The History of England

from Celts through 20th century

JOHN CONSTABLE (1776-1837)

Category: Architecture + Painting

One  of  the  foremost  landscapists  in  history,  Constable  represents  a  lull  step  forward  in  the  modern  development  of  landscape  art.  He  was  a  product  of  Eastern  England  with  its  luxurious  meadows,  distant  horizons,  picturesque  villages,  and  above  all  its  everchanging  sky  with  constantly  moving  cloud  formations.  The  latter  were  for  him  “the  key  note,  the  standard  of  scale,  and  the  chief  organ  of  sen­timent”.  Although  Constable’s  outlook  on  nature  was  primarily  naturalistic,  his  individuality  of  style  and  interest  in  “sentiment”  made  him  part  of  the  Romantic  period  in  which  he  lived.  His  natural­ism  appears-in  the  projection  of  landscapes  whose  elements  are  in  constant  movement  under  natural  conditions  of  light,  his  more  Romantic  side  emerges  through  the  expression  of  nature’s  power  and  his  own  exultation  therein.  Yet  his  approach  was  not  nearly  so  romantic  as  that  of  Turner.  Constable  enjoyed  clouds,  sunshine,  trees  and  fields  for  their  own  sakes,  in  addition  to  viewing  them  as  potential  vehicles  for  human  emotions.

The  son  of  a  prosperous  mill-owner,  Constable  showed  a  taste  for  sketching  at  an  early  age  but  did  not  become  a  serious  art  student  until  1799;  he  entered  the  Royal  Academy  School  in  1800.  When  he  first  exhibited  there  two  years  later,  he  wroteto  a  friend  that  there  was  nothing  in  the  exhibition  worth  looking  up  to  and  that  there  was  “room  enough  for  a  natural  painter”.  From  this  point  onward  Con­stable  developed  his  own  style  of  painting  but  fame  was  slow  to  arrive.

In  1824,  when  he  was  fifty,  in  company  with  some  of  his  country­men  he  showed  a  number  of  landscapes  at  the  Paris  Salon.  Among  these  was  the  since  famous  Hay  Wain,  for  which  the  painter  was  awarded  the  gold  medaL  In  his  own  country,  however,  there  were  few  people  who  appreciated  what  he  had  to  offer  and  very  little  market  for  landscapes.  In  his  early  days  he  had  to  supplement  a  meagre  income  by  doing  portraits,  while  spending  as  much  time  as  possible  painting  landscapes.  He  was  made  an  associate  of  the  Royal  Academy  in  1819  and  elected  to  full  membership  in  1829,  but  he  felt  that  this  honour  had  come  too  late  in  life  to  have  much  meaning.

Perhaps,  the  most  interesting  about  Constable’s  technique  was  that  he  made  quick  sketches  setting  down  his  first  spontaneous  and  emotional  reactions  to  natural  beauties;  these  visual  impressions,  even  more  than  his  finished  works  are  regarded  as  his  real  contri­bution.  To  accomplish  his  aim  of  rendering  the  living,  moving  quality  of  nature  he  used  broken  touches  of  colour.  On  a  foundation  of  warm  reddish  monochrome  he  would  build  up  the  fresh  blues  and  greens  of  nature,  the  undivided  spots  of  paint  often  laid  on  with  a  palette  knife  in  the  modern  manner.  The  sparkles  of  light  and  colour  and  the deliberate  roughness  of  texture  broke  with  the  tradition  of  smooth  painting.  Besides  the  intrinsic  merit  of  Constable’s  work,  it  is  also  historically  important  for  the  effect  it  had  on  both  the  Romantic  and  the  Impressionist  groups.  The  spontaneity  of  such  painters  as  Delacroix    may  be  traced  in  part  to  Constable;  and  the  impressionist  search  for  momentary  effects  through  broken  colours,  complementary  colour  relationships  and  white  highlights  owes  as  much  to  this  British  painter.

(From  the  Encyclopaedia  of  Painting  by  B.  S.  Myers,  M.  W.  Brown,  G.  R.  Collins,  B.  Farwell,  J.  G.  Mahler,  M.  Salinger)

« ||| »

Comments are closed.