The History of England

from Celts through 20th century

Hogmanay and First Footing

Category: Customs + Festivals

‘For  Auld  Lang  Syne’  —  ‘In  Memory  of  Past  Times’.  The  First  Person  on  New  Year’s  Day-  the  First  Footer.  A  Piece  of  Coal,  a  Piece  of  Bread,  and  a  Silver  Coin

At  midnight  on  31st  December  throughout  Great  Britain  people  celebrate  the  coming  of  the  new  year,  by  holding  hands  in  a  large  circle  and  singing  the  song:

Should  auld  acquaintance  be  forgot,

And  never  brought  to  mind?

Should  auld  acquaintance  be  forgot,

And  auld  lang  syne?

For  auld  lang  syne,  my  dear,

For  auld  lang  syne,

We’ll  take  a  cup  of  kindness  yet,

For  auld  lang  syne!…

‘For  auld  lang  syne’  means  ‘in  memory  of  past  times’  and  the  words  were  written  by Scotland’s  most  famous  poet,  Robert  Burns.  He  wrote  much  of  his  poetry  in  the  Scots  dialect  of  English.

New  Year’s  Eve  is  a  more  important  festival  in  Scotland  than  it  is  in England,  and  it  even  has  a  special  name.  It  is  not  clear  where  the  word  ‘Hogmanay’  comes  from,  but  it  is  connected  with  the  provision  of  food  and  drink  for  all  visitors  to  your  home  on  31st  December.

It  was  believed  that  the  first  person  to  visit  one’s  house  on  New  Year’s  Day  could  bring  good  or  bad  luck.  Therefore,  people  tried  to  ar­range  for  the  person  of  their  own  choice  to  be  standing  outside  their  houses  ready  to  be  let  in  the  moment  midnight  had  come.  Usually  a  dark-complexioned  man  was  chosen,  and  never  a  woman,  for  she  would  bring  bad  luck.  The  first  footer  was  required  to  carry  three  arti­cles:  a  piece  of  coal  to  wish  warmth,  a  piece  of  bread  to  wish  food,  and  a  silver  coin  to  wish  wealth.  In  parts  of  northern  England  this  pleasing  custom  is  still  observed.

« ||| »

Comments are closed.