The History of England

from Celts through 20th century


Category: Land + People

There  are  as  many  types  of  natural  scenery  in  England  almost  as  there  are  counties.  To  attempt  to  describe  all  in  this  one  volume  w’ould  be  absurd.  Yet  to  generalise  on  English  natural  beauty  is  difficult,  because  of  that  great  diversity.  Who  can  suggest,  for  in­stance,  a  common  denominator  to  suit  the  Devonshire  Moors,  the  Norfolk  Broads,  the  Surrey  Downs,  and  the  Thames  Valley.  But  since  one  must  generalise,  it  is  safe  to  give  as  the  predominant  feature  of England’s  natural  beauty  that  which  strikes  most  obvi­ously  the  eye  of  the  stranger  used  to  other  countries.

Nine  out  of  ten  strangers  coming  to  England  for  the  first  time,  and  asked  to  speak  of  its  appearance,  will  say  something  equivalent  to  “parklike”.  England  in  truth  looks  like  one  great  well-ordered  park,  under  the  charge  of  a  skilful  landscape  gardener.  The  trees  seem  to  grow  with  an  eye  to  effect,  the  meadows  to  be  designed  for  vistas,  the  hedges  for  reliefs.  The  land  indeed  does  not  seem  ever  to  be  doing  anything  —  not  at  all  a  correct  impression  in  fact,  that,  but  it  is  the  one  conveyed  irresistibly.

The  hedges,  which  take  up  a  considerable  fraction  of  English  arable  soil,  help  to  the  park-like  appearance  of  the  country.  They  are  inexpressibly  beautiful  when  spring  wakes  them  up  to  pipe  their  roulades  in  tender  green.  In  summer  they  are  splendid  in  bla­zon  of  leaf  and  flower.  In  autumn  they  flaunt  banners  of  gold  and  red  and  brown.  In  winter,  too,  they  are  still  beautiful,  especially  in  the  early  winter  when  there  still  survive  a  few  scarlet  berries  to  glow  and  crackle  and  almost  burn  in  the  frost.  If England,  in  a  mood  of  thrift,  swept  away  her  hedges  and  put  in  their  places  fences,  the  saving  of  land  would  be  enormous.  But  much  of  the  park-like  beauty  of  the  countryside  would  depart;  and  with  it  the  predomi­nant  note  of  the  English  landscape,,  which  is  that  of  the  estate  of  a  rich,  careful,  orderly  nobleman.

The  change  will  be  slow  in  coming,  if  it  comes  at  all;  for  though  he  would  be  the  last  man,  probably,  to  suspect  it,  the  Englishman  is  at  heart  aesthetic.  Yes,  in  spite  of  horse-hair  furniture,  gilt-

‘Arms  of  the  counties  of England

Top  row  (from  left  to  right)  Bedfordshire,  Berkshire,  Buckingham­shire,  Cambridgeshire,  Chashire,  Cornwall,  Cumberland,  Derbyshire;  2nd  row:  Devonshire,  Dorsetshire,  Durham,  Essex,  Gloucestershire,  Hamp­shire,  Herefordshire,  Hertfordshire;  3rd  row:  Huntingdonshire,  Kent,  Lancashire,  Leicestershire,  Lincolnshire,  Middlesex,  Monmouthshire,  NorfolK;  4th  row:  Northamptonshire,  Northumberland,  Nottingham­shire,  Rutlandshire,  Shropshire,  Somersetshire,  Staffordshire;  6th  row:  Suffolk,  Surrey,  Sussex,  Warwickshire,  Westmoreland,  Wiltshire,  Wo­rcestershire,  Yorkshire.  framed  oleographs,  wax-flower  decoratiors,  and  Early  Victorian  wall-papers,  and  other  sins  of  which  many  of  him  have  been  and  still  are,  guilty,  the  Englishman  has  planted  in  him  an  instinct  of  art.  It  shows  in  his  love  of  nature,  of  the  green  of  his England.  Al­most  every  one  aspires  to’come  into  touch  with  a  bit  of  plant  life.  In  the  East  End  of  London  the  aspiration  takes  the  form  of  a  win­dow  garden.  You  may  see  workingman’s  “flats”  let  at  six  shillings  a  week  with  their  window  gardens.  In  the  West  End,  land  which  must  be  worth  many  thousands  of  pounds  per  acre  is  devoted  to  garden  use.  For  want  of  better,  a  terrace  of  houses  will  have  a  strip  of  plantation,  at  back  or  front,  common  to  all  of  them.  House  and  “flat  I”  agents  tell  that  tenants  almost  always  demand  that  there  shall  be  at  least  sight  of  a  green  tree  from  some  window.  In  the  small  suburban  villas  a  very  considerable  tax  of  money  and  labour  is  cheerfully  paid  in  the  effort  to  keep  in  good  order  a  little  pocket  handkerchief  of  lawn  and  a  few  shrubs.  This  love  of  the  garden  is  holy  and  wholesome,  and  it  proves,  I  think,  that  the  Englishman  is  at  heart  a  lover  of  the  beautiful,  an  “aesthetic”,  though  he  is  supposed  to  be  such  a  dull,  prosaic,  practical  person.

All  along  the  English  countryside  the  gardens  are  delicious,  from  the  winsome  cottage  plots  to  the  nobly  sweeping  landscape  surrounding  a  typical  manor  house,  blending  a  hundred  individual  beauties  of  lawn,  rosary,  herb  border,  walled  garden,  wild  garden  into one  enchanting  mosaic.  But,  withal,  it  is  the  wonderful  variety  and  perfection  of  the  trees  tliat  is  most  remarkable.  The  affectionate  regard  for  trees  in  England  is  a  most  pleasing  thing;  I  have  been  shown  oaks  which  in  Cromwell’s  time  were  recorded  as  “too  old  to  be  cut  down  for  the  building  of  ships”.  They  are  still  carefully  preserved,  some  of  them  enjoying  old-age  pensions  in  the  shape  of  props  to  keep  up  their  venerable  limbs.

(From England  by  F.  Fox)

« ||| »

Comments are closed.