The History of England

from Celts through 20th century

Trafalgar Square on Bonfire Night

Category: Customs + Festivals

It  so  happened  that  on  the  5th  of  November,  late  in  the  afternoon  I  called  round  at  my  friends’  place  intending  to  spend  the  evening  with  them.  I  had  a  box  of  fireworks  under  my  arm  and  in  the  car  a  couple  of  rickety  old  kitchen-chairs.  The  latter,  I  thought,  would  do  well  for  the  fire  we  would  build  in  my  friends’  back  garden.  I  knew  that  John,  their  Ю-year-old  son,  had  a  very  good  guy.  I  had  seen  him  in  the  streets  within  those  last  few  weeks,  asking  for  the  usual  “Penny  for  the  Guy”.  Thus,  I  concluded,  the  boy  must  have  a  nice  lot  of  fireworks  by  now,  and  we  would  have  a  thoroughly  good  time  burning  the  guy  on  our  bonfire  and  setting  off  scores  of  fireworks.

Engrossed  in  pleasant  contemplations,  I  rang  the  bell.  It  was  some  time  before  I  heard  the  sound  of  footsteps  in  the  hall,  then  the  door  was  flung  open  and  …  I  gasped.  The  tall  man  who  confronted  me  was  surely  some  queer  vaga­bond.  He  was  dressed  in  a  most  picturesque  manner:  a  pair  of  worn-out  baggy  trousers,  an  equally  old  cfiecked  Norfolk  jacket  of  a  cut  probably  worn  somewhere  around  the  18th  century,  a  red  rag  carelessly  tied  round  his  neck,  an  enor­mous  hat,  pulled  well  over  the  eyes,  completing  the  pic­ture.  It  was  only  when  the  man  smiled  and  a  familiar  voice  said:  “Come  on  in,  won’t  you,”  that  I  recognized  Bill.  “I  didn’t  know  you  went  in  for  amateur  dramatics,”  I  said  while  he  was  helping  me  off  with  my  coat.  “I  don’t.  We  are  going  up  to Trafalgar  Square.  I  suppose  you  might  as  well  come,  too.  It’ll  be  an  experience  for  you.  But  we  must  find  you  something  suitable  to  wear.”

In  the  sitting-room  I  found  Bill’s  wife,  Margaret,  and  George  and  Mary,  their  next-door  neighbours:  all  similarly  clad  in  rags.  Margaret  told  me  that  John  had  been  sent  to  her  sister’s,  so  he  would  have  his  bonfire  night  there.  He  had  taken  his  fireworks,  but  not  the  guy;  there  was  one  there  already.  John’s  guy,  as  he  was  a  particularly  good  one,  had  been  taken  up  into  the  loft,  ready  for  the  follow­ing  year.  Of  course,  that  was  a  highly  irregular  thing  to  do,  but  Margaret  said  she  had  got  quite  attached  to  it,  and  it  would  break  her  heart  to  part  with  it.  Next  I  had  that  dressing-up  business  explained  to  me.  It  turned  out  that  if  you  went  to  Trafalgar  Square  on  the  5th  of  November  you  had  to  wear  clothes  which  you  were  prepared  to  discard  afterwards,  for  you  would  get  as  black  as  a  chimney-sweep,  to  say  nothing  of  the  holes  which  fireworks  would  burn  in  your  garments.

While  we  were  fortifying  ourselves  with  cups  of  strong:  tea  before  setting  out  on  our  journey,  Margaret  was  rummaging  through  the  drawers  and  the  wardrobe  trying  to  find  something  for  me  to  wear.  Unfortunately,  she  had  already  helped  George  out  with  an  old  hat  and  coat,  so  it  was  eventually  decided  that  Bill  should  go  up  into  the  loft  and  borrow  some  of  the  guy’s  clothes.  This  he  did  rather  too  willingly  and  soon  came  down  with  a  fantastic-looking  trilby,  a  coat  and  an  old  pair  of  jeans.  All  these  I  put  on  amid  roars  of  laughter.

I  must  admit,  I  felt  a  little  apprehensive  at  first,  lest  the;  neighbours  should  recognize  me,  or  rather  the  guy,  when  we  walked  down  to  the  station.  But  George  assured  me  that  there  was  no  danger  of  that  since  we  would  go  up  to  town  in  his  car.  Indeed,  a  few  minutes  later  we  were  safely  on  our  way  to London.

It  took  us  slightly  under  an  hour  to  reach  the  “ap­proaches”  to  Trafalgar  Square.  We  parked  the  car,  not  without  difficulty,  and  joined  the  steady  stream  of  people  who  were  moving  in  the  direction  of  the  square.  As  we  drew  nearer  we  began  to  distinguish  crackl­ing  noises.  Obviously,  they  had  already  started  setting  off  fireworks.  On  and  off  there  was  a  heavy  explosion  which  sounded  as  if  a  bomb  had  come  down.  These  were  followed  by  loud  cheering  and  screams.

