The History of England

from Celts through 20th century


Category: Theatre

Among  the  general  amenities  of  the  modern  town  the  chief  are  the  free  library,  the  swimming  bath,  the  ice-rink,  the  dance-  hall,  the  museum  and  the  “art  gallery”  —  a  term  which  is  given  liber­al  construction.  These  are  as  regular  features  of  all  towns  of  any  size  as  cinemas  are  of  towns  both  large  and  small.  The  theatre  and  music-  hall  are  now  found  only  in  the  larger  towns.  A  hundred  years  ago  quite  small  towns  had  a  theatre  of  some  sort,  and  the  larger  towns  had  two  and  sometimes  three. 

Theatrical  usage  spoke  of  Number  One  towns  — Manchester,  Liverpool,  Birmingham  etc.—  Number  Two  towns,  and  even  Number  Three.  But  today  only  the  Number  One  towns  are  on  the  theatrical  map.  A  few  of  the  enlightened  smaller  towns  support  a  local  repertory  company,  or  an  amateur  society,  but  in  most  of  them  what  was  the  theatre  or  music-hall  has  become  in  accord  with  the  taste  of  both  the  townsman  and  the  countryman,  a  cinema.  The  amateur  orchestra  and  the  choral  society,  which  once  were  such  a  feature  of  small-town  life,  survive  in  a  few  places,  but  generally  they  have  shared  the  fate  of  the  theatre.

The  eclipse  of  the  theatre  was  demonstrated  quite  lately.  When  at  the  end  of  1940,  most  of,the  London  theatres  were  closed,  one  or  two  adveijturous  companies  made  spasmodic  visit  to  other  than  Num­ber  One  towns  —  small  towns  near  the  camps  or  near  munition  cen­tres.  They  found  that  they  had  in  their  audiences  adult  towns-people  —  people  of  thirty  and  thirty-five  —  who  were  for  the  first  time  in  their  lives  seeing  a  play  with  living  actors.  Some  of  them  turned  so  reac­tionary  that  they  even  thought  it  an  improvement  on  photographed  actors.

(From  The  English  Townsman  4s  He  Was  and  As  He  Is  by  T.  Burke)

« ||| »

Comments are closed.