The History of England

from Celts through 20th century

Never a Dull Moment for Young People

Category: Leisure

At  first  sight  it  looks  like  just  another  youth  club  —  a  smallish  hall  with  chairs  round  the  walls  and  a  table-tennis  table  at  one  end.  A  gramophone  pelting  out  the  latest  beat  record.  Some  40  youngsters  sitting  or  standing  around  in  groups.  Lots  of  noise  and  laughter,  high  heels,  Chelsea  boots  or  winklepickers  tapping  the  floor.  Mod-style  haircuts  for  the  boys,  long  straight  locks  or  back-combed  bouffants  for  the  girls,  Beatle  jackets,  leather  coats,  dazzling  shirts,  short  skirts  or  tight  trousers.

Suddently  there  is  a  different  pattern  of  activity.  The  “gram”  is  switched  off.  Ten  groups  of  young  people,  quiet  and  absorbed,  are  each  creating  their  own  “group  mural”  —  a  bit  of  free  expression  in  art.

A  look  at  the  duplicated  programme  confirms  that  this  in  fact  is  not  “just  another  youth  club.”  Mingled  with  the  social  items  (dancing,  beetle-drive,  games,  etc.)  are  discussion  evenings,  “hat  speeches”,  public  speaking  competitions.  Summer  programmes  include  outdoor  activities,  a  ramble,  bus  tour,  treasure  hunt.  All  of  which  is  unusual  for  an  ordinary  youth  club;  but  this  happens  to  be  a  co-operative  Youth  Club.  And  the  young  people  who  attend  it  will  tell  you  that  they  find  something  here  that  they  don’t  get  elsewhere.

Susan  and  Yvonne,  both  of  them  just  coming  up  to  their  15th  birthdays,  travel  nearly  15  miles  from  South  London  to  this  club  in Enfield,  Middlesex.  “I  used  to  go  to  local  clubs,”  said  Yvonne,  dark-haired  in  slacks  and  a  suede  jacket,  “but  this  is  more  interesting  because  you  have  different  things  to  do  all  the  time.”  And  Susan,  shaking  her  red-blonde  hair  and  gold  earrings,  added:  “Clubs  I’ve  been  to  locally,  you  just  get  records  or  table-tennis  all  the  time  —  and  the  Mods  or  the  Rockers  are  always  coming  in  and  busting  them  up.”

The  club  leader,  Mr  Bill  Stoten  (known  to  all  the  members  as  just  “Bill”)  commented:  “X  believe  that,  unless  young  people  have  something  to  do,  they  are  just  plain  bored.  My  recipe  is  to  be  on  good  terms  with  the  youngsters,  to  have  :  a  certain  amount  of  discipline,  and  to  give  them  something  -  to  do.  This  is  where  the  conventional  youth  club  falls  down.:  Many  of  them  try  to  fill  the  young  people  up  with  religion,  which  they  just  won’t  put  up  with;  and  as  for  outdoor  ac­tivities  or  free  expression,  these  are  non-existent.”

Some  of  the  youngsters  have  parents  who  are  Co-operators;  but  the  majority  I  talked  to  in  this  club  had  just  been  brought  along  by  a  friend.  Such  a  one  is  19-year-old  Peter,  from  Tottenham, London,  who  had  tried  a  number  of  other  youth  :  clubs  and  found  them  “either  rough-houses  or  associated  with  one  particular  activity  such  as  camping  or  motor­cycling;  but  this  youth  club  is  for  youth!”  The  principles  of  Co-operation  are  not  rammed  down  anybody’s  throat;  but,!  says  Mr  Stolen,  “I  do  emphasize  the  fact  that  this  club  is  run  by  the  Co-operative  movement.”  There  are  discussions,—  which  often  involve  politics  or  Co-operation  —  on  trade  unions,  youth  employment,  etc.  “We  started  a  discussion,;  recently  on  American  and  British  films  and  finished  up  two  hours  later  on  the  Tory  housing  record!”  says  Mr  Stoten?  with  a  grin.

There  are  a  number  of  ex-members  of  this  club  who  are  now  youth  leaders  as  well  as  very  active  Co-operators.  The  club  also  takes  part  in  the  “project  work”  —  the  compilation  of  charts  or  handbooks  on  a  particular  social  theme  —  which;  is  a  regular  feature  of  many  Co-op  youth  clubs,  and  in  the  !  annual  Youth  Speaks  for  Itself  public  speaking  competitions.  Obviously  not  all  the  127  Co-op  youth  clubs  in  the  country  are  as  lively  or  as  successful  as  this  one.  As  in  other  youth  organisations,  there  is  a  shortage  of  trained  leadership  and  ;  often  a  shortage  of  money.  Local  clubs  are  the  responsibility  of  the  Education  Committee  of  the  particular  Co-op  Society  —  and  obviously  success  must  in  some  measure  depend  on  the  interest  taken  in  youth  work  by  that  society.

(Daily  Worker)

« ||| »

Comments are closed.