  the  marches  has  changed  over  the  years.  The  high-poi’nt  was  reached  in  the  early  sixties;  this  was  followed  by  a  lapse  in  enthusiasm  when  attendance  fell  off  during  the  middle  and  late  sixties.  More  recent  years  have  seen  a  rise  in  the  number  of  people  attending  the  annual  Easter  March,  as  global  problems  have  begun  to  affect  the  conscience  of  a  broader  section  of  the  English  population.

Easter  Peace  Marches  1958—1968

That  was  ten  years  ago  today  when  men,  women  and  young  people  went  westwards  into  the  icy  sleet  that  whipped  across  those  wide  open  spaces  between  Hounslow  and  Slough.  For  the  banner  at  the  head,  that  day,  read:  March  from  Lon­don  to  Aldermaston  —  the  first  “Aldermaston  March”  coin­ciding  with  the  American  “peace  walkers”  week-long  trudge  to  the  United  Nations  headquarters  in  New  York.

The  first  time  we  heard  about  a  march  to  the  Atomic  Weapons  Research  Establishment  at  Aldermaston  was  on  the  evening  of  February  18,  1958,  towards  the  end  of  a  meet­ing  in  the  Central  Hall, Westminster.  Canon  John  Col­lins  announced  that  the  recently  formed  Campaign  for  Nuclear  Disarmament  would  organize  “actions  dramatic  and  undramatic  from  time  to  time”.  One  of  the  former  was  to  be  the  Aldermaston  March  starting  after  a  meeting  in  Trafalgar  Square  on  Good  Friday,  “to  emphasize,”  said  the  Canon,  “the  public  demand  that  production  of  nuclear  weap­ons  in  this  country  shall  cease.”

The  Government  at  first  tried  to  ban  the  Square  to  the  marchers  on  the  specious  excuse  that  it  would  disturb  the  Good  Friday  service  in  St.  Martin-in-the-Fields.  Neverthe­less,  over  5,000  people  set  out  from  the  Square  after  hearing  journalist  Michael  Foot  tell  them  “Lift  up  your  heads:  this  is  a  crusade  that  we  are  going  to  win.”  Four  weather­beaten  days  and  53  blistering  miles  later,  well  over  3,000  marchers  massed  at  Aldermaston  to  listen  to  Pastor  Niemoller,  one  of  the  Germans  who  defied  Hitler,  and  other  speakers.

Ten  years  may  seem  a  long  time,  but  few  crusades  in  which  heads  could  be  lifted  high  were  won  in  a  decade.  The  effects  of  peace  demonstrations  are  not  often  tangible  or  measurable  against  any  simple  slide  rule.

(Morning  Star)

Stop  and  think  of  what  you’re  doing.

Join  the  march  and  raise  your  voice.

Time  is  short;  we  must  be  speedy:

We  can  see  the  hungry  filled,

House  the  homeless,  help  the  needy.

Shall  we  blast,  or  shall  we  build?

Why  We  Are  Marching

Aldermaston  is  the  factory  of  death,  where Britain’s  H-bombs  are  made:  bombs  that  can  wipe  out  cities,  poison  the  survivors,  condemn  children  of  the  future  to  a  life  of  misery.  These  are  not  weapons  of  war,  but  equipment  for  mass  murder.

Wethersfield  in  Essex  is  a  NATO  Base,  where  aircraft  stand  ready  for  nuclear  war.  These  bases  cannot  defend  us,  they  make  Britain  a  priority  target  if  war  should  come.

London  is  our  capital  city,  where  Government  and  Parlia­ment  make  decisions  that  spell  life  and  death  for  us  all  and  where  we  must  raise  our  voices  if  we  want  a  change.

Everybody,  the  world  over,  wants  disarmament  and  peace.  SOMEBODY  must  have  the  courage  and  sense  to  give  a  new  lead:  we  want  BRITAIN  to  give  that  lead  by  renounc­ing  nuclear  weapons,  bases  and  policies.

