The History of England

from Celts through 20th century


Category: Politics

Until  about  1920,  the  two  main  parties  were  the  Conservatives  and  the  Liberals,  but  during  the  period  following  the  First  World  War,  the  Labour  Party  replaced  the  Liberals  as  the  second  main  party.  [...]

The  Conservative  Party  is  the  party  supported  traditionally  by  the  rich  and  privileged  —  the  monopolists  and  landowners.  These  days  it  is  often  referred  to  as  the  party  of  business  directors.  The  terms,  Conservative  and  Tory  are  now  used  indiscriminately.  Tory  was  an  Irish  term  suggesting  a  papist  outlaw,  and  was  first  applied  in  England  as  a  political  nickname  to  those  who-in  the  late  17th  century  upheld  the  hereditary  right  of  James  II  (second  son  of  the  beheaded  Charles  I)  to  succeed  to  the  throne  despite  the  fact  that  he  was  a  Roman  Catholic.  Toryism  violently  opposed  the  ideas  of  the  French  Revolution,  Parliamentary  Reform  and  the  develop­ment  of  Trade  Unionism,  and,  at  the  same  time  it  was  involved  in  ultimated  imperial  expansion  in  the  19th  century.

Between  the  two  wars  it  was  the  Tories  in  Britain  who  permitted  and  encouraged  the  Nazi  rise  to  power.  They  have  consistently  repre­sented  a  vigorous  colonial  policy,  and  it  was  their  government  that  was  responsible  for  the  attack  on  Suez  in  1956.  In  Home  Policy  they  opposed  vehemently  the  tendencies  of  the  Labour  Party  to  nationalize  gas,  electricity,  coal  and  the  railways.  Their  social  and  economic  policy  —  wage  restraint,  drastic  cuts  in  social  service,  etc.,  —  led  to  the  most  serious  postwar  situation.

During  the  second  half  of  the  19th  century  many  wTorking  peo­ple  looked  to  the  Liberal  Party  to  provide  an  alternate  policy  to  that  which  the  Conservatives  had  imposed  on  them.  The  Liberal  Party  is  descended  from  the  Whigs  (a  name  originally  given  to  cattle  and  horse  thieves)  who  in  the  17th  century  constituted  the  rising  class  of  merchants  and  finance  capitalists  with  a  section  of  the  most  powerful  of  the  landed  aristocracy.  These  two  sections  formed  what  A.  L.  MortonA  in  his  People’s  History  of  England  calls  the  “respect-  аЫе”  face  of  Whiggery,  behind  which  stood  the  largely  Puritan  middle  class  of  the  towns,  predominantly  radical  and  progressive.

In  the  mid-19th  century,  the  Liberal  Party  represented,  for  the  most  part,  the  trading  and  manufacturing  classes,  supported  by  popular  elements  pressing  for  social  reform  and  the  extension  of  the  franchise.  “Civil  and  Religious  Liberty”  was  taken  as  the  Party’s  slogan  around  which  many  leading  figures  rallied,  intent  on  reform.  Gladstone  headed  the  first  administration  1868—74,  and  for  long  periods  up  to  1914,  the  Liberals  had  a  Parliamentary  majority.

The  membership  and  parliamentary  representation  of  the  Lib­eral  Party  is  today  almost  insignificant,  although  it  does  play  a  certain  role  with  the  possibility  of  tipping  the  scales  between  the  two  largest  parties  —  the  Labour  and  the  Conservative  Parties.

The  foundation  of  the  Labour  Party  by  the  Trades  Union  Con­gress  at  the  beginning  o£  the  20th  century,  as  a  result  of  the  victory  of  the  socialist  agitation  within  the  unions  for  independent  political  working-class  representation  in  Parliament,  conducted  against  the  old  Liberal-Labour  leadership,  was  a  very  significant  step  forward  for  the  labour  movement.

In  1900  a  joint  congress  of  the  representatives  of  the  Trades  Union  Congress  (T.  U.  C.),  the  Independent  Labour  Party  (I.  L.  P.)  and  Socialist  bodies  set  up  the  Labour  Representation  Committee  (L.  R.  C.)  from  which  the  present-day  Labour  Party  was  born  in  1906.

The  history  of  the  Labour  Party  from  its  beginnings.has  revealed  the  deepening  contradiction  between  the  working-class  base,  ex­pressed  in  the  composition  of  five-sixths  of  its  membership  through  trade  union  affiliations,  as  well  as  in  the  role  of  the  militant  social­ist’  fighters  in  the  local  organizations,  and  the  dominant  leadership  of  the  representatives  of  capitalist  policy  or  trade  union  bureaucracy  allied  with  capitalism.