Now  and  then  some  policeman  blew  his  whistle.  The  square  was  already  in  sight,  but  I  could  not  make  out  much  be­cause  of  the  tall  man  who  was  walking  in  front  of  me.  Sud­denly,  however,  he  turned  off,  went  up  to  a  lamp-post  and  began  to  climb  it,  very  expertly.  There  were  a  few  cheers  from  the  onlookers  and  a  clatter  of  applause.  I  thought  all  this  rather  odd,  but  the  next  thing  I  saw  astonished  me  even  more.  A  yard  or  so  away  there  was  another  lamp-post  with  literally  bunches  of  people  hanging  from  it  like  some  strange  enormous  grapes.  A  lonely  bobby  stood  below  trying  to  persuade  them  to  come  down  while  the  jeering  crowd  which  surrounded  him  was  not  very  politely  telling  him  to  mind  his  own.  business,  which  I  thought  was  precisely  what  he  was  do­ing.  Now  and  again  some  man  or  woman  would  try  to  get  to  the  lamp-post,  but  the  bobby  stood  his  ground  firmly,  and  threw  the  offenders,  without  much  ado,  right  back  into  the  ranks  of  the  crowd.  All  the  other  lamp-posts  further  down  were  similarly  occupied.  In  some  cases  the  policeman  had  nianaged  to  get  hold  of  an  ill-starred  climber  and  was  pull­ing  at  his  leg  or  coat  as  hard  as  he  could,  while  those  above  tried  to  pull  the  fellow  up,  out  of  the  bobby’s  reach.

On  entering  the  square  we  found  that  we  had  lost  George.  We  looked  back.  Somebody  who  was  sitting  almost  astride  the  nearest  lamp-post  waved  to  us  and  shouted  something  ^distinguishable.  “Smalltimer!”  murmured  Bill,  “Us  for  the  column,  eh?”  We  nodded,  doubtfully.  After  that  we  battled  for  about  half  an  hour  through  the  thick  crowd  which  surrounded  Nelson’s  Column.  At  last  we  reached  the  front  rows,  none  the  worse  for  the  experience,  with  the  exception  of  a  few  bruises  and  some  holes  made  by  fireworks  in  our  clothes.

Earlier  on  the  whole  monument  had  been  surrounded  by;  the  police  but  they  had  already  been  forced  to  retreat  and  surrender  the  lions  which  were  now  occupied  by  the  jubilant  public.  The  policemen  were  now  guarding  the  holy  of  holies  the  column  itself,  and  their  faces  showed  grim  determination  Strategically  they  were  in  a  better  position  than  the  pub­lic;  they  stood  on  the  pedestal  on  which  this  magnificent  184-foot-high  column  rests,  thus  several  feet  above  the  rest;  of  the  people,  and  any  dare-devil  who  cherished  dreams  of  having  at  least  a  try  at  ascending  the  column,  would  have  to  get  onto  the  pedestal  and  break  through  a  double  chain  of  police  before  he  reached  the  foot  of  it.  On  the  other  hand,  the  public  had  the  advantage  of  sheer  numbers.

When  we  arrived  on  the  scene,  both  sides  were  still  more  or  less  in  good  humour.  From  the  public  people  shouted  to  the  policemen  telling  them  to  come  down  from  their  ivory  tower,  occasionally  a  few  fireworks  were  thrown  at  the  bobbies  which  the  more  sporting  of  them  threw  right  back  into  the  crowd.  Again  and  again  groups  of  men  tried  to  break’  through  the  police,  but  without  success.  Gradually  tempers-  began  to  run  high.  Now  and  then  you  could  see  a  policeman’  being  pulled  down  the  pedestal,  where  somebody  had  managed  to  get  hold  of  his  legs.  His  mates,  naturally,  would  come;  to  his  aid  trying  to  pull  him  back  while  below  a  whole  bunch;  of  people  would  be  hanging  on  to  him,  determined  not  to  let  go.  The  number  of  policemen  milling  about  among  the  public;  increased  greatly  as  time  went  on,  and  when,  after  watching’  the  battle  for  the  monument  for  an  hour  or  so  and  deciding’  that  it  was  hardly  likely  that  someone  would  manage  to  climbs  it,  we  worked  our  way  out  of  the  crowd,  we  noticed  a  number  of  Black  Marias  standing  by  ready  to  rush  off  to  the  police-^  station  anyone  who  should  let  his  bad  temper  get  the  better?!  of  him.  Indeed,  in  a  while  we  saw  some  policemen  coming  along  with  the  first  victims.

We  walked  round  a  little  watching  lamp-post  battles  and  listening  to  the  exchange  of  witticisms  and  insults,  and  then  decided  to  go  and  look  for  George.  By  the  time  we.  found  him,  still  astride  the  lamp-post,  he  must  have  grown  tired  of  sitting  there,  for  he  came  down  readily  enough,  to  the  great  satisfaction  of  the  constable  who  stood  nearby.  В  now  the  crowd  in  Trafalgar  Square  began  to  disperse  and  we  thought  it  wise  to  make  our  way  back  to  the  car.  It  took  us  some  time  to  reach  it.  We  got  in.  Margaret  produced  the  thermos-flask  she  had  brought  along  and  we  had  the  best  cup  of  tea  we  had  ever  tasted:  what  with  shouting  and  the  smoke  from  the  fireworks  our  throats  were  parched.

As  George  wanted  to  avoid  the  traffic-jam,  we  drove  back  to  the  square  to  see  whether  everything  was  over.  The  square  was  empty.  Several  street-sweepers  were  moving  about  with  small  hand-carts  into  which  they  were  collecting  lost  shoes,  gloves,  bags,  hats  and  so  on.  A  small  police-van  still  stood  by  the  curb,  but  as  we  approached,  it  moved  off.  All  was  over.  Nelson’s  Column  stood  lonely  and  deserted  in  the  centre  of  the  square:  nobody  wanted  to  ascend  it  any  more  —  the  Walpurgis  Night  had  come  to  an  end  with  the  first  crow  of  the  cocks.  Feeling  pleasantly  sad  we  walked  back  to  the  car  and  soon  were  on  the  road  home.

« ||| »

Comments are closed.