The History of England

from Celts through 20th century

The King’s Supporters

Category: 11th century

A  monk  wrote  in  the  Anglo-Saxon  Chronicle:  “The  King  William  was  severe  beyond  all  measure  to  those  people  who  resisted  his  will.  The  earls  who  resisted  him  were  kept  in  chains.  He  deprived  bishops  of  their  power  and  lands,  and  abbots  of  their  abbacies,  and  cast  earls  into  prison  ….  There  is  no  doubt  that  people  were  greatly  oppressed  in  his  time:

He  had  castles  built

And  the  poor  men  hard  oppressed.

The  king  was  very  stark

And  took  from  his  subjects  many  a  mark

Of  gold  and  more  hundreds  of  pounds  of  silver.

Into  avarice  did  he  fall  And  loved  greediness  above  all,

He  made  great  protection  for  the  game  And  imposed  laws  for  the  same.

That  who  so  slew  hart  or  hind  Should  be  made  blind.

Hares  too,  did  he  decree,  should  go  free.

Powerful  men  complained  of  it  And  poor  men  lamented  it.

But  he  was  so  ruthless  that  lie  minded  not  their  hatred,

And  they  had  to  follow  out

The  king’s  will  entirely

If  they  wished  to  live  or  hold  their  lands.”

In  spite  of  the  severe  measures  taken  by  William  I  there  were  many  supporters  of  his  policy.  His  great  supporters  were  the  Norman  barons.  The  Normans  enjoyed  many  priv­ileges  in  the  conquered  country.  All  the  members  of  the  Great  Council  were Normans.  All  the  sheriffs  and  other  royal  officials  were  Normans  too.  The  same  was  true  in  the  English  Church  where  nearly  all  the  priests,  bishops  and  abbots  were  also Normans.  England  was  ruled  by  a  foreign  king  and  foreigners  occupied  all  the  highest  offices.  To  defend  these  privileges  the  Normans  who  were  in  the  mi­nority  in  the  conquered  country  had  to  unite  under  a  strong  royal  power.  And  the  Norman  barons  supported  William  as  they  were  interested  in  strengthening  the  royal  power  which  helped  them  to  suppress  the  Anglo-Saxons.

The  Conqueror  won  the  support  of  the  Anglo-Saxon  lords  too.  Those  who  had  not  fought  against  him  were  left  in  possession  of  their  estates.  They  became  the  king’s  allies  in  his  struggle  against  those  great  lords  who  dared  to  disobey  William  I  because  only  a  strong  king  could  protect  them  against  the  tyranny  of  the  great  Norman  barons  who  held  now  all  the  high  posts  in  the  state.  The  smaller  lords  too,  both  Norman  and  Anglo-Saxon,  relied  upon  the  king  to  help  them  to  turn  the  free  peasants  into  serfs  and  to  put  down  their  growing  resistance.

The  Church  helped  greatly  in  strengthening  the  royal  power.  Evidence  of  this  can  be  found  in  the  Anglo-Saxon  Chronicle  where  a  monk  praises  the  Conqueror:  “The  King  William  was  a  very  wiseman,  and  very  powerful,  and  strong­er  than  any  predecessor  of  his.  He  was  gentle  to  the  good  people  who  loved  God…  In  his  days  was  the  great  Monas­tery  in  Canterbury  built,  and  also  very  many  others  over  all  England  .  ..  This  land  …  was  well  filled  with  monks…  And  all  the  rich  men  over  all  England  were  with  him:  arch­bishops  and  bishops,  abbots  and  earls.  .In  return  for  its  support  of  the  Conquest  the  Church  of  England,  the  greatest  feudal  lord  in  the  country,  was  granted  some  privileges.  William  established  separate  church  courts  which  decided  all  cases  that  concerned  marriages,  wills  and  accusations  against  the  clerics.  In  this  way  the  Church  assumed  certain  state  functions,  that  is,  it  was  becoming  an  important  part  of  the  state  machinery.  Many  new  churches  and  cathedrals  were  built  all  over  the  country.  Much  gold,  silver  and  pre­cious  stones  were  sent  as  gifts  to Rome.  And  the  clergy  preached  up  William’s  power  and  threatened  anyone  who  dared  to  disobey  the  king  with  God’s  punishment.

The  townspeople  supported  the  royal  power  too.  William  the  Conqueror  took  severe  measures  to  establish  peace  in  the  country,  and  now  men  could  travel  without  fear  of  being  robbed  or  murdered.  “Among  other  things,”  the  monk  wrote,  “one  must  not  forget  the  good  order  that  William  maintained  in  this  land,  to  such  a  degree  that  any  honest  man  could  travel  over  his  kingdom  without  injury  with  his  bosom  full  of  gold.”  In  the  reign  of  William  the  Conquer­or  there  was  more  trade  and  travelling  than  before.  More  merchants  could  move  about  without  fear  of  losing  their  goods.  Trade  connections  with  Normandy  permitted  the  extension  of  trade  on  the  Continent:  trading  was  no  longer  limited  to England.  Towns  began  to  grow  and  the  towns­people  paid  high  taxes  to  the  royal  treasury.  The  towns­people  gave  William  their  full  support  for  granting  them  certain  privileges  and  for  protecting  trade.

« ||| »

Comments are closed.