The History of England

from Celts through 20th century

Westminster Abbey

Category: Culture

History.  Architecture.  The  Chapel  of  Henry  VII.  Tombs  and  Memorials.  Poets’  Corner.  Memorials  of  Warriors

It  is  safe  to  say  that  the  three  most  famous  buildings  in  England  are  Westminster  Abbey,  the  Tower  of  London  and  St.  Paul’s  Cathe­dral.

Westminster  Abbey  is  a  fine  Gothic  building,  which  stands  opposite  the  Houses  of  Parliament.  It  is  the  work  of  many  hands  and  different  ages.  The  oldest  part  of  the  building  dates  from  the  eighth  century.  It  was  a  monastery  — the  West  Minster.  In  the  11th  century  Edward  the  Confessor  after  years  spent  in  France  founded  a  great  Norman  Ab­bey.  In  200  years  Henry  III  decided  to  pull  down  the  Norman  Abbey  and  build  a  more  beautiful  one  after  the  style  then  prevailing  in France.  Since  then  the  Abbey  remains  the  most  French  of  all  English  Gothic  churches,  higher  than  any  other  English  church  (103  feet)  and  much  narrower.  The  towers  were  built  in  1735-1740.  One  of  the  greater  glories  of  the  Abbey  is  the  Chapel  of  Henry  VII,  with  its  delicate  fan- vaulting.

The  Chapel  is  of  stone  and  glass,  so  wonderfully  cut  and  sculptured  that  it  seems  unreal.  It  contains  an  interesting  collection  of  swords  and  standards  of  the  “Knights  of  the Bath”.  The  Abbey  is  famous  for  its  stained  glass.

Since  the  far-off  time  of  William  the  Conqueror  Westminster  Ab­bey  has  been  the  crowning  place  of  the  kings  and  queens  of England.  The  Abbey  is  sometimes  compared  with  a  mausoleum,  because  there  are  tombs  and  memorials  of  almost  all  English  monarchs,  many  states­men,  famous  scientists,  writers  and  musicians.

If  you  go  past  the  magnificent  tombstones  of  kings  and  queens,  some  made  of  gold  and  precious  stones,  past  the  gold-and-silver  banners  of  the  Order  of  the  Garter,  which  are  hanging  from  the  ceiling,  you  will  come  to  the  Poets’  Corner.  There  many  of  the  greatest  writers  are  buried:  Geoffrey  Chaucer,  Samuel  Johnson,  Charles  Dickens,  Alf­red  Tennyson,  Thomas  Hardy  and  Rudyard  Kipling.  Here  too,  though  these  writers  are  not  buried  in  Westminster  Abbey,  are  memo­rials  to  William  Shakespeare  and  John  Milton,  Burns  and  Byron,  Walter  Scott,  William  Makepeace  Thackeray  and  the  great  Ameri­can  poet  Henry  Wadsworth  Longfellow.

Here  in  the  Abbey  there  is  also  the  Grave  of  the  Unknown  Warrior,  a  symbol  of  nation’s  grief.  The  inscription  on  the  tomb  reads:  “Beneath  this  stone  rests  the  body  of  a  British  Warrior  unknown  by  name  or  rank  brought  from  France  to  lie  among  the  most  illustrious  of  the  land…”

In  the  Royal  Air  Force  Chapel  there  is  a  monument  to  those  who  died  during  the  Battle  of  Britain,  the  most  famous  and  decisive  air  battle  over  the  territory  of  Britain  in  the  Second  World  War.

« ||| »

Comments are closed.