The History of England

from Celts through 20th century

Moving with the Times — but Still a Union Club

Category: Leisure

In  the  North,  working-men’s  clubs  are  booming.  Some  are  as  glossy  as  anything  in  Las  Vegas,  and  have  moved  a  long  way  from  beer  and  snooker  clubland.  They  have  entered  world  of  smart  lounges,  plush  deep  pile  and  top-line  enter­tainment.

I’m  in  favour  of  the  deep  pile  and  the  top-liners,  but  to  me,  many  clubs  have  drifted  far  from  their  original  pur­pose  as  centres  of  working-class  activity,  welfare  and  good  comradeship.  The  other  evening,  however,  a  wet  and  gloomy  one,  I  rediscovered  a  faith  in  the  principles  that  lay  behind  the  old  working-men’s  clubs  and  enjoyed  myself  in  the  pro­cess.  I  did  so  at  Blackpool  Trades  Club.

The  Trades  has  undoubtedly  moved  with  the  times,  but  it  has  never  forgotten  the  purpose  for  which  it  was  founded,  and  is  proud  to  remain  a  genuine  trade  union  club.  I  was  shown  round  by  its  Communist  president,  Spencer  Hudson,  and  the  Labour  Secretary  Bill  Marriott.

We  passed  through  the  members’  lounge  with  its  £  600  carpet,  cedar  panelling  and  white-coated  waiters,  into  the  even  plushier  general  lounge.  [..]

Where  does  the  money  come  from?  Beer  mostly.  What  is  even  more  refreshing  than  beer  sales  is  the  way  some  of  the  money  is  spent.  Upstairs  Spen  took  me  into  the  meeting  hall  of  the  trades  council,  and  showed  me  an  office  opposite,  with  ‘Trades  Council”  painted  on  the  bright  yellow  door.  These  facilities  are  all  free.

Next  I  was  shown  the  magnificent  concert  hall,  with  its  stage  and  bar,  where  Ribble  Motor  employees  were  holding  a  social.

The  club  must  be  unique  in  that  it  has  never  had  bingo.

“Neither  have  we  had  beat  groups,”  said  Spen,  who  has  been  president  for  six  years  and  concert  secretary  for  fourteen.

“Our  members  don’t  like  them.  The  only  time  there’s  a  beat  group  is  if  a  works  committee  has  a  social,  and  brings  its  own.  During  the  summer  we  have  concerts  every  night,  and  employ  14  artists  a  week.  They  vary  from  opera  singers  to  comics.  We  don’t  go  in  for  the  big  names;  that  hasn’t  caught  on  here.”

Spen  and  other  stalwarts  of  the  club  are  justly  proud  of  the  part  club  plays  in  the  local  Labour  movement.  It  was  founded  in  1920,  partly  because  trade  unions  had  difficulty  in  finding  anywhere  to  meet.  It  began  in  a  house,  which,  according  to  the  minutes,  the  trades  council  secretary  was  instructed  to  “fasten  with  a  deposit  of  £ 10.”  Known  as  the

“Sawdust  Club,”  it  had  spittoons,  and  gas  jets  to  light  pipes,  In  1929  larger  premises  were  bought  in  Chadwick  Street.  Although  ambitious,  its  members  never  broke  with  the  trade  unions,  but  sought  to  grow  with  them.  Secretary  Bill  Marriot  said:  “We  are  different  from  a  lot  of  working-men’s  clubs  in  that  the  only  way  you  can  be  a  member  is  by  being  a  trade  unionist.  Trade  union  branches  pay  3d  per  member  per  year.  Women  are  full  members  in  their  own  right.  All  15,000  mem­bers  of  Blackpool  Trade  Council  are  automatically  members..  They  pay  no  personal  subscription.  The  essence  of  the  club  is  to  provide  meeting  places  for  trade  unionists  and  all  sections  of  the  Labour  movement.  The  Labour  spring  fair  is  held  here,  the  Daily  Worker  bazaar  and  C.  N.  D.  (Committee  for  Nuclear  Disarmament)  jumble  sales.  We  provide  facilities  to  those  attending  TUC  (Trades  Union  Congress)  confer­ences,  and  we’ve  had  as  many  as  six  meetings  going  on  here  simultaneously.  We  can  accommodate  a  conference  of  up  to  300  at  weekends.  And  we  will  lay  on,  without  charge,  entertainment  for  organisations.  They’ve  only  got  to  buy  the  beer  —  and  they  can  be  certain  of  a  fair  deal.  There  is  no  overcharging  here!”

Bill  made  it  clear  that  there  was  never  any  need  for  a  trade  unionist  visiting  Blackpool  to  kick  his  heels.  They’re  wel­come  as  honorary  members.

“If  a  member  is  in  hospital,”  explained  Bill,  “they’re  visited  and  given  presents.  Through  the  C.I.U.  they  can  be  sent  for  a  fortnight’s  convalescence.”

Back  in  the  members’  lounge  Mr  Harold  Dunn,  secre­tary  of  the  trades  council  said:  “This  club  has  helped  to  put  the  trade  union  movement  on  its  feet  in Blackpool.”

Mr  Sam  Hyde-Price,  a  Labour  stalwart,  club  trustee  and  former  national  president  of  the  Post  Office  Workers’ Union,  said:  “This  lounge  ought  to  be  known  as  the  Spen  lounge.  All  over  years  he  wanted  the  Labour  movement  to  have  decent  premises,  carpets,  comfortable  chairs  and  somewhere  we  would  be  proud  to  bring  our  wives.  If  anyone  worked  hard  to  make  it  possible,  Spen  did.”

I  don’t  think  64-year-old  Spencer  Hudson  really  cares  —  about  the  honour,  I  mean  —  but  he  is  concerned  that  the  club  should  continue  on  its  chosen  path.

I  don’t  think  they  need  worry.  Talking  to  some  of  the  younger  members,  it  was  obvious  that  they’ll  continue  the  good  work.  May  the  example  of Blackpool  Trades  spread.  Many  more  similar  clubs  throughout  Britain  would  be  a  great  step  forward  for  the  Labour  movement.  All  it  needs  is  a  little  bit  of  that  initiative  and  gumption  we  keep  telling  ourselves  we  possess  so  abundantly.

(Daily  Worker)

« ||| »

Comments are closed.