The History of England

from Celts through 20th century


Category: Customs + Festivals

Fairs  can  still  be  found  all  over England,  although  many  have  disappeared  even  during  the  last  thirty  years.

The  Trinity  fair,  at  Southwold,  Suffolk,  from  being  an  occasion  of  buying  and  selling  in  the  High  Street  is  now  an  extensive  pleasure  and  amusement  fair  held  on  the  South  Green,  and  some  of  the  more  demure  of  the  inhabitants  have  several  times  unsuccessfully  endeavoured  to  get  it  abolished.  On  one  occasion  the  municipal  authorities  and  police  were  drawn  up  across  the  street  to  bar  ingress  to  the  fair  people,  but  the  latter  were  equal  to  the  occasion,  and  their  huge  steam  road  engine  bore  slowly  down  upon  the  line  of  officials,  who  thought  it  better  to  clear  out  of  the  way.

Sherborne  in  Dorset  holds  a  Pack  Monday  (Easter  Monday)  Fair.  This  fair  was  first  held  in  1490,  and  is  now  the  sole  survivor  of  the  three  great  fairs  that  were  once  held  in  Sherborne.  There  is  a  curious  custom  in  connection  with  this  fair.  At  midnight  on  the  evening  beforehand  bands  of  boys  and  girls  with  linked  arms  rush  through  the  streets  blowing  horns,  whistling,  rattling  tin  kettles  and  tootling  tin  trumpets  with  all  the  orchestration  of  Charivari  (Fr.  a  cacophonous  mock  serenade,  rough  music,  cats’  concert;  a  serenade  of  pans,  trays,  etc.,  to  an  unpopular  person)  to  make  a  terrific  bray  of  discordant  sound,  and  thus  usher  in  the  fair.

Until  the  middle  of  the  last  century  London  had  its  great  Charter  Fair  at Smithfield,  but  that  has  now  vanished,  as  have  also  the  famous  Gingerbread  Fairs  in Birmingham.  If  we  bear  in  mind  that  the  original  purpose  of  these  was  the  sale  of  certain  commodities  for  which  the  district  was  famous,  and  that  in  the  Middle  Ages  there  were  more  markets  than  the  fairs  we  know  today,  we  can  understand  the  origin  of  these  names  and  others,  such  as  Chertsey’s  Onion  Fair,  which  is  fast  vanishing  but  which  was  once  one  of  the  greatest  markets  near  London.  Perhaps  an  enlightened  Urban  Council  will  one  day  revive  this  great  Surrey  festival.  There  is  also  the  famous  Nottingham  Goose  Fair.

« ||| »

Comments are closed.