The History of England

from Celts through 20th century


Category: 16th century

King  Henry  the  Eighth  was  just  eighteen  years  of  age  when  he  came  to  the  throne.  People  said  he  was  a  handsome  boy,  but  in  later  life  he  did  not  seem  hand­some  at  all.  He  was  a  big,  burly,  noisy,  small-eyed,  large-faced,  double-chinned  fellow,  as  we  know  from  the  portraits  of  him,  painted  by  the  famous  Hans  Holbein.

The  King  was  anxious  to  make  himself  popular,  and  the  people,  who  had  long  disliked  the  late  King,  believed  to  believe  that  he  deserved  to  be  so.  He  was  extremely  fond  of  show  and  display,  and  so  were  they.  Therefore  there  was  great  rejoicing  when  he  married  the  Princess  Catherine,  and  when  they  were  both  crowned.  And  the  King  fought  at  tournaments  and  always  came  off  victorious  —  for  the  courtiers  took  care  of  that  —  and  there  was  a  general  outcry  that  he  was  a  wonderful  man.  The  prime  favourites  of  the  late  King,  who  were  engaged  in  money-raising  matters,  Empson, Dudley,  and  their  supporters,  were  accused  of  a  variety  of  crimes  they  had  never  committed,  instead  of  the  offences  of  which  they  really  had  been  guilty;  and  they  were  pilloried,  and  then  beheaded,  to  the  satisfaction  of  the  people,  and  the  enrichment  of  the  King.

The  Pope,  so  indefatigable  in  getting  the  world  into  trouble,  had  mixed  himself  up  in  a  war  on  the  continent  of  Europe,  occasioned  by  the  reigning  Princes  of  little  quarrelling  states  in  Italy  having  at  various  times  married  into  other  royal  families,  and  so  led  to  their  claiming  a  share  in  those  petty  Governments.  The  King,  who  discovered  that  he  was  very  fond  of  the  Pope,  sent  a  herald  to  the  King  of  France,  to  say  that  he  must  not  make  war  upon  the  father  of  all  Christians.  As  the  French  King  did  not  mind  this  relationship  in  the  least,  and  also  refused  to  admit  a  claim  King  Henry  made  to  certain  lands  in France,  war  was  declared  between  the  two  countries.

England  made  a  blundering  alliance  with Spain,  and  got  stupidly  taken  in  by  that  country,  which  made  its  own  terms  with  France  when  it  could,  and  left  England  in  the  lurch.  Sir  Edward  Howard,  a  bold  admiral,  son  of  the  Earl  of  Surrey,  distinguished  himself  by  his  bravery  against  the  French  in  this  business;  but,  unfortunately,  he  was  more  brave  than  wise,  for,  skimming  into  the  French  harbour  of  Brest  with  only  a  few  row-boats,  he  attempted  to  take  some  strong  French  ships,  well  defended  with  cannons.  The  upshot  was,  that  he  was  left  on  board  of  one  of  them  with  not  more  than  about  a  dozen  men,  and  was  thrown  into  the  sea  and  drowned.

*  *  *

After  this  great  defeat  the  King  took  it  into  his  head  to  invade  France  in  person,  first  executing  that  dangerous  Earl  of  Suffolk  whom  his  father  had  left  in  the  Tower,  and  appointing  Queen  Catherine  to  the  charge  of  his  kingdom  in  his  absence.  He  sailed  to Calais,  where  he  was  joined  by

Maximilian,  Emperor  of  Germany,  who  pretended  to  be  his  soldier,  and  who  took  pay  in  his  service.  The  King  might  be  successful  enough  in  sham  fights,  but  his  idea  of  real  battles  chiefly  consisted  in  pitching  silken  tents  of  bright  colours  that  were  ignominiously  blown  down  by  the  wind,  and  in  making  a  vast  display  of  gaudy  flags  and  golden  curtains.  Fortune,  however,  favoured  him  better  than  he  deserved:  he  gave  the  French  battle,  and  they  took  such  an  unaccountable  panic,  and  fled  with  such  swiftness,  that  it  was  ever  afterwards  called  by  the  English  the  Battle  of  Spurs.  Instead  of  following  up  his  advantage,  the  King,  finding  that  he  had  had  enough  of  real  fighting,  came  home  again.

