The History of England

from Celts through 20th century


Category: Land + People

By  Gordon  Rae  and  Charles Brown

Edinburgh,  the  capital  of Scotland,  is  today  a  great  city  of  half  a  million  inhabitants.  Her  buildings  cover  high,  rocky  ledges  and  the  valleys  between  them  and  spread  in  every  direction  over  the  surrounding  country  and  to  the  sea  at  her  feet.  In  her  very  midst  the  ancient  Castle  Rock  towers  up,  rising  sheer  from  the  valley  below  except  in  the  east.  A  mile  or  so  away,  the  bare  rounded  hump  of  the  hill  called  Arthur’s  Seat  with  its  Lion’s  Head  and  attendant  crags,  also  lifts  the  eye  upward  and  outward.  Both  are  land­marks  for  miles  around,  and  from  their  summits  are  unfor­gettable  views  of  land  and  sea  and  sky.  There  below  wide­ning  to  the  North  Sea,  lie  the  open  waters  of  the  Firth  of  Forth;  beyond  them,  the  pleasant  shores  of  Fife  beckon  to­wards  the  north.  To  the  south  bare  hills,  smooth  and  round­ed,  roll  away  to  the  Borders  and England.  Far  to  the  west,  on  a  clear  day,  other,  higher  peaks  appear,  the  out­posts  of  the  Highland  hills.

Edinburgh  is  built  of  stone,  not  brick.  The  houses  look  hard,  solid,  austere.  Some  people  would  call  them  grim,  especially  on  a  wet  and  squally  day,  for  though  the  sun  can  shine  in  Edinburgh  beautifully  and  radiantly  those  who  live  there  know  the  vigours  of  grey  days  and  furious,  gusty  winds.  This  stone,  fine  and  clean-looking  in  itself,  is  black­ened  by  the  smoke  of  countless  fires.

Whatever  the  cause,  Edinburgh  became  in  the  last  quar­ter  of  the  eighteenth  century  very  much  alive.  In  her  many  bookshops,  taverns  and  clubs  men  already  famous,  for  their  books  were  read  in  London  and  the  capitals  of  Europe,  rubbed  shoulders  unconcernedly  with  all  who  came  and  went.

To  Edinburgh  came,  attracted  by  its  literary  reputation,  distinguished  visitors,  among  them  Dr.  Johnson  and  his  devoted  biographer  James  Boswell,  just  about  to  start  on  their  adventurous  tour  to  the Hebrides.  A  little  later  the  young  poet,  Robert  Burns,  was  among  them,  and  it  was  into  such  an  Edinburgh  that  Walter  Scott  was  born.

The  town  had  another  and  less  enviable  reputation,  but  one  equally  deserved.  She  had  become  notorious  for  the  overcrowded  and  dirty  conditions  in  which  her  inhabitants  had  to  live.  The  need  for  improvement  grew  daily  more  in­sistent.  It  could  only  be  effected  by  expansion  on  a  grand  scale,  and  so  the  City  Fathers  eventually  saw.  “Let  us  bold­ly  enlarge  Edinburgh  to  the  utmost,”  was  their  cry,  and,  undeterred  by  formidable  obstacles  literally  on  every  side,  they  set  to  work  to  join  to  the  Old  Town  a  New  Town.  Here  in  time  rose  then  splendid  New  Town,  its  buildings  classical  rather  than  medieval  in  appearance,  its  streets,  squares  and  crescents  spacious  and  nobly  designed,  giving  the  light  and  air  that  the  citizens  had  long  so  sorely  needed.  Along  this  lower  ridge  now  runs  Princes  Street,  one  of  the  most  famous  avenues  in  the  world.

« ||| »

Tagged as:

Comments are closed.