The History of England

from Celts through 20th century

May Day in Great Britain

Category: Customs + Festivals

As  May  1st  is  not  a  public  holiday  in  Great  Britain,  May  Day  celebrations  are  traditionally  held  on  the  Sunday  follow­ing  it,  unless,  of  course,  the  1st  of  May  falls  on  a  Sunday.  On  May  Sunday  workers  march  through  the  streets  and  hold  meetings  to  voice  their  own  demands  and  the  demands  of  other  progressive  forces  of  the  country.  The  issues  involved  may  include  demands  for  higher  wages  and  better  working  conditions,  protests  against  rising  unemployment,  demands  for  a  change  in  the  Government’s  policy,  etc.

In  recent  years,  which  have  been  marked  by  a  deterioration  in  living  standards,  by  the  growth  of  unemployment  and  attempts  to  encroach  upon  the  rights  of  trade  unions  (For  example  the  introduction  of  the  so-called  Industrial  Relations  bill,  which  aims  at  the  reduction  of  the  power  of  organized  action  by  the  workers),  work­ers  downed  tools  and  held  dem­onstrations  on  the  1st  of  May  as  well,  in  addition  to  those  held  on  May  Sunday.

The  material  selected  was  taken  mainly  from  newspapers  of  recent  years  as  it  was  felt  that  this  would  acquaint  the  reader  not  only  with  the  way  this  old  militant  tradition  of  the  working  class  is  main­tained,  but  also  introduce  him  to  the  contemporary  scene  of  the  struggle  of  the  British  work­ers.

May  Day  1926:  100,000  workers  marched  in  London  on  the  eve  of  the  General  Strike  in  support  of  locked-out  miners.

May  Day  1937:  Great  contingents  of  striking  London  busmen  joined  the  march,  which  also  expressed  solidarity  with  Spain  and  against  fascism.

May  Day  1949:  The  Labour  Government  banned  the  march  in London,  but  10,000  broke  through  police  cordons  to  attend  a  Communist  Party  meeting.

May  Days  in  the  ’50s  and  ’60s  saw  the  growing  movement  for  peace  and  against  the  Tories.

In  1961,  thousands  of  workers  struck  against  Tory  attacks  on  the  Health  Service  and  the  Budget  concession  to  surtax  payers.  In  1968,  the  May  Day  slogans  of  the  Communist  Party  march  through  London  were:  “Unite  and  Act  for  a  New  Policy”,  “Put  People  Before  Profit”  and  “Britain  Needs  Socialist  Change”.  The  banners  demanded:  “End  the  Wage  Freeze  —  Stop  the  Closures”,  “Elections  —  Keep  Out  the  Tories  with  Labour  and  Communist  Majorities”,  and  “Nation­al  Independence  for  All  —  Outlaw  Racism”.

May,  1968.  May  Day Marches  in  the  Cities

Well  attended  May  Day  meetings  and  marches  took  place  over  the  week-end  in Britain’s  principal  cities.  With  their  red  flags  fluttering  and  the  band  playing  the  Internationale,  some  3,000  May  Day  marchers  strode  into London’s  Hyde  Park  yesterday.  Behind  the  banner  of  the  London  District  Committee  of  the  Communist  Party,  with  its  timeless  slogan  “Peace,  Unity,  Socialism”,  the  traditional  pa­rade  was  one  of  the  gayest  for  years.

Hundreds  of  families,  with  children  in  pushchairs  and  around  fathers’  necks,  walked  together  in  the  sunlight  from  the  Thames  Embankment.  With  them  were  hundreds  of  trade  unionists.  There  were  postal  workers  with  their  slogan:  “Public  Servants,  Not  Public  Slaves”  and  branches  and  districts  of  the  engineers,  railwaymen,  electri­cians  and  vehicle  builders.  And  for  the  first  time  this  May  Day,  a  banner  of  the  new  Association  of  Scientific,  Techni­cal  and  Managerial  Staffs  —  the  biggest  scientific  and  tech­nical  union  in  the  world.

At  Hyde  Park,  where  hundreds  more  people  greeted  the  marchers,  Mr  Frank  Stanley,  secretary  of  the  London  District  of  the  Communist  Party,  recalled  that  this  year’s  May  Day  march  was  being  held  on  the  150th  anniversary  of  the  birth  of  Karl  Marx.  Mr  John  Gollan,  general  secretary  of  the  Com­munist  Party,  in  his  speech  thanked  all  those  trade  unionists  and  Labour  Party  members  who  were  helping  to  keep  the  fighting  tradition  of  May  Day  alive.  Other  speakers  referred  to  the  burning  issues  of  the  day.

Nottingham  parade  was  headed  by  the  banner  of  Nottin­gham  Trades  Council  and  its  officials.  Among  the  marchers  were  an  80-strong  contingent  of  the  Woodcraft  Folk  C.N.D.  with  banners  on  Polaris  and  a  very  colourful  70-strong  contin­gent  of  the  Communist  Party  and  the  Young  Communist  League.