The  Scottish  King,  though  nearly  related  to  Henry  by  marriage,  had  taken  part  against  him  in  this  war.  The  Earl  of  Surrey,  as  the  English  general,  advanced  to  meet  him  when  he  came  out  of  his  own  dominions  and  crossed  the  river Tweed.  The  two  armies  came  up  with  one  another  when  the  Scottish  King  had  also  crossed  the  river  Till,  and  was  encamped  upon  the  Hill  of  Flodden.  Along  the  plain  below  it,  the  English,  when  the  hour  of  battle  came,  advanced.  The  Scottish  army,  which  had  been  drawn  up  in  five  great  bodies,  then  came  steadily  down  in  perfect  silence.  So  they,  in  their  turn,  advanced  to  meet  the  English  army,  which  came  on  in  one  long  line;  and  they  attacked  it  with  a  body  of  spearmen,  under  Lord  Home.  At  first  they  had  the  best  of  it;  but  the  English  fought  with  such  valour,  that,  when  the  Scottish  King  had  almost  made  his  way  up  to  the  Royal  standard,  he  was  slain,  and  the  whole  Scottish  power  routed.  Ten  thousand  Scottish  men  lay  dead  that  day  on  Flodden  Field.  For  a  long  time  afterwards,  the  Scottish  peasantry  used  to  believe  that  their  King  had  not  been  really  killed  in  this  battle,  because  no  Englishman  had  found  an  iron  belt  he  wore  about  his  body  as  a  penance  for  having  been  an  undutiful  son.  But,  whatever  became  of  his  belt,  the  English  had  his  sword  and  dagger,  and  the  ring  from  his  finger,  and  his  body  was  recognized  by  English  gentlemen  who  had  known  the  Scottish  King  well.

*  *  *

When  King  Henry  was  making  ready  to  renew  the  war  in France,  the  French  King  was  contemplating  peace.  His  queen,  dying  at  this  time,  he  proposed,  though  he  was  upwards  of  fifty  years  old,  to  marry  King  Henry’s  sister,  the  Princess  Mary,  who,  besides  being  only  sixteen,  was  betrothed  to  the  Duke  of  Suffolk.  As  the  inclinations  of  young  Princesses  were  not  much  considered  in  such  matters,  the  marriage  was  concluded,  and  the  poor  girl  was  escorted  to France,  where  she  was  immediately  left  as  the  French  King’s  bride,  with  only  one  of  all  her  English  attendants.  That  one  was  a  pretty  young  girl  named  Anna  Boleyn,  niece  of  the  Earl  of  Surrey,  who  had  been  made  Duke  of  Norfolk  after  the  victory  of  Flodden  Field.

The  French  King  died  within  three  months,  and  left  the  young  Queen  a  young  widow.  The  new  French  monarch,  Francis  I,  seeing  how  important  it  was  to  his  interests  that  she  should  take  for  her  second  husband  no  one  but  an  Englishman,  advised  her  first  lover,  the  Duke  of  Suffolk,  when  King  Henry  sent  him  over  to  France  to  fetch  her  home,  to  marry  her.  The  Princess  being  herself  so  fond  of  that  Duke,  as  to  tell  him  that  he  must  either  do  so  then,  or  lose  her  forever,  they  were  wedded;  and  Henry  afterwards  forgave  them.  In  making  interest  with  the  King,  the  Duke  of  Suffolk  had  addressed  his  most  powerful  favourite  and  adviser,  Thomas  Wolsey  —  a  name  very  famous  in  history  for  its  rise  and  downfall.

Wolsey  was  the  son  of  a  respectable  butcher  at  Ipswich,  in Suffolk,  and  received  so  excellent  an  education  that  he  became  a  tutor  to  the  family  of  the  Marquis  of  Dorset,  who  afterwards  got  him  appointed  one  of  the  late  King’s  chaplains.  On  the  accession  of  Henry  VIII,  he  was  promoted  and  taken  into  great  favour.  He  was  now  Archbishop  of  York.  The  Pope  had  made  him  a  Cardinal  besides,  and  whoever  wanted  influence  in  England  or  favour  with  the  King  —  whether  he  were  a  foreign  monarch  or  an  English  nobleman  —  was  obliged  to  make  a  friend  of  the  great  Cardinal  Wolsey.

He  was  a  gay  man,  who  could  dance  and  jest,  and  sing  and  drink.  He  was  wonderfully  fond  of  pomp  and  glitter,  and  so  was  the  King.  He  knew  a  good  deal  of  the  Church  learning  of  that  time,  much  of  which  consisted  in  finding  artful  excuses  and  pretences  for  almost  any  wrong  thing,  and  in  arguing  that  black  was  white,  or  any  other  colour.  This  kind  of  learning  pleased  the  King  too.  For  many  such  reasons,  the  Cardinal  was  high  in  estimation  with  the  King,  and,  being  a  man  of  far  greater  ability,  knew  how  to  manage  him.  Never  had  there  been  seen  in  England  such  state  as  that  Lord  Cardinal  kept.  His  wealth  was  equal,  it  was  reckoned,  to  the  riches  of  the  Crown.  His  palaces  were  as  splendid  as  the  King’s,  and  his  retinue  was  eight  hundred  strong.  He  held  his  Court,  dressed  out  from  top  to  toe  in  flaming  scarlet;  and  his  very  shoes  were  golden,  set  with  precious  stones.  His  followers  rode  on  blood-horses,  while  he,  with  a  wonderful  affectation  of  humility  in  the  midst  of  his  great  splendour,  ambled  on  a  mule.