Labour  Governments  have  tested  out  in  practical  mass  expe­rience  the  outcome  of  the  policies  of  reformism.  Each  has  collapsed  in  turn  in  face  of  the  problems  of  capitalism  and  the  class  struggle.  The  first  two  were  minority  Governments  by  permission  of  the  Lib­eral-Conservative  majority  in  Parliament.  The  third  was  based  for  the  first  time  on  an  absolute  Labour  majority  in  Parliament  —  the  goal  which  had  long  been  held  out  by  reformists  as  the  guaranteed  road  to  the  victory  of  socialism,  but  which  ended  with  monopoly  capitalism  more  strongly  entrenched  than  ever.  [...]

In  1964  the  fourth  Labour  Government  was  elected  with  a  very  small  majority  over  the  Conservatives  and  in  subsequent  by-elec­tions  even  this  slight  majority  was  reduced.  This  situation  forced  the  Government  to  exercise  a  very  cautious  policy  on  all  main  issues  of  home  as  well  as  foreign  policy.  Tha  Labour  Government  showed  no  radical  change  in  policy  from  the  Tories.  Home  policy  continued  to  complement  traditional  foreign  policy  which  included  support  for  American  intervention  in Vietnam.  The  precarious  position  of  the  Labour  Government  with  its  fragile  majority  induced  the  Prime  Minister,  Mr  Harold  Wilson  to  hold  new  elections  in  April  1966.  The  Labour  Party  succeeded  in  gaining  a  large  majority  of  votes  —  an  overall  majority  of  97  seats  in  Parliament.  However,  the  Labour  Government  failed  to  carry  out  its  election  promises  of  a  Socialist  policy.  It  suffered  electoral  defeat  in  June  1970  when  a  Conservative  Government  was  returned,  headed  by  the  Prime  Minister  Mr  Edward  Heath  (That  was  succeeded  again  by  a  Labour  Government  headed  by  Harold  Wilson  after  the  general  election  in  1974.).

Since  1924,  the  four  periods  of  Labour  Government,  all  of  which  have  been  right-wing,  have  been  followed  by  Tory  Governments.  The  social  system  has  remained  essentially  unchanged.

The  British  Communist  Party  was  founded  on  July  31,1920.  It  was  the  product  of  the  British  Labour  movement  and  the  striv­ings  of  the  British  working  class  for  Socialism.

No  political  party  ever  came  into  being  without  strong  histor­ical,  economic  and  social  reasons.  Out  of  the  experience  of  almost  a  century  of  bitter  class  struggle  against  British  capitalism,  the  British  working  class  built  up  its  great  trade  union  movement.  The  great  demonstrations  and  revolutionary  actions  of  the  Chartist  period  began  the  fight  that  finally  won  the  right  to  vote.  At  the  end  of  the  last  century,  however,  there  were  still  only  the  traditional  Liberal  and  Tory  parties,  the  representatives  of  British  capitalism,  in  Parliament.

In  1885  there  was  a  Parliamentary  Labour  group  of  eleven,  but  they  were  still  a  wing  of  the  Liberal  Party.

In  the  eighteen-eighties  the  first  socialist  organizations  arose  in Britain.  The  Socialist  movement  began  with  the  formation  of  the  Social­ist  Democratic  Federation  (which  later  became  the  British,  Social­ist  Party,  and  united  with  other  bodies  to  form  the  Communist  Party).  A  great  expansion  of  the  trade,union  movement  took  place,  led  by  Marxist  Socialists.  In  1900,  the  Labour  Party  was  founded.  Other  non-Marxist  bodies  appeared,  as  the  Fabian  Society,  and  the  Independent  Labour  Party  (I.  L.  P.).

To  carry  through  its  aim  the  working  class  had  to  form  its  inde­pendent  revolutionary  party,  rooted  in  the  factories  and  the  work­shops,  based  on  Marxist  Socialist  theory.  All  this  was  rejected  by  the  Fabian  and  I.  L.  P.  leaders  in  the  Labour  Party,  who  were  de­luded  by  the  seeming  strength  and  ever-expanding  “prosperity”  of  British  imperialism  and  preached  progress  by  reform.

In  spite  of  the  rosy  picture  painted  by,  the  reformist  leaders,  the  workers  had  to  fight  bitterly  for  every  advance  to  embetter  conditions.  The  period  before  the  First  World  War  in  Britain  was  one  of  great  strikes  and  struggles.

The  First  World  War  marked  a  turning  point  in  the  history  of  the  Labour  movement  in  Britain  and  throughout  the  world.  The  trade  union  apparatus  was  recognized  as  part  of  the  social  machinery  of  the  State,  because  without  the  fullest  collaboration  of  the  trade  union  leaders  and  the  machine  they  controlled,  the  working  class  could  not  be  sent  to  fight  in  the  imperialist  war.  The  trade  union  leaders  and  the  leaders  of  the  Labour  Party  abandoned  their  repeat­ed  pledges  “to  make  every  effort  to  use  the  economic  and  political  crisis  created  by  the  war  to  waken  the  political  consciousness  of  the  masses  and  to  hasten  the  downfall  of  capitalist  domina­tion”.

