The History of England

from Celts through 20th century

How the Norman Conquerors Lived in England

Category: 12th century

The  new  masters  were  strangers  in  the  country.  They  had  different  manners,  customs  and  laws  from  those  of  the  conquered  people.  They  spoke  a  foreign  tongue  and  the  Anglo-Saxon  peasants  could  not  understand  their  speech.  The  conquerors  were  few  in  number  but  they  were  harsh  and  cruel  rulers.  They  punished  those  who  dared  to  disobey  severely,  to  intimidate  and  to  suppress  the  conquered  people.  The  Anglo-Saxons  felt  great  hatred  towards  their  new  masters.  The  Normans  did  not  feel  safe  in  the  conquered  country  for  they  could  be  attacked  at  any  time.  They  were  compelled  to  buiid  large  thick  stone-walled  castles  for  defence  where  they  lived  with  their  families  and  vassals.

Before  the  Norman  Conquest  the  Anglo-Saxon  lords  lived  in  timber  houses.  Sometimes  the  lord’s  house  was  built  on  a  hill  with  a  strong  wooden  fence  or  palisade  round  it,  and  with  a  ditch  outside  the  fence.  These  were  not  castles.  After  the  Norman  Conquest  strong  castles  began  to  appear  in  each  county.  At  first  they  were  built  of  wood  and  later  of  stone.  The  first  of  these  stone  castles  was  the  Tower  of London.  The  Conqueror  ordered  it  to  be  built  on  the  north  bank  of  the  Thames  to  protect London.  The  great  castle  of  Durham  was  built  to  protect  northern  England  from  the  raids  of  the  Scots.  Another  fortress  was  built  on  the  river  Tyne  and  was  called Newcastle.  Many  other  castles  were  built  in  the  reign  of  William  the  Conqueror.  At  first  most  of  the  castles  belonged  to  the  king,  but  later  on  great  castles  belonging  to  the  Norman  barons  arose  all  over  Eng­land.  The  old  timber  houses  were  pulled  down,  and  the  villagers  were  forced  to  build  strong  castles  in  which  the  new  lords  and  their  fighting  men  lived.

The  Norman  castle  was  often  built  on  a  hill  or  rock  so  that  it  could  not  easily  be  attacked.  The  castle  was  as  a  rule  a  square  stone  tower  with  very  thick  walls  and  it  was  sur­rounded  by  a  thick  stone  wall  wide  enough  for  the  archers  to  walk  along.  The  outer  wall  was  strengthened  with  towers  built  on  each  corner.  Outside  the  wall  was  a  deep  ditch,  or  moat,  filled  with  water.  The  moat  could  be  crossed  by  a  drawbridge.  At  night  and  during  the  enemy  attacks  the  drawbridge  was  drawn  up  by  chains.

The  chief  tower  where  the  baron  and  his  family  lived,  was  called  the  keep.  This  was  the  strongest  part  of  the  build­ing.  Between  the  keep  and  the  outer  massive  wall  there  was  a  court  where  stood  the  stables  for  horses  and  houses  for  the  servants.  Later  the  keep  in  the  Norman  castle  was  sur­rounded  by  two  or  even  three  stone  walls.  The  castle  dominated  over  the  country  round.  The  Anglo-Saxon  neighbours  saw  themselves  constantly  con­trolled  by  the  foreign  oppressors,  who  were  safe  behind  the  massive  walls  of  their  castles.  Some  of  the  massive  strong  towers  built  by  the  Normans  can  be  seen  in  England  today,  like  the  White  Tower  of  London  Tower  or  the  keep  of  the  castle  at  Colchester  which  was  the  largest  Norman  castle  in England.  Some,  such  as  Windsor  Castle,  are  still  used  as  residences.  But  most  of  the  old  Norman  castles  are  ruins  which  can  still  be  seen  in  various  parts  of England.

The  Norman  noble  considered  war  his  chief  occupation.  Each  noble  was  a  knight,  or  a  fully  armed  mounted  warrior.  The  armour  of  a  Norman  knight  consisted  of  mail,  which  fitted  close  to  the  body.  The  head  was  covered  with  a  helmet  and  each  knight  carried  a  shield.  His  horse  was  also  protect­ed  by  armour.  Nobles  were  trained  in  warfare  from  child­hood.  It  was  honourable  to  be  a  knight  and  the  sons  of  nobles  were  trained  to  become  good  knights.  They  were  not  taught  to  read  and  write.  Nobles  in  heavy  armour  could  fight  skilfully  on  horseback,  but  they  were  coarse  and  ignorant.  They  spent  their  childhood  and  youth  in  military  training  and  as  they  grew  up  they  spent  their  time  in  wars  or  feasting  with  the  guests  in  the  halls  of  their  castles.  The  Norman  lords  were  fond  of  the  tournament,  a  military  competition  between  knights,  and  hunting,  as  they  both  were  akin  to  warfare.

William  the  Conqueror  him­self  was  very  fond  of  hunting.  He  chose  a  place  near  Salisbury  and  gave  orders  to  make  it  an  enor­mous  hunting-ground.  Sixty  vil­lages  were  destroyed;  barns,  houses,  churches  were  burnt  to  the  ground.  Hundreds  of  poor  Anglo-Saxon  peasants  were  driven  from  the  land.  This  wide  space  was  called  the  New  Forest.  (Today,  much  of  it  is  covered  with  trees  and  is  still  called  the  New  For­est.)  There  were  many  other  forests  set  aside  for  the  royal  hunting.  The  king  and  his  no­bles  would  turn  whatever  part  of  the  country  they  found  suitable  into  hunting-ground.  All  the  uncultivated  lands  were  turned  into  forests  for  hunting.  To  be  sure,  not  too  much  concern  was  shown  for  the  sown  fields  either.  Very  often  while  hunting  the  lords  rode  across  the  peasants’  fields  and  destroyed  their  crops.  That  was  their  right  for  they  felt  that  they  owned  the  land  and  the  peasants  as  well.

« ||| »

Comments are closed.