Through  the  influence  of  this  stately  priest,  a  grand  meeting  was  arranged  to  take  place  between  the  French  and  English  Kings  in France,  but  on  ground  belonging  to England.  A  prodigious  show  of  friendship  was  to  be  made  on  the  occasion,  and  heralds  were  sent  to  proclaim  with  brazen  trumpets  through  all  the  principal  cities  of  Europe,  that,  on  a  certain  day,  the  Kings  of  France  and  England,  as  companions  and  brothers  in  arms,  each  attended  by  eighteen  followers,  would  hold  a  tournament  against  all  knights  who  might  choose  to  come.

Charles,  the  new  Emperor  of  Germany  (the  old  one  being  dead),  wanted  to  prevent  that  alliance  between  the  two  sovereigns,  and  came  over  to  England  and  secured  Wolsey’s  interest  by  promising  that  his  influence  should  make  him  Pope  when  the  next  vacancy  occurred.  On  the  day  when  the  Emperor  left England,  the  King  and  all  the  Court  went  over  to Calais,  and  thence  to  the  place  of  meeting,  commonly  called  the  Field  of  the  Cloth  of  Gold.

There  were  sham  castles,  temporary  chapels,  fountains  running  wine,  great  cellars  full  of  wine  free  as  water  to  all  comers,  silk  tents,  gold  lace  and  gilt  lions,  and  such  things  without  end.  And,  in  the  midst  of  all,  the  rich  Cardinal  outshone  and  outglittered  all  the  noblemen  and  gentlemen  assembled.  After  a  treaty  had  been  made  between  the  two  Kings  with  as  much  solemnity  as  if  they  had  intended  to  keep  it,  the  lists  —  nine  hundred  feet  long,  and  three  hundred  and  twenty  broad  —  were  opened  for  the  tournament.  Then,  for  ten  days,  the  two  sovereigns  fought  five  combats  every  day,  and  always  beat  their  polite  adversaries.

*  *  *

Of  course,  nothing  came  of  all  these  fine  doings  but  a  speedy  renewal  of  the  war  between  England  and France,  in  which  the  two  Royal  companions  longed  very  earnestly  to  damage  one  another.  But,  before  it  broke  out  again,  the  Duke  of  Buckingham  was  shamefully  executed  on  Tower  Hill,  on  the  evidence  of  a  discharged  servant  —  really  for  nothing,  except  the  folly  of  having  believed  in  a  friar  of  the  name  of  Hopkins,  who  had  pretended  to  be  a  prophet,  and  who  had  mumbled  and  jumbled  out  some  nonsense  about  the  Duke’s  son  being  destined  to  be  very  great  in  the  land.  It  was  believed  that  the  unfortunate  Duke  had  given  offence  to  the  great  Cardinal  by  expressing  his  mind  freely  about  the  expense  and  absurdity  of  the  whole  business  of  the  Field  of  the  Cloth  of  Gold.

The  new  war  was  a  short  one,  though  the  Earl  of  Surrey  invaded  France  again,  and  did  some  injury  to  that  country.  It  ended  in  another  treaty  of  peace  between  the  two  kingdoms,  and  in  the  discovery  that  the  Emperor  of  Germany  was  not  such  a  good  friend  to  England  in  reality,  as  he  pretended  to  be.  Neither  did  he  keep  his  promise  to  Wolsey  to  make  him  Pope,  though  the  King  urged  him.  So  the  Cardinal  and  King  together  found  out  that  the  Emperor  of  Germany  was  not  a  man  to  keep  faith  with.  They  broke  off  a  projected  marriage  between  the  King’s  daughter  Mary,  Princess  of  Wales,  and  that  sovereign,  and  began  to  consider  whether  it  might  not  be  well  to  marry  the  young  lady,  either  to  Francis  himself,  or  to  his  eldest  son.

There  now  arose  at  Wittemberg,  in Germany,  the  great  leader  of  the  mighty  change  in  England  which  is  called  The  Reformation,  and  which  set  the  people  free  from  their  slavery  to  the  priests.  This  was  a  learned  Doctor,  named  Martin  Luther,  who  knew  all  about  them,  for  he  had  been  a  priest,  and  even  a  monk,  himself.  The  preaching  and  writing  of  Wickliffe  had  set  a  number  of  men  thinking  on  this  subject,  and  Luther,  finding  one  day  to  his  great  surprise,  that  there  really  was  a  book  called  the  New  Testament  which  the  priests  did  not  allow  to  be  read,  and  which  contained  truths  that  they  suppressed,  began  to  be  very  vigorous  against  the  whole  body,  from  the  Pope  downward.  It  happened,  while  he  was  yet  only  beginning  his  work  of  awakening  the  nation,  that  a  friar  named  Tetzel  came  into  his  neighbourhood  selling  what  were  called  Indulgences,  by  wholesale,  to  raise  money  for  beautifying  the  St.  Peter’s  Cathedral  at Rome.  Those  who  bought  an  Indulgence  of  the  Pope  were  supposed  to  buy  themselves  from  the  punishment  of  Heaven  for  their  offences.  Luther  told  the  people  that  Indulgences  were  worthless  bits  of  paper.