This  is  why  our  marches  will  start  on  Good  Friday  from  Aldermaston  and  from  Wethersfield  and  meet  on  Easter  Monday  in Whitehall.

(A  C.N.D.  leaflet)

Go  On  and  Make  Them  Hear!

Politicians  who  were  thinking  last  night  that  Aldermaston  1962  was  over  and  done  with  for  one  more  year  are  in  for  a  big  surprise  this  morning.  As  the  immense  column  arrived  on  the  outskirts  of  London  the  Campaign  approved  plans  for  a  demonstration  by  tens  of  thousands  of  marchers  at  the  American  Embassy  in  Grosvenor  Square.  After  what  had  been  planned  as  the  “final  march”  this  afternoon  demonstra­tors  will  move  off  to  the  Embassy.  Advised  of  police  anxiety  over  the  plan,  Canon  John  Collins  said  last  night,  “They  have  been  properly  notified  and  we  are  determined  to  go  ahead.  It  seems  virtually  certain  that  tests  will  begin  within  a  day  or  two  of  our  march  ending.  We  shall  not  relax  our  pressure  until  the  tests  are  called  off.”  The  Canon  added  that  he  expected  most  of  the  marchers  to  go  on  to  Grosvenor  Square  —  and  today’s  numbers  are  expected  to  be  far  higher  than  ever  before.  “They  will  all  be  very  tired,”  he  added,  “but  I  have  no  doubt  that  we  shall  have  a  near-one-hundred  per  cent  turn-out.”

If  tests  do  take  place  immediately  after  Easter  the  London  Regional  Council  of  the  Campaign  will  organize  an  imme­diate  protest.  It  is  asking  Campaigners  to  mass  outside  the  American  Embassy  on  the  evening  of  the  first  test,  each  with  a  personal  letter  to  the  Ambassador.

At  midnight  a  C.N.D.  delegation  will  leave  London  Airport  for  New  York,  where  it  will  press  the  case  against  nuclear  tests  at  the  United  Nations.

(Sanity.  The  Aldermaston  Daily)

Thousands  Step  Out  for  Peace

More  than  4,000  marchers  strode  into  Reading  last  night  at  the  end  of  the  first  day  of  the  great  Easter  peace  trek  due  to  end  in  Trafalgar  Square  on  Monday  afternoon.  Veteran  campaigner  Canon  John  Collins  was  one  of  the  personalities  leading  the  march  yesterday  on  the  13-mile  route  through  country  lanes  from  the  Aldermaston  Atomic  Weapons  Research  Establishment, Britain’s  H-bomb  factory.

The  four-day  march  —  organized  by  the  Campaign  for  Nuclear  Disarmament  —  is  the  first  full-scale  one  from  Alder­maston  to  London  since  1963.  Canon  Collins  said  he  was  taking  part  because  he  wished  to  show  his  agreement  with  the  whole  purpose  of  the  march,  and  to  identify  himself  with  the  aims  of  Dr  Martin  Luther  King.  Said  the  Canon:  “The  aims  of  the  march  are  much  wider  than  when  it  first  started.  It  is  the  rallying  point  for  the  whole  peace  movement  over  the  Easter  week-end.”

Among  others  getting  into  their  stride  was  Communist  Party  general  secretary  Mr  John  Gollan.  Folk  singer  Julie  Felix  joined  too,  and  entertained  marchers  by  singing  We  Shall  Overcome.

Earlier,  in  bright  midday  sunshine,  about  2,000  marchers  had  swung  out  from  a  field  opposite  the  Aldermaston  Atomic  Weapons  Research  Establishment.  Hundreds  joined  hourly  as  the  column  wound  its  way  along  country  lanes.  Banners  buttered  in  a  slight  breeze  as  a  strong  force  of  nearly  200  policemen  and  guards  swarmed  around  the  marchers,  and  the  research  establishment.  Huge  rolls  of  barbed  wire  extended  along  the  establishment’s  boundary  fence,  and  guards  with  dogs  stood  in  front  of  the  ugly  complex  of  pipes  and  chimneys.  A  barrier  was  put  up  across  the  perimeter  road  to  thin  the  flow  of  marchers.  A  TV  camera  for  spying  on  people  who  came  along  the  road  was  covered  with  green  canvas.  While  the  throng  squatted  for  a  teatime  meeting  outside  the  main  gates,  150  policemen  stood  in  three  long  lines  inside.

