The History of England

from Celts through 20th century

What’s in a Name?

Category: Land + People

The  way  in  which  British  surnames  have  developed  is  very  compli­cated.

Before  the  Normans  arrived,  the  use  of  surnames  wasn’t  really  known.  Many  English  surnames  were  originally  connected  with  a  per­son’s  job—  Charles  Baker,  Margaret  Thatcher;  someone’s  size  —  Jack  Long,  Mary  Little;  or  a  family  relationship  —  Robin  Williamson  (Rob­in,  son  of  William),  Peter  Richardson.  The  most  common  Welsh  sur­names  were  all  originally  Christian  names  in  some  form:  Dylan  Thom­as,  Roger  Davies  (a  form  of  David),  Geoffrey  Jones  (from  John),  Da­vid  Williams,  etc.  Many  other  names  come  from  the  tradition  of  calling  a  child  ‘son  of’  his  father  using  the  Welsh  word  ap  (or  ab).  This  ‘p’  can  be  found  at  the  beginning  of  many  common  Welsh  names,  such  as  Gary  Pritchard,  which  is  the  same  as  the  English  Richardson.  Other  examples  are  Prees,  Price,  Parry,  and  Pugh.

Welshmen  living  in  England  are  often  called  by  the  nickname  ‘Taffy’.  This  may  come  from  the  River  Taff,  which  runs  through  the  capital Cardiff,  or  may  come  from  Dafydd,  the  Welsh  form  of  David.

Years  ago,  all  Irish  people  spoke  Gaelic,  and  this  language  is  still  spoken  in  some  parts  of Ireland,  although  today  all  Irish  people  speak  English  also.  Evidence  of  Gaelic  is  still  found  in  place-names,  for  exam­ple  ‘bally’  —town,  ‘slieve’  —  mountain,  ‘lough’—  lake,  ‘inis’  —island,  ‘drum’—mountain  top,  ‘glen’—valley.

The  influence  of  Irish  Gaelic  is  also  found  in  the  names  of  people.  Here  are  some  typical  Gaelic  first  names:

Sean  —  same  as  John;

Seamus  —  same  as  James;

Liam  —  same  as  William;

Seanna  —  same  as  Joanna.

Paddy  (short  for  Patrick)  and  Micky  (short  for  Michael)  are  not  Gaelic  names  but  they  are  found  so  often  in  Ireland  that  these  two  names  are  sometimes  used  jokingly  to  mean  ‘an  Irishman’.  Many  Irish  surnames  begin  with:

O’…  meaning  ‘from  the  family  of’;

Fitz…  meaning  ‘son  of’;

Mac…  meaning  ‘son  of’;

Kil…  meaning  ‘son  of’;

Gil…  meaning  ‘son  of’.

Here  are  some  examples:





« ||| »

Comments are closed.