The  King  and  the  Cardinal  were  mightily  indignant  at  this  presumption;  and  the  King  (with  the  help  of  Sir  Thomas  More,  a  wise  man,  whom  he  afterwards  repaid  by  striking  off  his  head)  even  wrote  a  book  about  it,  with  which  the  Pope  was  so  well  pleased  that  he  gave  the  King  the  title  of  Defender  of  the  Faith.  The  King  and  the  Cardinal  also  issued  flaming  warnings  to  the  people  not  to  read  Luther’s  books,  on  pain  of  excommunication.  But  they  did  read  them  for  all  that;  and  the  rumour  of  what  was  in  them  spread  far  and  wide.

When  this  great  change  was  thus  going  on,  the  King  began  to  show  himself  in  his  truest  and  worst  colours.  Anne  Boleyn,  the  pretty  little  girl  who  had  gone  abroad  to  France  with  his  sister,  was  by  this  time  grown  up  to  be  very  beautiful,  and  was  one  of  the  ladies  in  attendance  on  Queen  Catherine.  Queen  Catherine  was  no  longer  young  or  pretty,  and  it  is  likely  that  she  was  not  particularly  good-tempered,  having  been  always  rather  melancholy,  and  having  been  made  more  so  by  the  deaths  of  four  of  her  children  when  they  were  very  young.  So,  the  King  fell  in  love  with  the  fair  Anne  Boleyn.  He  wanted  to  get  rid  of  his  wife  and  marry  Anne.

Queen  Catherine  had  been  the  wife  of  Henry’s  brother.  So  the  King  called  his  favourite  priests  about  him,  and  said,  “My  mind  is  in  such  a  dreadful  state,  and  I  am  so  frightfully  uneasy,  because  I  am  afraid  it  was  not  lawful  for  me  to  marry  the  Queen!”

They  answered  that  it  was  a  serious  business,  and  perhaps  the  best  way  to  make  it  right,  would  be  for  His  Majesty  to  be  divorced.  That  was  the  answer  the  King  was  pleased  with;  so  they  all  went  to  work.

Many  intrigues  and  pints  took  place  to  get  this  divorce.  Finally,  the  Pope  issued  a  commission  to  Cardmal  Wolsey  and  Cardinal  Campeggio  (whom  he  sent  over  from  Italy  for  the  purpose),  to  try  the  whole  case  in England.  It  is  supposed  that  Wolsey  was  the  Queen’s  enemy,  because  she  had  reproved  him  for  his  manner  of  life.  But,  he  did  not  at  first  know  that  the  King  wanted  to  marry  Anne  Boleyn,  and  when  he  did  know  it,  he  even  went  down  on  his  knees,  in  the  endeavour  to  dissuade  him.

The  Cardinals  opened  their  court  in  the  Convent  of  the  Black  Friars,  in London.  On  the  opening  of  the  court,  when  the  King  and  Queen  were  called  on  to  appear,  that  poor  lady  kneeled  at  the  King’s  feet,  and  said  that  she  had  come,  a  stranger,  to  his  dominions,  that  she  had  been  a  good  and  true  wife  to  him  for  twenty  years,  and  that  she  could  acknowledge  no  power  in  those  Cardinals  to  try  whether  she  should  be  considered  his  wife  after  all  that  time,  or  should  be  put  away.

With  that,  she  got  up  and  left  the  court,  and  would  never  afterwards  come  back  to  it.

It  was  a  difficult  case  to  try,  and  the  Pope  suggested  the  King  and  Queen  to  come  to  Rome  and  have  it  tried  there.  But  by  good  luck  for  the  King,  word  was  brought  to  him  about  Thomas  Cranmer,  a  learned  Doctor  of  Cambridge,  who  had  proposed  to  urge  the  Pope  on,  by  referring  the  case  to  all  the  learned  doctors  and  bishops,  and  getting  their  opinions  that  the  King’s  marriage  was  unlawful.  The  King,  who  was  now  in  a  hurry  to  marry  Anne  Boleyn,  thought  this  such  a  good  idea,  that  he  sent  for  Cranmer.

It  was  bad  for  cardinal  Wolsey  that  he  had  left  Cranmer  to  render  this  help.  It  was  worse  for  him  that  he  had  tried  to  dissuade  the  King  from  marrying  Anne  Boleyn.  Such  a  servant  as  he,  to  such  a  master  as  Henry,  would  probably  have  fallen  in  any  case;  but  he  fell  suddenly  and  heavily.  Soon  he  was  arrested  for  high  treason,  and  died  on  his  way  to  Tower.  Sir  Thomas  More  was  made  Chancellor  in  Wolsey’s  place.

