The History of England

from Celts through 20th century

Holidays and Customs

Category: Customs + Festivals

Morris  Dancers.  Punch,  Judy  and  Toby.  Maypoles’  Decorations.  Three  Weeks  Paid Holiday  per  Year.  Bank  Holidays.  The  Patron  Saints  Days

Imagine  you  are  in  a  medium-sized  English  town.  It  is  Saturday  morning  in  April  and  the  market  place  is  fuil  of  noise.  You  hear  the  sound  of  music,  at  least  one  accordion,  a  drum,  tin  whistle  and  fiddle.  As  you  come  closer  you  see  an  interesting  sight.  There  are  some  men  dressed  in  white  clothes  but  decorated  in  the  strangest  way  with  bright  ribbons,  flowers  and  small  bells.  They  dance,  leaping  into  the  air,  stamping  their  feet,  and  perform  the  most  complicated  pattern  of  movements.  They  perform  morris  dance  and  what  they  are  doing  is  any­thing  up  to  eight  hundred  years  old.  Now  you  are  at  the  seaside.  It  is  the  end  of  July  and  the  school  holidays  have  just  begun.  There  is  a  strange  little  red  and  white  striped  tent,  and  sitting  in  front  of  it  on  the  sand,  a  whole  crowd  of  little  children  laughing  and  shouting.  They  are  watching  a  puppet  theatre,  Punch  and  Judy.  Mr.  Punch  in  his  bright  red  clothes  is,  as  usual,  hitting  Judy  over  the  head  with  a  stick,  while  Toby,  the  dog,  patiently  watches.  These  are  just  two  examples  of  customs  which,  despite  television  and  other  social  changes,  are  alive  and  well  in England.  There  are  many,  many  more,  some  of  them  so  lo­cal  that  they  are  only  known  in  the  villages  where  they  take  place.  Many  villages  have  maypoles  which  are  decorated  in  early  summer  and  around  which  children  dance.

In  the  matter  of  holidays  the  British  are  less  well-off  than  other  Europeans.  Most  people  have  only  three  weeks  paid  holiday  per  year,  and  the  bank  holidays  put  Britain  at  the  bottom  of  the  list  of  Common  Market  countries  as  far  as  public  holidays  are  concerned.  British  “bank  holidays”  are  New  Year’s  Day,  Good  Friday,  Easter  Monday,  May  Day,  Spring  Bank  Holiday,  Summer  Bank Holiday,  Christ­mas  Day  and  Boxing  Day.  Only  when  the  U  К  joined  the  E.E.C.  New  Year’s  Day  became  a  public  holiday.  The  patron  saints  days  are  not  celebrated  with  a  holiday.  They  are  St.  David’s  Day  (March  1st)  in Wales,  St.  George’s  Day  (April  23rd)  in England  and  St.  An­drew’s  Day  (November  30th)  in Scotland.  Only Ireland,  both  North  and  South,  has  a  holiday  on  St.  Patrick’s  Day,  March  17th.

Ghosts  and  Witches

Hallowe’en  means  ‘holy  evening’,  and  takes  place  on  31st  Octo­ber.  Although  it  is  a  much  more  important  festival  in  the  United  States

than Britain,  it  is  celebrated  by  many  people  in  the UK.  It  is  particular­ly  connected  with  witches  and  ghosts.

At  parties  people  dress  up  in  strange  costumes  and  pretend  they  are

witches.  They  cut  horrible  faces  in  potatoes  and  other  vegetables  and  put  a  candle  inside,  which  shines  through  the  eyes.  People  may  play  difficult  games  such  as  trying  to  eat  an  apple  from  a  bucket  of  water  without  using  their  hands.

In  recent  years  children  dressed  in  white  sheets  knock  on  doors  at  Hallowe’en  and  ask  if  you  would  like  a  ‘trick’  or  a  ‘treat’.  If  you  give  them  something  nice,  a  ‘treat’,  they  go  away.  However,  if  you  don’t,  they  play  a  ‘trick’  on  you,  such  as  making  a  lot  of  noise  or  spilling  flour  on  your  front  doorstep!

Guy  Fawkes  Night

In  1605  King  James  I  was  on  the  throne.  As  a  Protestant,  he  was  very  unpopular  with  Roman  Catholics.  Some  of  them  planned  to  blow  up  the  Houses  of  Parliament  on  5th  November  of  that  year,  when  the  King  was  going  to  open  Parliament.  Under  the  House  of  Lords  they  stored  thirty-six  barrels  of  gunpowder,  which  were  to  be  exploded  by  a  man  called  Guy  Fawkes.  However,  one  of  the  plotters  spoke  about  these  plans  and  Fawkes  was  discovered,  arrested  and  later  hanged.  Since  that  day  the  British  traditionally  celebrate  5th  November  by  burning  a  dummy,  made  of  straw  and  old  clothes,  on  a  bonfire,  at  the  same  time  letting  off  fireworks.

This  dummy  is  called  a  “guy”  (like  Guy  Fawkes)  and  children  can  often  be  seen  on  the  pavements  before  5th  November  saying,  “Penny  for  the  guy.”  If  they  collect  enough  money  they  can  buy  some  fire­works.

« ||| »

Comments are closed.