The History of England

from Celts through 20th century


Category: Customs + Festivals

Lynne  Reid  Banks,  who  is  the  daughter  of  a  Scots  doctor  and  an  Irish  actress,  was  born  in  London.  She  studied  at  the  Royal  Academy  of  Dramatic  Art  and  then  had  several  years’  experience  with  repertory  companies.  Turning  to  journalism  she  became  a  television  reporter  and  forked  for  the  Independent  Television  Network.  Her  works  include  ?  number  of  plays  and  two  books.  The  L-Shctped  Room,  which  came  out  in  I960,  was  a  best-seller  and  was  made  into  a  film.

The  L-Shaped  Room  is  the  story  of  Jane  Graham,  a  young  single  girt  who  is  turned  out  of  her  home  by  her  father  when  he  discovers  that  she  is  pregnant.  With  nowhere  to  go  and  nobody  to  turn  to,  she  takes  a  mise­rable  little  room  at  the  top  of  a  squalid  house  in  Fulham,  West  London.  She  cares  nothing  for  it,  or  for  herself  or  her  neighbours;  but  it  is  thes  neighbours,  by  their  unaffected  kindness,  that  draw  her  back  into  life  —  Toby,  a  Jewish  writer,  John,  a  Negro  jazz-player,  and  even  her  tyrant  of  a  landlady.  In  the  L-shaped  room  which  she  has  slowly  made  her  home,  Jane  comes  to  find  a  new  and  positive  faith  in  life.

The  following  extract  describes  Jane’s  recollections  of  her  childhood  and  illustrates  some  of  the  Christmas  traditions.

*  *  *

When  I  was  little,  my  two  cous­ins  and  I  used  to  spend  the  hol1idays  with  each  other’s  families  in;  rotation.  Before  we  reached  an  age  at  which  it  was  considered  improp­er,  the  three  of  us  used  to  sleep  in  one  big  bed  and  keep  each  other  awake  most  of  the  night,  giggling  and  speculating  on  the  mysteries  and  wonders  of  Christmas  morning.  Our  stockings  were  always  huge  —  not  real  stockings,  but  big  ones  made  of  net  stitched  with  tinsel  ribbon.  Ini  the  morning  when  we  woke,  the  first  awareness  was  always  of  their  new  and  sumptuous  heaviness  lying  across  our  feet.

One  Christmas  Eve  I  woke  at  the  critical  moment,  and  saw,  not  Santa  Claus,  but  three  familiar  figures  indulging  in  heavy  horseplay  at  the  foot  of  the  bed.  There  were  two  more  familiar  figures  (female)  hovering  in  the  doorway  hiss­ing  “Hurry  up  —  don’t  wake  them!”  and  “Michael,  stop  breathing  gin-fumes  in  the  boy’s  face!”  I  lay  as  still  as  death.  Next  morning,  with  ghoulish  relish,  I  shattered  the  already  somewhat  shaky  illusions  of  my  two  cousins.  We  told  no  one  what  we  knew,  and  kept  our  secret  for  a  year,  while  we  plotted  revenge.  The  following  Christmas  Eve,  we  enlisted  the  aid  of  Addy,  our  friend  and  ally,  and  laid  an  ingenious  Santatrap.  This  consisted  of  a  collection  of  kitchen  equip­ment—  saucepans  laid  in  strategic  positions  on  the  floor,  a  roasting  tin  filled  with  cutlery  balanced  on  the  top  of  the  door,  kettles  hung  at  face-level  from  the  ceiling.  The  grown­ups  having  gone  out  for  the  evening,  we  then  kept  awake  alternately  for  half-hour  shifts  by  one  of  the  boy’s  watches  until  at  long  last  we  were  rewarded  by  the  sound  of  creaking  and  thumps  from  the  stairs,  accompanied  by  slurry  avuncular  curses  and  “shushes”  from  the  aunts.

The  trapworked  like  acharm.

The  uncles  and  my  father,  jolly  and  unsuspecting  after  an  evening’s  celebrations,  blundered  in  with  their  sacks  of  bounty;  the  tins  and  cutlery  crashed  round  their  ears  as  they  pushed  the  door  open.  Propelled  for­ward  by  the  shrieking  aunts,  who  were  bringing  up  the  rear,  they  stumbled  in,  fall­ing  over  the  pots  and  pans  and  bumping  into  the  dan­gling  kettles,  dropping  their  sacks  and  shouting  and  gene­rally  making  the  most  satisfactory  uproar  imaginable.  The  lights  went  on;  we  leapt  up  and  pounced  on  them,  adding  our  howls  of  ingrate  triumph  to  the  general  confusion  —  ending  the  happy  myth  not  with  a  whimper  but  a  bang,  while  Addy,  the  fellow-conspirator,  leant  against  the  wall  and  laughed  herself  to  helplessness…

(The  L-Shaped  Room  by,  Lynne  Reid  Banks)

« ||| »

Comments are closed.