*  *  *

Meanwhile,  the  opinions  concerning  the  divorce,  of  the  learned  doctors  and  bishops  and  others,  being  at  last  collected,  were  forwarded  to  the  Pope,  with  an  entreaty  that  he  would  now  grant  it.  The  unfortunate  Pope,  who  was  a  timid  man,  was  half  distracted  between  his  fear  of  his  authority  being  set  aside  in  England  if  he  did  not  do  as  he  was  asked,  and  his  dread  of  offending  the  Emperor  of  Germany,  who  was  Queen  Catherine’s  nephew.  In  this  state  of  mind  he  still  evaded  and  did  nothing.  So  the  King  took  the  matter  into  his  own  hands,  and  made  himself  the  head  of  the  whole  Church.  However,  he  recompensed  the  clergy  by  allowing  them  to  burn  as  many  people  as  they  pleased,  for  holding  Luther’s  opinions.  All  these  events  made  Sir  Thomas  More,  who  was  truly  attached  to  the  Church,  resign.

Being  now  quite  resolved  to  get  rid  of  Queen  Catherine,  and  to  marry  Anne  Boleyn  without  more  ado,  the  King  made  Cranmer  Archbishop  of  Canterbury,  and  directed  Queen  Catherine  to  leave  the  Court.  She  obeyed,  but  replied  that  wherever  she  went,  she  was  Queen  of  England  still,  and  would  remain  so,  to  the  last.  The  King  then  married  Anne  Boleyn  privately,  and  the  new  Archbishop  of  Canterbury,  within  half  a  year,  declared  his  marriage  with  Queen  Catherine  void,  and  crowned  Anne  Boleyn  Queen.

She  might  have  known  that  no  good  could  ever  come  from  such  wrong,  and  that  the  King  who  had  been  so  faithless  and  so  cruel  to  his  first  wife,  could  be  more  faithless  and  more  cruel  to  his  second.  But  Anne  Boleyn  knew  that  too  late,  and  bought  it  at  a  dear  price.  Her  marriage  came  to  its  natural  end.  However,  its  natural  end  was  not  a  natural  death  for  her.The  Pope  was  thrown  into  a  very  angry  state  of  mind  when  he  heard  of  the  King’s  marriage.  Many  of  the  English  monks  and  friars  did  the  same,  but  the  King  took  it  pretty  quietly,  and  was  very  glad  when  his  Queen  gave  birth  to  a  daughter,  who  was  christened Elizabeth,  and  declared  Princess  of  Wales  as  her  sister  Mary  had  already  been.

One  of  the  most  atrocious  features  of  this  reign  was  that  Henry  VIII  was  always  trimming  between  the  reformed  religion  and  the  unreformed  one;  so  that  the  more  he  quarrelled  with  the  Pope,  the  more  of  his  own  subjects  he  roasted  alive  for  not  holding  the  Pope’s  opinions.  Thus,  an  unfortunate  student  named  John  Frith,  and  a  poor  simple  tailor  named  Andrew  Hewet  who  loved  him  very  much,  and  said  that  whatever  John  Frith  believed  he  believed,  were  burnt  in  Smithfield  —  to  show  what  a  capital  Christian  the  King  was.

But  these  were  speedily  followed  by  two  much  greater  victims,  Sir  Thomas  More,  and  John  Fisher,  the  Bishop  of  Rochester.  The  latter,  who  was  a  good  and  amiable  old  man,  had  committed  no  greater  offence  than  believing  in  Elizabeth  Barton,  called  the  Maid  of  Kent  —  another  of  those  ridiculous  women  who  pretended  to  be  inspired,  and  to  make  all  sorts  of  heavenly  revelations,  though  they  indeed  uttered  nothing  but  evil  nonsense.  For  this  offence  —  as  it  was  pretended,  but  really  for  denying  the  King  to  be  the  supreme  Head  of  the  Church  —  he  got  into  trouble,  and  was  put  in  prison.  Even  then  he  might  have  died  naturally,  but  the  Pope,  to  spite  the  King,  resolved  to  make  him  a  cardinal.  So  the  King  decided  that  Fisher  should  have  no  head  on  which  to  wear  the  red  Cardinal’s  hat.  He  was  tried  with  all  unfairness  and  injustice,  and  sentenced  to  death.  He  died  like  a  noble  and  virtuous  old  man,  and  left  a  worthy  name  behind  him.

The  King  supposed  that  Sir  Thomas  More  would  be  frightened  by  this  example.  But,  as  he  was  not  to  be  easily  terrified,  and,  thoroughly  believing  in  the  Pope,  had  made  up  his  mind  that  the  King  was  not  the  rightful  Head  of  the  Church,  he  positively  refused  to  say  that  he  was.  For  this  crime  he  too  was  tried  and  sentenced,  after  having  been  in  prison  a  whole  year.

When  he  was  doomed  to  death,  and  came  away  from  his  trial  with  the  edge  of  the  executioner’s  axe  turned  towards  him  —  as  was  always  done  in  those  times  when  a  state  prisoner  came  to  that  hopeless  pass  —  he  bore  it  quite  serenely,  and  gave  his  blessing  to  his  son,  who  pressed  through  the  crowd  in  Westminster  Hall  and  kneeled  down  to  receive  it.