Immediately  behind  the  leading  mauve  and  yellow  banner  with  C.N.D.  symbol,  came  a  black  banner  bearing  a  portrait  of  the  late  Dr  Martin  Luther  King.  Marchers  carried  hun­dreds  of  little  green  and  white  flags,  bearing  theslogan:  BREAK  WITH  U.S.  WAR  POLICIES.

Mr  Booth  told  the  meeting  outside  the  factory:  “We  are  here  on  behalf  of  the  people  of  this  country.  The  missiles  that  are  produced  at  this  establishment  have  such  destruc­tive  power  that  should  they  ever  be  used  on  a  large  centre  of  population,  they  could  destroy  in  a  matter  of  seconds  six  million  people.”

C.N.D.  vice-chairman  Mrs  Olive  Gibbs  asked:  “What  kind  of  Socialism  is  it  that  spends  £  50  million  per  year  on  Polaris,  enough  to  pay  for  the  £  25  million  to  be  raised  by  prescription  charges?”  And  Hiroshima  victim,  47-year  old  Mr  Mashi  Nii,  who  sold  all  his  property  in  Japan  to  finance  his  current  world  peace  tour,  told  marchers:  “Today,  100  people  die  every  year  as  a  result  of  the  Hiroshima  Bomb.”  During  the  march,  people  signed  a  Martin  Luther  King  Memorial  Book  w’hich  will  be  presented  to  Mrs  Luther  King  as  a  tribute  to  the  Negro  leader.

(Morning  Star)

Do’s  and  Dont’s  for  Marchers

Do  label  all  your  baggage  clearly  and  put  it  in  the  baggage  lorries  provided  for  your  unit.  Fill  in  the  questionnaire  and  return  it  as  soon  as  you  can.  During  March  you  will  be  sent  a  ticket  for  accommodation  and  a  label  for  your  baggage  in  the  colour  of  your  unit  and  this  colour  will  be  clearly  dis­played  on  the  baggage  lorry  attached  to  it.

Do  obey  the  instruction  of  the  Marshals  and  of  the  Po­lice.

Do  bring  food  or  money  to  buy  it.  We  cannot  feed  everyone.

Don’t  respond  to  any  sort  of  provocation.

Don’t  stray  all  over  the  roads.  March  three  abreast  unless  you  are  told  otherwise.  Keep  off  main  roads  at  stopping  places.

Don’t  leave  litter  about.  Put  it  in  the  receptacles  pro­vided.

Don’t  put  your  baggage  or  your  children  in  a  private  car.  The  owner  may  be  perfectly  honest  —  but  you  may  never  find  him  again.  If  you  or  your  children  are  tired,  sit  by  the  roadside  till  the  March  has  passed.  There  will  be  special  cars  for  ferrying  marchers  behind  the  March.

Don’t  bring  very  young  children  or  dogs.


We  are  marching  to  show  Britain  and  the  world  that  thousands  of  people  want  to  get  rid  of  nuclear  weapons  and  bases.

The  impact  of  this  March  on  the  millions  who  will  hear  and  see  it  on  radio  and  television  will  depend  on  the  dignity  and  discipline  of  every  individual  marcher.

Don’t  do  anything  or  wear  anything  that  will  distract  the  attention  of  the  world  from  the  great  issues  with  which  we  are  concerned.

Let  us  live  up  to  the  high  purpose  which  brings  us  on  the  roads  from  Aldermaston  and  from  Wethersfield  to London.

(A  C.N.D.  leaflet)

« ||| »

Comments are closed.