The  Russian  Revolution  had  a  tremendous  effect  on  the  workers  all  over  the  world.  Capitalism  was  in  crisis,  and  the  whole  of  Europe  was  on  the  verge  of  being  “lost”  to  the  working  class.  Churchill  and  Lloyd  George,  French  and  American  big  business,  organized  intervention  against  the  young  Soviet  Republic.  They  could  not  defeat  it,  but  with  the  aid  of  the  Social  Democratic  leaders  drowned  revolution  in Europe.

At  a  convention  in  London  over  the  week-end  of  July  31st  —  August  1st,  1920,  the  Communist  Party  of  Great  Britain  was  formed,  as  a  fusion  of  the  British  Socialist  Party,  with  the  main  part  of  the  Socialist  Labour  Party,  and  with  the  South  Wales  Socialist  Society.  In  January  1921  two  small  sections  that  had  stood  outside,  the  Communist  Labour  Party  and  the  Communist  Party  (British  Section  of  the  Third  International)  united  with  the  main  body,  to  be  followed  two  months  latex  by  the  pro-Communist  Left  Wing  of  the  Independent  Labour  Party.

The  Young  Communist  League  was  founded  early  in  October  1921.

The  formation  of  the  Communist  Party,  arising  out  of  British  experience  wras  not  a  split  away  from  existing  Labour  organiza­tions,  rather  ii  was  the  coming  together  of  a  number  of  separate  revolu­tionary  groups..

When  the  Communist  Party  was  founded,  the  British  Labour  movement,  one  of  the  oldest  in  the  world,  with  a  long  tradition  of  working-class  organization  had  already  known  more  than  150  years  of  continuous  struggle.  But  as  Marx  and  Engels  living  in  Britain  had  discerned,  and  Lenin  so  clearly  explained,  the  fact  that  Britain  by  the  middle  of  the  19th  century  had  become  the  workshop  of  the  world,  and  the  development  of  Britain  imperialism,  had  a  deep  effect  on  the  British  Labour  movement.  It  was  by  no  means  easy  to  take  the  revolutionary  road  in  a  country  like Britain,  so  long  the  centre  of  imperialism,  where  reformist  ideas  weighed  heavily  on  the  minds  of  the  working  people.

The  Party  was  hardly  born  when  it  was  plunged  into  a  bitter  struggle  to  stop  intervention  against  the  Soviet  Union.  Soon  it  was  heavily  engaged  in  an  effort  “to  stop  the  retreat”  before  the  employ­ers’  offensive  on  living  conditions.  From  the  beginning  it  accepted  its  international  responsibility  to  help  the  people  of  the  British

Empire  to  struggle  for  independence  and  to  help  them  organize  their  first  trade  unions  and  Communist  Parties.

The  Party  has  fought  continuously  to  achieve  a  militant  and  united  trade  union  movement.  At  the  time  of  mass  unemployment  it  helped  to  organize  the  great  Hunger  Marches  and  demonstrations,  and  during  the  General  Strike  in  1926,  Communists  were  in  the  front  ranks  of  the  Councils  of  Action.  In  the  anti-fascist  struggle  between  the  wars,  and  later  in  the  peace  movement  the  Party  has  played  an  honourable  role.  In  the  more  recent  period,  it  was  the  Communist  Party  which  led  the  fight  against  antitrade  union  legis­lation  and  the  wage-freeze.

While  the  Party  supported  any  progressive  measures  undertaken  by  the  two  post-war  Labour  Governments,  it  warned  that  their  general  policies,  far  from  leading  to  socialism,  would  result  in  the  return  of  new  Tory  Governments.  In  the  last  few  years  the  Party  has  pioneered  the  counter  programme  of  the  left  and  ceaselessly  strove  for  left  unity,  playing  a  leading  role  in  developing  the  swing  to  the  left  in  the  trade  union  and  Labour  movement,  which  is  of  major  importance  today.

Certainly  the  most  powerful  weapon  in  the  fight  over  the  years  has  been  the  Daily  Worker,  founded  in  1930,  and  today  the  Morning  Star.  This  paper  has  a  fine  record  of  struggle  and  has  fought  con­sistently  for  the  interests  of  the  working  class,  against  the  Tories,  and  for  socialism  and  peace.

(From  British  Life  and  Institutions  by  J.  Ruppeldtova)

« ||| »

Comments are closed.