But,  when  he  got  to  the  Tower  Wharf  on  his  way  back  to  his  prison,  and  his  favourite  daughter,  Margaret  Roper,  a  very  good  woman,  rushed  through  the  guards  to  kiss  him  and  to  weep  upon  his  neck,  he  was  overcome  at  last.  He  soon  recovered,  and  never  more  showed  any  feeling  but  courage.  When  he  had  laid  his  head  upon  the  block,  he  said  jokingly  to  the  executioner,  “Let  me  put  my  beard  out  of  the  way;  for  that,  at  least,  has  never  committed  any  treason.”  Then  his  head  was  struck  off  at  a  blow.

These  two  executions  were  worthy  of  King  Henry  VIII.  Sir  Thomas  More  was  one  of  the  most  virtuous  men  in  his  dominions,  and  the  Bishop  was  one  of  his  oldest  and  truest  friends.

*  *    *

When  the  news  of  these  two  murders  got  to Rome,  the  Pope  was  enraged  and  prepared  a  Bull,  ordering  his  subjects  to  take  arms  against  the  King  of  England  and  dethrone  him.  The  King  took  all  possible  precautions  to  keep  that  document  out  of  his  dominions,  and  set  to  work  in  return  to  suppress  a  great  number  of  the  English  monasteries  and  abbeys.

This  destruction  was  begun  by  a  body  of  commissioners,  of  whom  Thomas  Cromwell  was  the  head.  It  was  carried  on  through  some  few  years  to  its  entire  completion.  There  is  no  doubt  that  many  of  these  religious  establishments  imposed  upon  the  people  in  every  possible  way;  that  they  had  images  moved  by  wires,  which  they  pretended  were  miraculously  moved  by  Heaven;  that  they  had  bits  of  coal  which  they  said  had  fried  Saint  Lawrence,  and  bits  of  toe-nails  which  they  said  belonged  to  other  famous  saints,  etc.;  and  that  all  these  bits  of  rubbish  were  called  Relics,  and  adored  by  the  ignorant  people.  But,  on  the  other  hand,  there  is  no  doubt  either,  that  the  King’s  men  punished  the  good  monks  with  the  bad;  did  great  injustice;  demolished  many  beautiful  things  and  many  valuable  libraries;  destroyed  numbers  of  paintings,  stained  glass  windows,  fine  pavements,  and  carvings;  and  that  the  whole  court  were  ravenously  greedy  and  rapacious  for  the  division  of  this  great  spoil  among  them.  The  King  seems  to  have  grown  almost  mad  in  the  ardour  of  this  pursuit,  for  he  declared  Thomas  a  Becket  a  traitor,  though  he  had  been  dead  so  many  years,  and  had  his  body  dug  up  out  of  his  grave.  The  gold  and  jewels  on  his  shrine  filled  two  great  chests,  and  eight  men  were  needed  to  carry  them  away.

These  things  caused  great  discontent  among  the  people.  The  monks  who  were  driven  out  of  their  homes  and  wandered  about  encouraged  their  discontent,  and  there  were,  consequently,  great  risings  in  Lincolnshire  and Yorkshire.  These  were  put  down  by  terrific  executions,  from  which  the  monks  themselves  did  not  escape.

*  *  *

The  unfortunate  Queen  Catherine  was  by  this  time  dead,  and  the  King  was  by  this  time  as  tired  of  his  second  Queen  as  he  had  been  of  his  first.  As  he  had  fallen  in  love  with  Anne  when  she  was  in  the  service  of  Catherine,  so  he  now  fell  in  love  with  another  lady  in  the  service  of  Anne.

The  King  resolved  to  have  Anne  Boleyn’s  head  to  marry  Lady  Jane  Seymour.

So,  he  brought  a  number  of  charges  against  Anne,  accusing  her  of  dreadful  crimes  which  she  had  never  committed,  and  implicating  in  them  her  own  brother  and  certain  gentlemen  in  her  service.  As  the  lords  and  councillors  were  afraid  of  the  King,  they  brought  in  Anne  Boleyn  guilty,  and  the  other  unfortunate  persons  accused  with  her,  guilty  too.  They  were  all  sentenced  to  death.  Anne  Boleyn  tried  to  soften  her  husband  by  touching  letters,  but  as  he  wanted  her  to  be  executed,  she  was  soon  beheaded.

There  is  a  story  that  the  King  sat  in  his  palace  listening  very  anxiously  for  the  sound  of  the  cannon  which  was  to  announce  this  new  murder;  and  that,  when  he  heard  it,  he  rose  up  in  great  spirits  and  ordered  out  his  dogs  to  go  a-hunting.  He  married  Jane  Seyniour  the  very  next  day.

Jane  Seymour  lived  just  long  enough  to  give  birth  to  a  son  who  was  christened  Edward,  and  then  to  die  of  a  fever.

