The History of England

from Celts through 20th century


Category: Land + People

Great  Britain  as  a  whole  is  a  densely  populated  country;  but  like  all  countries  it  contains  areas  of  very  sparse  population.  Sub­stantially  more  than  half  the  people  of  Britain  —  probably  not  far  short  of  two-thirds  —  live  in  largish  towns  of  50,000  or  more  inhab­itants  or  in  the  suburbs  of  such  towns.  Each  of  our  great  cities  has  gathered  round  it  a  group  of  suburbs  or  satellite  towns,  either  newly  built-up  areas  or  old  towns  and  villages  which  it  has  sucked  into  its  orbit. 

Greater  London,  the  .most  swollen  of  these  urban  groups,  has  already  well  over  8,500,000  inhabitants,  nearly  one-  fifth  of  the  total  population,  or  more  than  one-fifth,  if  the  circle  is  widened  to  include  areas  which  are  rapidly  becoming  suburban. Birmingham, Glasgow,’  Liverpool,  Manchester  and  Newcastle-  on-Tyne  are  all  centres  of  urban  groups  including  well  over  1,000,000  inhabitants.  Sheffield,  with  the  Rotherham  area,  is  not  far  behind;  and  Edinburgh  and  Leeds  are  also  centres  for  populations  of  well  over  half  a  million.  South  Lancashire  and  a  large  part  of  the  West  Riding  of  Yorkshire,  Clydeside,  the  Black  County,  Tyneside,  Teesside,  and  the Potteries,  are  all  areas  of  almost  continuous  urbanisation  which  have  engulfed  a  number  of  towns  and  villages.  Lancashire’and  Cheshire  as  a  whole  have  well  over  2,000  persons  to  the  square  mile,  whereas  the  Scottish  Highlands  have  46  and  Northern  and  Central  Wales  137.

According  to  the  figures  based  on  local  government  divi­sions,  roughly  80  per  cent  of  the  British  population  is  urban  and  20  per  cent  rural.,But  these  figures  are  misleading,  because  the  “rural”  areas  include  most  of  the  coal-fields.  The  real  extent  of  rural  popu­lation  can  be  measured  better  from  the  statistics  of  occupations  to  which  we  shall  come  later.

Overcrowding  is,  however,  by  no  means  the  only  serious  feature  of  the  present  housing  situation.  In  1933  the  Medical  Officers  of  Health  in  Eng]  and  and  Wales  reported  upon  over  half  a  million  houses  which  had  been  rendered  “fit  for  habitation”  under  orders  or  suggestions  made  by  them.  This  figure  is  by  no  means  un­usual,  it  is  below  the  average  for  recent  years.  But  in  spite  of  the  process  of  patching  up  unfit  houses,  there  remain  many  dwellings  that  fall,  from  the  standpoint  of  healthiness  alone,  below  any  decent  standard  of  habitability.

These  houses  had  —  and  have,  for  most  of  them  still  exist  —  no  sculleries  or  storage  accommodation  or  hot-water  supply,  and  no  water-closets  of  their  own.  It  goes  without  saying  that  they  are  entirely  innocent  of  baths.

In  all  large  towns  and  most  small  ones  and  in  many  rural  areas  there  exist  a  large  number  of  houses  which,  at  any  rate,  without  thorough  reconditioning,  are  by  any  reasonable  standard  unfit  for  human  habitation.  It  is,  however,  a  sheer  impossibility,  as  matters  stand,  to  demolish  most  of  these  insanitary  dwellings,  for  there  is  nowhere  for  their  present  inhabitants  to  go.

(From  The  Condition  of Britain  by  G.  D.  H,  and  М.  I.  Cole)

« ||| »

Comments are closed.