The History of England

from Celts through 20th century

The Coastline

Category: Land + People

By  Malcolm  Saville

The  British  Isles,  although  so  small,  boast  the  most  varied  and  romantic  coastline  of  any  islands  in  the  world,  and  almost  every  mile  of  it  would  be  suitable  for  some  sort  of  holiday.  There  is  something  for  everybody  —  big  resorts  with  piers  and  bands  and  gleaming  promenades,  great  ports  with  ships  waiting  in  the  docks,  little  fishing  villages,  ugly  bungalow  towns,  and  cliffs  and  sands  and  beaches  of  many  kinds  and  colours.

Imagine  that  we  board  a  vessel  at  Dover  below  the  great  white  cliffs  which  are  so  often  the  first  glimpse  of  England  seen  by  the  traveller  coming  home.  Dover  is  not  attractive  but  remember  that  it  is  probably  the  oldest  gateway  to Eng­land.  In  the  last  war  it  was  shelled  and  bombed  by  the  ene­my  and  most  of  the  population  slept  at  night  in  deep  caves  in  the  cliffs.

As  we  sail  west,  we  pass  Folkestone.  This  is  a  big  seaside  resort  built  mainly  on  the  top  of  the  cliffs.  Next  Hythe,  now  a  sleepy  little  town  just  inland,  and  if  you  ever  go  there,  you  will  find  it  specially  interesting.  It  is  the  end  of  the  Roy­al  Military  Canal  which  was  built  to  make  things  difficult  for  Napoleon,  if  his  armies  ever  landed  on  the  flat  coast  hereabouts.  You  can  take  a  rowing-boat  out  on  this  canal,  remembering,  that,  although  often  expected,  no  invading  armies  have  ever  landed  here.

The  country  inland  between  Hythe  and  Rye  is  called  Romney  Marsh  —  a  strange  green  and  white  land  given  over  to  the  rearing  of  a  famous  breed  of  sheep,  which  have  been  sent  out  to  many  parts  of  the  world.

Between  Lyme  and  the  little  Devon  town  of  Seaton  is  an  unusual  stretch  of  wild  country  where  there  was  a  landslip  over  a  hundred  years  ago.  Then  part  of  the  cliffs  slid  down  towards  the  sea  and  settled  at  a  lower  level,  sq  making  a  mys­terious  “secret  kingdom”  ready  for  you  to  explore  one  day.

Drake  and  Raleigh  and  many  other  British  seamen-  adventurers  sailed  out  from Devon,  and  her  red  cliffs  are  famed  throughout  the  world.  This  beautiful  county  has  two  sea-boards  —  one  to  the  north  and  one  to  the  south.  I  must  remind  you  of  Plymouth  in  the  south,  but  I  have  only  been there  when  I  was  staying  on  Dartmoor.  Those  who  live  in  Devon  claim  that  Plymouth  harbour  is  the  finest  and  most  beautiful  in  Britain  and  so  I  think  it  is.  From  here  Sir  Fran­ces  Drake  sailed  out  with  his  tiny  navy  to  beat  the  Spanish  Armada  for  Plymouth  was  the  chief  naval  base  of  the  .first  Queen  Elisabeth.  It  seems  fitting  that  the  little  wooded  island  you  will  see  at  the  entrance  to  the  harbour  should  be  called  Drake’s Island.

I  wish  I  knew  Cornwall  better  for  both  the  north  and  south  coasts  are  magnificent.  For  centuries  the  granite  cliffs  have  been  pounded  by  the  rollers  of  the  Atlantic  and  here  are  ex­citing  little  coves,  beaches  of  gleaming  sand  and  caves.

You’ll  be  enchanted  by  the  north  coast  of  Cornwall  for  it  is  romantic.  Perhaps  there  is  no  place  in  England  so  rich  in  history  as  Tintagel,  away  to  the  north  of  Newquay.  This  really  is  one  of  the  most  spectacular  places  I  have  ever  seen,  for  the  massive  ruin  of  the  castle  stands  on  a  great  hill  joined  to  the  mainland  by  a  narrow  tongue  of  rock.  Here,  tradition  says,  was  the  home  of  King  Arthur  and  his  knights  of  the  Round  Table.  But  the  facts  seem  to  be  that  the  castle  it­self  is  a  twelfth-century  fortress  and  therefore  King  Arthur  could  not  possibly  have  lived  in  it.

From  Seaside  Book,  Lnd,  1962.

« ||| »

Comments are closed.