*  *  *

Cranmer  had  done  what  he  could  to  save  some  of  the  Church  property  for  purposes  of  religion  and  education.  But  the  great  families  had  been  so  hungry  to  get  hold  of  it,  that  very  little  could  be  rescued  for  such  objects.  Even  Miles  Coverdale,  who  did  the  people  the  inestimable  service  of  translating  the  Bible  into  English  (which  the  unreformed  religion  never  permitted  to  be  done),  was  left  in  poverty  while  the  great  families  clutched  the  Church  lands  and  money.  The  people  had  been  told  that  when  the  Crown  came  into  possession  of  these  funds,  it  would  not  be  necessary  to  tax  them.  But  they  were  taxed  afresh  directly  afterwards.

One  of  the  most  active  writers  on  the  Church’s  side  against  the  King  was  a  member  of  his  own  family  —  a  sort  of  distant  cousin,  Reginald  Pole  by  name  —  who  attacked  him  in  the  most  violent  manner  (though  he  received  a  pension  from  him  all  the  time),  and  fought  for  the  Church  with  his  pen,  day  and  night.  He  was  beyond  the  King’s  reach,  in Italy.

The  Pope  made  Reginald  Pole  a  cardinal;  but,  so  much  against  his  will,  that  it  is  thought  he  had  hopes  of  marrying  the  Princess  Mary.  His  being  made  a  high  priest,  however,  put  an  end  to  that.  His  mother,  the  Countess  of  Salisbury  —  who  was,  unfortunately  for  herself,  within  the  tyrant’s  reach  —  was  the  last  of  his  relatives  on  whom  his  wrath  fell.  When  she  was  told  to  lay  her  grey  head  upon  the  block,  she  answered  the  executioner,  “No!  My  head  never  committed  treason,  and  if  you  want  it,  you  shall  seize  it.”  So,  she  ran  round  and  round  the  scaffold  with  the  executioner  striking  at  her,  and  her  grey  hair  bedabbled  with  blood.  And  even  when  they  held  her  down  upon  the  block  she  moved  her  head  about  to  the  last,  resolved  to  be  no  party  to  her  own  barbarous  murder.  All  this  the  people  bore,  as  they  had  borne  everything  else.

Indeed  they  bore  much  more;  for  the  slow  fires  of  Smithfield  were  continually  burning,  and  people  were  constantly  being  roasted  to  death  —  still  to  show  what  a  good  Christian  the  King  was.  He  defied  the  Pope  and  his  Bull,  which  was  now  issued,  and  had  come  into England;  but  he  burned  innumerable  people  whose  only  offence  was  that  they  differed  from  the  Pope’s  religious  opinions.

All  this  the  people  bore,  and  more  than  all  this  yet.  The  national  spirit  seems  to  have  been  banished  from  the  kingdom  at  this  time.  The  people  who  were  executed  for  treason,  the  wives  and  friends  of  the  “bluff’  King,  spoke  of  him  on  the  scaffold  as  a  good  and  gentle  man.

The  Parliament  were  as  bad  as  the  rest,  and  gave  the  King  whatever  he  wanted.  They  gave  him  new  powers  of  murdering,  at  his  will  and  pleasure,  anyone  whom  he  might  choose  to  call  a  traitor.

But  the  worst  measure  they  passed  was  an  Act  of  Six  Articles,  commonly  called  at  the  time  “the  whip  with  six  strings”,  which  punished  offences  against  the  Pope’s  opinions,  without  mercy,  and  enforced  the  very  worst  parts  of  the  monkish  religion.

Cranmer  would  have  modified  it,  if  he  could;  but  he  had  not  the  power,  being  overborne  by  the  Romish  party.  As  one  of  the  articles  declared  that  priests  should  not  marry,  and  as  he  was  married  himself,  he  sent  his  wife  and  children  into Germany,  and  began  to  tremble  at  his  danger.  This  whip  of  six  strings  was  made  under  the  King’s  own  eye.  It  should  never  he  forgotten  of  him  how  cruelly  he  supported  the  worst  of  the  Popish  doctrines  when  there  was  nothing  to  be  got  by  opposing  them.

This  monarch  now  thought  of  taking  another  wife.  He  proposed  to  the  French  King  to  have  some  of  the  ladies  of  the  French  Court  exhibited  before  him,  that  he  might  make  his  Royal  choice.  But  the  French  King  answered  that  he  would  rather  not  have  his  ladies  to  be  shown  like  horses  at  a  fair.  He  proposed  to  the  Dowager  Duchess  of Milan,  who  replied  that  she  might  have  thought  of  such  a  match  if  she  had  had  two  heads.  At  last  Cromwell  represented  that  there  was  a  Protestant  Princess  in  Germany  —  those  who  held  the  reformed  religion  were  called  Protestants,  because  their  leaders  had  protested  against  the  abuses  and  impositions  of  the  unreformed  Church  —  named  Anne  of  Cleves,  who  was  beautiful,  and  would  answer  the  purpose  admirably.