Bristol:  Over  60  members  of  the  Bristol  Communist  Party  and  Young  Communist  League  marched  with  banners  through  Bristol  to  the Downs.  Headed  by  a  loudspeaker  playing  marches,  they  arrived  for  an  open-air  meeting  to  the  strains  of  the  Internationale.

The  Aberdare  Communist  Party  held  a  May  Day  meeting  on  Saturday  at  which  hundreds  of  shoppers  heard  Communist  Party  policy.  Posters  said:  “May  Day  —  ’68;  No  Racial  Dis­crimination;  Tax  Wealth  —  End  Wage  Freeze”.

Leeds:  Trades  Council  May  Day  was  the  biggest  and  most  colourful  for  many  years.

Belfast:  Despite  a  downpour  of  rain,  some  5,000  trade  unionists  took  part  in Belfast’s  May  Day  march  on  Sunday.

(Morning  Star)

May,  1969.  May  Day  —  Rehearsal  for  24-hour  Stoppage

The  May  Day  strikes  and  demonstrations  against  the  antitrade  union  legislation  were  an  inspiration.  The  workers  in  their  hundreds  and  thousands  who  downed  tools  deserve  the  thanks  of  the  whole  Labour  move­ment  ‘  for  leading  the  way  in  the  struggle  to  kill  the  anti-union  Bill.

What  took  place  on  May  1  should  be  a  dress  rehearsal  for  a  24-hour  national  protest  stoppage  and  a  warn­ing  to  the  Government  as  to  what  will  happen  if  it  does  not  withdraw  the  Bill  to  fine  or  jail  trade  unionists  for  striking.

May  Day  1969  occurs  in  the  midst  of  this  crisis.

While  opposition  to  the  Government  at  the  moment  is  centred  around  the  anti-trade  union  legislation,  the  issues  are  much  wider  than  this.  They  boil  down  to  the  fact  that  a  Labour  Government  has  made  the  defence  of  Big  Business  the  centfe  of  everything  it  does.

When  the  Government  talks  about  modernizing  and  streamlining  the  economy,  this  boils  down  to  more  and  more  super-monopolies,  enemies  of  democracy  and  the  Labour  movement,  making  super  profits.

This  is  the  main  reason  for  the  incomes  policy  and  the  attack  on  the  unions.  This  is  why  there  is  no  progress  in  tackling  poverty  while  the  rich  thrive,  for  feeble  pension  increases  accompanied  by  staggering  increases  in  insurance  contributions;  why  the  nurses  starve  and  Cabinet  ministers  are  overweight.

(Morning  Star)

May,  1970.  Now  Let  Unions  Go  On  to  the  Attack

For  over  80  years  now  May  Day  has  been  recognized  throughout  the  world  as  the  workers’  day.  It  is  the  day  on  which  workers  throughout  the  world  muster  their  strength,  and  demonstrate  their  determination  to  struggle  to  achieve  the  demands  which  happen  to  be  particularly  pressing  and  urgent.

Last  year’s  May  Day  in  Britain  broke  new  ground  in  two  ways.

It  was  the  largest-ever  demonstration  to  be  held  on  May  1  itself  in  addition  to  the  traditional  demonstrations  on  May  l  Sunday.

But  it  was  more  than  a  demonstration.  It  assumed  the  character  of  a  national  strike,  involving  hundreds  of  thousands  of  workers  who  downed  tools  in  London  and  a  number  of  other  major  cities.

It  was  the  culmination  of  an  unprecedented  campaign  directed  against  the  Government’s  intentions  to  put  the  clock  back  a  century  and  more  on  trade-union  rights.  It  was  a  high  point  in  the  continuous  struggle  of  the  trade]  unions  for  the  unfettered  right  to  use  the  strike  weapon  ini  furthering  the  interests  of  their  membership.

It  was  a  historic  May  Day  not  only  in  the  role  it  played  in  achieving  the  immediate  demand  of  retaining  the  sovereignity  and  independence  of  the  unions.

Above  all,  the  flexing  of  their  muscles  on  May  1,  1969,  and  the  victory  achieved  the  following  July,  gave  the  work­ers  of  Britain  a  new  sense  of  confidence  and  a  deeper  under­standing  that  in  a  capitalist  society  one  hour  of  action  is  :  worth  more  than  a  thousand  hours  of  argument  and  pleas  for  justice.

May  Day  1971

May  Day  was  marked  in  Britain  with  a  mixture  of  cele­bration  and  protest.  Main  targets  of  protest  were  the  Tories  and  their  Industrial  Relations  Bill.  In  London  Mr  John  Gollan,  general  secretary  of  the  Communist  Party,  told  a  rally  in  Hyde  Park  that  workers  must  be  prepared  again  to  use  industrial  action  if  the  Bill  is  to  be  defeated.  London  -  marchers  carried  posters  celebrating  international  solidarity  and  demanding:  End  the  Indo-China  war;  Free  political  pris­oners  in  Greece  and Spain;  Release  Angela  Davis  and  the  Soledad  Brothers.

« ||| »

Comments are closed.