The  King  sent  over  his  famous  painter,  Hans  Holbein,  to  take  her  portrait.  Hans  made  her  out  to  be  so  good-looking  that  the  King  was  satisfied,  and  the  marriage  was  arranged.  But  Hans  had  flattered  the  princess.  When  the  King  first  saw  her,  he  swore  she  was  “a  great  Flanders  mare”,  and  said  he  would  never  marry  her.  Being  obliged  to  do  it,  he  would  not  give  her  the  presents  he  had  prepared,  and  would  never  notice  her.  He  never  forgave  Cromwell  his  part  in  the  affair.  His  downfall  dates  from  that  time.

It  was  quickened  by  his  enemies,  in  the  interests  of  the  unreformed  religion,  putting  in  the  King’s  way,  at  a  state  dinner,  a  niece  of  the  Duke  of  Norfolk,  Catherine  Howard.  Falling  in  love  with  her  on  the  spot,  the  King  soon  divorced  Anne  of  Cleves  on  pretence  that  she  had  been  previously  betrothed  to  someone  else,  and  married  Catherine.  It  is  probable  that  on  his  wedding  day  he  sent  his  faithful  Cromwell  to  the  scaffold,  and  had  his  head  struck  off.

It  soon  came  out  that  Catherine  Howard  was  not  a  faithful  wife,  and  again  the  dreadful  axe  made  the  King  a  widower.  Henry  then  applied  himself  to  superintending  the  composition  of  a  religious  book  called  “A  necessary  doctrine  for  any  Christian  Man”.

He  married  yet  once  more.  Yes,  strange  to  say,  he  found  in  England  another  woman  who  would  become  his  wife,  and  she  was  Catherine  Parr,  widow  of  Lord  Latimer.  She  leaned  towards  the  reformed  religion,  and  it  is  some  comfort  to  know,  that  she  argued  a  variety  of  doctrinal  points  with  him  on  all  possible  occasions.  After  one  of  these  conversations  the

King  in  a  very  black  mood  actually  instructed  Gardiner,  one  of  his  Bishops  who  favoured  the  Popish  opinions,  to  draw  a  bill  of  accusation  against  her,  which  would  have  inevitably  brought  her  to  the  scaffold.  But  one  of  the  Queen’s  friends  knew  about  it,  and  gave  her  timely  notice.  She  fell  ill  with  terror,  but  managed  the  King  so  well  when  he  came  to  entrap  her  into  further  statements  —  by  saying  that  she  had  only  spoken  on  such  points  to  divert  his  mind  and  to  get  some  information  from  his  extraordinary  wisdom  —  that  he  gave  her  a  kiss  and  called  her  his  sweetheart.  And,  when  the  Chancellor  came  next  day  to  take  her  to  the  Tower,  the  King  honoured  him  with  the  epithets  of  a  beast,  a  knave,  and  a  fool.  So  near  was  Catherine  Parr  to  the  block,  and  so  narrow  was  her  escape!

*  *  *

A  few  more  horrors,  and  this  reign  was  over.  There  was  a  lady,  Anne  Askew,  in Lincolnshire,  who  inclined  to  the  Protestant  opinions,  and  whose  husband  being  a  fierce  Catholic,  turned  her  out  of  his  house.  She  came  to London,  and  was  considered  as  offending  against  the  six  articles,  and  was  taken  to  the  Tower,  and  put  upon  the  rack  —  probably  because  it  was  hoped  that  she  might,  in  her  agony,  criminate  some  obnoxious  persons.  She  was  tortured  in  a  most  cruel  manner  without  uttering  a  cry,  but  afterwards  they  had  to  carry  her  to  the  fire  in  a  chair.  She  was  burned  with  three  others,  a  gentleman,  a  clergyman,  and  a  tailor;  and  so  the  world  went  on.

Either  the  King  became  afraid  of  the  power  of  the  Duke  of  Norfolk,  and  his  son  the  Earl  of  Surrey,  or  they  gave  him  some  offence,  but  he  resolved  to  pull  them  down,  to  follow  all  the  rest  who  were  gone.  The  son  was  tried  first  —  of  course  for  nothing  —  and  defended  himself  bravely;  but  all  the  same  he  was  found  guilty,  and  was  executed.  Then  his  father’s  turn  came.

But  the  King  himself  was  left  for  death  by  a  Greater  King,  and  the  earth  was  to  be  rid  of  him  at  last.  When  he  was  found  to  be  dviiig,  Cranmer  was  sent  for,  and  came  with  all  speed,  but  found  him  speechless.  In  that  hour  he  perished.  He  was  in  the  fifty-sixth  year  of  his  age,  and  the  thirty-eighth  of  his  reign.

Henry  the  Eighth,  a  bloody  tyrant,  has  been  favoured  by  some  Protestant  writers,  because  the  Reformation  was  achieved  in  his  time.  But  the  mighty  merit  of  it  lies  with  other  men  and  not  with  him.

« ||| »

Tagged as:

Comments are closed.